Walt Whitman

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« Io canto l'individuo, la singola persona, / al tempo stesso canto la Democrazia, la massa. »
(W. Whitman, da Io canto l'individuo)
Walt Whitman nel 1883

Walter Whitman, noto come Walt Whitman (West Hills, 31 maggio 1819Camden, 26 marzo 1892), è stato un poeta, scrittore e giornalista statunitense. È conosciuto per essere l'autore della raccolta poetica Foglie d'erba, pubblicata in diverse edizioni a partire dal 1855.

Firma di Whitman

Fu cantore della libertà e di un ideale visionario che pone l'uomo come momento centrale rispetto al senso di percezione e comprensione delle cose. Cantò, soprattutto, l'essenza di quello che diventerà successivamente "il sogno americano". Dalla sua opera proviene la celeberrima ode che inizia con il verso «O capitano! Mio capitano!» (filo conduttore del film L'attimo fuggente).

Nato da una famiglia di umili condizioni, "canterà" il suo luogo natale - West Hill, sobborgo di Long Island - come l'isola «a forma di pesce». Suo padre, Walter, si dedicava a mestieri di vario genere, dal contadino, al muratore, al carpentiere, al falegname. La madre, Louisa Van Velsor, aveva con il figlio un rapporto privilegiato: se ne ha testimonianza dalla corrispondenza che intercorse tra i due; da essa si può arguire come la comunicazione fra madre e figlio potesse superare gli ostacoli frapposti dalla scarsa alfabetizzazione di Louisa.

Vita e opere[modifica | modifica wikitesto]

Infanzia e formazione[modifica | modifica wikitesto]

La famiglia di Whitman era composta - oltre che dai genitori - da nove fratelli, due dei quali rivelarono ben presto notevoli handicap intellettuali.

Il poeta che canterà la vita era oppresso da una forte pericardite «immensa in passione, pulsazioni e forza», non aveva che quattro anni quando si trasferì con la famiglia a New York. Era l'anno 1823 e nel quartiere di Brooklyn frequenta le scuole pubbliche dal 1825 al 1830.

La carriera scolastica di Walt fu quindi breve ed egli ben presto iniziò a lavorare provando i mestieri più diversi. Fu dapprima ragazzo di studio presso un dottore ed un avvocato e nello stesso anno incominciò l'attività di apprendista in una tipografia presso la quale, lasciati per un po' gli altri impegni, rimase fino al 1834. Dopo l'apprendistato, diventò lui stesso tipografo a New York fino al 12 agosto del 1835 quando, a causa di un grosso incendio scoppiato in città che distrusse la tipografia, dovette abbandonare il lavoro.

Nell'estate del 1836 inizia ad insegnare in piccole scuole della provincia del Nord-Est: Norwick, Long Island, Southold, Hampstead, Babylon, Smithtown, lavoro che manterrà per un anno e mezzo.

È di questi anni l'allontanamento con ignominia da Southold per aver forse avuto una relazione sessuale con un suo studente (vedi Reynolds, Walt Witman's America: A Cultural Biography, 1995).

A Long Island inizia nel 1838 la sua avventura giornalistica e fonda il settimanale Long Islander di Huntington che durerà fino al 1839, ma nel 1840 ricomincia ad insegnare come maestro presso diverse scuole.

Nel maggio del 1841 trova impiego come tipografo presso il New World di New York, inizia la sua collaborazione con la rivista Democratic Review, nel 1842 passa alla redazione del quotidiano Aurora e per poco tempo dell'Evening Tattler.

Nel mese di agosto del 1845 ritorna a Brooklyn dove collabora con il Long Island Star fino al marzo del 1846 quando diventa redattore del Brooklyn Daily Eagle.

Il primo viaggio[modifica | modifica wikitesto]

Il primo viaggio sulle strade del continente avviene nel febbraio del 1848, quando gli viene offerto un impiego presso il Crescent di New Orleans. Walt raggiunge la città attraverso un complicato itinerario che lo porterà per ferrovia via Baltimora e Cumberland, poi per strada attraverso le montagne e il Cumberland Gap, e ancora, per via fiume, discendendo l'Ohio e il Mississippi, fino al porto della Louisiana.

A New Orleans rimane solo tre mesi ed è questo un periodo poco conosciuto e sul quale si sono fatte numerose congetture. Si è parlato di amore appassionato, amore deluso e persino di un figlio illegittimo, ma nessuna di esse ha mai trovato valido sostegno.

Si sa solo che dopo solo tre mesi Whitman raggiunge New York via i Grandi Laghi e il Canada dopo aver visitato le Cascate del Niagara, per poi salire a bordo della nave che, lungo l'Hudson, lo porta a Brooklyn dove dirige, fino a tutto il 1849, il Freeman, un giornale legato al partito antischiavista Freesoil.

Dopo questo breve periodo giornalistico, dal 1850 al 1859, Walt ricomincia a lavorare come tipografo poi si mette ad aiutare il padre come falegname e costruttore edile.

Sfruttando l'esperienza di stampatore, nel 1855 Whitman si autopubblicò la prima versione di Leaves of Grass, con dodici poesie senza titolo e una prefazione. Iniziò a vendere il suo libriccino di persona, girando come un poeta ambulante. Una copia la spedì nel luglio del 1855 a Ralph Waldo Emerson, che gli inviò una lettera di plauso in risposta. La seconda edizione di Leaves of Grass, del 1856, conteneva la lettera di Emerson, una nuova lettera aperta di Whitman a Emerson, e trentatré poesie.

In una intervista del 1888 a The Signal, Whitman ormai sessantanovenne spiegò la scelta di autopubblicare i propri testi: «Se scrivete cose non conformiste che intendono mettere in dubbio il pensiero della gente, potreste aver bisogno di pubblicarle voi stessi», e concluse con l'esortazione ai giovani letterati a «diventare stampatori esperti».

Critica e opinione pubblica divisi[modifica | modifica wikitesto]

Legge intanto i classici in modo disordinato e inizia a pubblicare prose e poesie, abbastanza promettenti, su riviste e giornali, scritti che usciranno raccolti in volume solo postumi:

  • The Gathering of the Forces (1920)
  • The Uncollected Poetry and Prose (1921)
  • The Half-Breed and Others Stories (1927)
  • I Sit and Look Out (1932).

Quanto fu divisa l'opinione pubblica - ma anche la critica ufficiale - riguardo all'opera innovatrice di Whitman (evidente in maniera particolare nel suo principale lavoro, Foglie d'erba) lo si può ben comprendere dal fatto che - assunto nel gennaio 1865 dal Dipartimento dell'interno - venne licenziato nel giugno del medesimo anno in quanto «autore di un libro scandaloso» (e il riferimento all'esaltazione degli elementi sessuali nei suoi testi era in questo caso piuttosto esplicito). Solo nel 1867 lo scrittore otterrà un posto di cancelliere giudiziario.

Nel 1869, una vedova inglese, Anne Gilcrist, dopo la lettura delle poesie di Whitman, si innamora del poeta ed inizia con lui una fitta corrispondenza. Nel 1876, Anne si stabilisce a Philadelphia e vi rimane fino al 1879, anno in cui decide di ritornare in Inghilterra, dove morirà nel 1892.

Foglie d'erba[modifica | modifica wikitesto]

Walt Whitman, dalla copertina dell'edizione del 1855 di Foglie d'erba
Exquisite-kfind.png Per approfondire, vedi Foglie d'erba.

La malattia[modifica | modifica wikitesto]

Nel 1873 Whitman viene colto da un colpo apoplettico che gli causa una parziale paralisi; in maggio perde la madre e si trasferisce presso il fratello George nel New Jersey, dove rimarrà sino alla morte, accusando nelle ultime opere un minore vigore realistico, mentre in esse diventa più evidente la sua componente mistica.

Nel 1876 il poeta prepara, malgrado il suo stato fisico ancora sofferente, i due volumi della Centennial Edition (l'edizione per il centenario della Dichiarazione di Indipendenza).

Sempre nel 1876 Whitman si reca alla Stafford Farm (Timber Creek) per recuperare la forma fisica e il 28 gennaio 1877 egli, completamente ripresosi, tiene una conferenza su Thomas Paine a Filadelfia e nell'aprile del 1879 la sua prima conferenza su Abraham Lincoln; a settembre si reca a visitare il Colorado ma si ammala ed è costretto a soggiornare, da ottobre a gennaio, presso il fratello Jeff.

Nell'estate del 1880 si reca in Canada e fa visita a Richard M. Bucke che diventerà il suo futuro biografo.

Nel 1883 viene pubblicata da Bucke la biografia del poeta, sotto la sua supervisione, con il titolo Walt Whitman.

Nel 1884 il poeta acquista una casa a Camdem, nel New Jersey, e intorno a lui si raccoglie un gruppo di discepoli sotto il nome di "Whitman Fellowship" ("compagnia di Whitman").

Nel 1888 pubblica sessantasei nuovi componimenti in November Boughs (Fronde di Novembre) che verranno incluse nella edizione tascabile del 1889 sotto il titolo di Sand at Seventy (Sabbie a settant'anni) e precedute dalla prosa autobiografica A Backward Glance O'er Travelled Roads (Sguardo retrospettivo alle vie battute), dalla quale Edith Wharton rilevava in seguito il titolo della sua autobiografia, e, nel 1892 (ma datata 1891) uscì, in due volumi, la cosiddetta edizione "del letto di morte", comprendente la raccolta di trentadue poesie Good-Bye My Fancy (Addio, fantasia) nella quale appaiono due composizioni con quel titolo. La seconda di esse è un vero e proprio "congedo".

Il 26 marzo 1892, il poeta muore, quasi in concomitanza con la pubblicazione della raccolta della sua unica opera in prosa, Complete Prose Works.

L'opera completa postuma[modifica | modifica wikitesto]

Nel 1902, viene pubblicata dai suoi esecutori testamentari, Dr. Richard Mauruce Bucke, Thomas B. Harbed e Horace Traubel l'opera completa in dieci volumi.

Evoluzione della poetica di Whitman[modifica | modifica wikitesto]

Il passaggio che intercorre tra il primo Whitman e l'autore delle Foglie è così brusco, inaspettato e imprevedibile, che molti sono stati gli studiosi che hanno cercato di capire la causa della misteriosa crisi che fu capace di trasformare il semplice e illetterato giornalista in un poeta grande e raffinato. L'interesse per l'Opera lirica italiana ed in particolare per il contralto italiano Marietta Alboni furono determinanti alla formazione del poeta Walt Whitman. Whitman ascoltò la prima volta Marietta Alboni il 23 giugno 1852 ed alcuni biografi del Whitman indicano questo evento come determinante a far nascere il Poeta.

L'amore di una donna[modifica | modifica wikitesto]

Alcuni hanno sfruttato la scarsità di notizie sul soggiorno a New Orleans e certe frasi dello stesso Walt, per ipotizzare che il poeta avesse conosciuto in quella città l'amore di una donna che l'avrebbe mutato, ma ciò non poggia su alcun documento valido e anche dopo la presunta esperienza eterosessuale, la vita e l'opera di Whitman rimangono vuote di ispirazioni e presenze femminili.

La crisi mistica[modifica | modifica wikitesto]

Altri studiosi hanno parlato di una non precisa esperienza mistica che sarebbe avvenuta, a New Orleans o a Brooklyn, sconvolgendo Whitman a tal punto da far uscire la vena poetica che era racchiusa in lui. Ma, anche se in Whitman esistono senza dubbio forme di misticismo, non è pensabile una crisi così vaga e capace di ottenere immediati risultati. Bisogna quindi prendere atto che il decennio che precede la prima edizione delle Foglie è a tutti ignoto.

Il turbamento del sentirsi "diverso"[modifica | modifica wikitesto]

La stesura del libro rappresentò senza dubbio una vittoria e una liberazione (i versi Il canto di me stesso messi all'inizio dell'opera propongono indubbiamente un sofferto programma) e gli ostacoli da superare, senza inventare donne o misticismo, dovettero senz'altro essere molti e difficili.

Uno degli studiosi più attenti di Whitman scarta le ipotesi fantasiose e fa osservare la situazione in cui il giovane poeta si trovava in quegli anni.

Dietro le apparenze di una famiglia statunitense povera ma numerosa e attiva, la famiglia di Whitman nasconde una diversa realtà. La madre, con la sua generosa fede quacchera, faceva di tutto per proteggere i suoi figli e dar loro affetto, ma la situazione era comunque difficile. Il padre era distrutto dai numerosi fallimenti e in preda a collere violente che scoppiavano sempre più frequentemente. Edward, uno dei figli era ritardato ed epilettico, un altro, Jessi, sifilitico e una delle figlie, in seguito ad un matrimonio sbagliato, soffriva di crisi depressive.

Walt sta bene di salute ma la sua natura è particolare ed è difficile per la madre, che pur lo ama tanto, comprendere che cosa veramente avesse quel suo figliolo, così strano, con poca voglia di lavorare e che sembrava non interessarsi a niente, nemmeno alle ragazze.

L'aiuto della frenologia[modifica | modifica wikitesto]

Ma è a New York che bisogna portare l'obiettivo per capire le ragioni tecniche della svolta nella poesia di Whitman perché il giovane poeta sentì la necessità di capire la sua "diversità". La sua impostazione culturale, anche se grezza, era di stampo positivistico e la risposta giunse da una pseudoscienza in uso in quei tempi: la frenologia.

È infatti documentata una visita alla quale il poeta si sottopose nel luglio del 1849 a New York, presso lo studio Fowler Wills di Nassau Street e non ha importanza se la nuova scienza veniva ormai presa in scarsa considerazione in Inghilterra negli ambienti intellettuali. Whitman non era un intellettuale e in quel momento della sua vita aveva particolarmente bisogno di credere e di avere una "spiegazione". Egli uscì dalla visita rincuorato e compreso e soprattutto con un termine nuovo e specifico che gli apriva un nuovo orizzonte emotivo e quindi anche creativo e poetico: adhesiveness, o attachment o più semplicemente friendship.

Infatti, secondo la frenologia, la capacità di espansione affettiva verso individui del proprio sesso dipendeva dal maggiore o minore sviluppo di una certa branca all'interno del cervello.

Così Whitman facendo proprio uno dei termini della frenologia, "adesività", riesce a costruirsi un sistema di riferimento che lo aiuta e lo difende e grazie a questa pseudoscienza consolatoria del suo tempo egli trovò la forza non solo di scrivere versi memorabili ma di pubblicarli.

La lettera di R.W.Emerson[modifica | modifica wikitesto]

Il referto frenologico, che per Whitman assume con il passare del tempo sempre maggiore importanza, gli installa indubbiamente l'orgoglio di essere ciò che è, ma a dargli la forza di apporre il proprio nome sull'anonimo frontespizio della prima edizione, fu la lettera di elogio inviata da Emerson al giovane e anonimo collega.

Se quello che era da tutti considerato il più grande poeta statunitense ammira la sua poesia, Whitman pensa che in poesia egli avrebbe potuto essere se stesso fino in fondo e così, con la seconda edizione accresciuta del 1856, il poeta firma la sua opera. Emerson aveva portato a Whitman la crescita dell'autostima e lo aveva aiutato ad uscire allo scoperto su quei versi che riempiranno tutta la sua vita.

Orientamento sessuale[modifica | modifica wikitesto]

Whitman è generalmente, ma non unanimemente, considerato come omosessuale o bisessuale a causa della sua composizione poetica. Egli stesso, però, quando si sentiva provocato dall'argomento, reagiva bruscamente, e negava che la sua ispirazione per alcune opere fosse nata dall'attrazione erotica per la forza fisica maschile e che solo in seguito questa attrazione fosse stata trasferita sulla nazione e canalizzata in un disegno poetico. In Foglie d'erba Whitman inizia intonando l'inno più alto alla fisicità:

« Oh, camerado, avvicinati! Tu e io finalmente, e noi due soli.
(...)
Oh, mano nella mano, è un piacere che fa rinascere! Ecco un altro che mi desidera e mi ama!
 »

Ma venne criticato e cercò quindi di mascherare la presunta spinta omoerotica, prima rendendo universale quel messaggio verso la fratellanza, quindi cercando di rendere in metafora l'espressione "mano nella mano". Ancora oggi è disputato se Whitman ebbe o meno rapporti sessuali con altri uomini.[1] Tra la sua poetica figura un'opera chiaramente omoerotica, Calamus, come anche Figli di Adamo, che è una esaltazione dell'accoppiamento eterosessuale. Si noti il seguente confronto fra il testo originale di Attraversai una volta una città popolosa con un'edizione successiva:

« Attraversai una volta una città popolosa, imprimendomi
nel cervello, per più tardi servirmene, gli esperti, le
architetture, gli usi e le tradizioni,
Ebbene adesso di tutta quella città ricordo appena un uomo
che, per amore mio, vagabondò con me,
Un giorno dopo l'altro, una notte dopo l'altra stavamo insieme!
Tutto il resto da tempo l'ho dimenticato,
Ricordo, ripeto, soltanto un uomo rude e semplice, che quando
partii mi tenne per mano tanto a lungo, con labbra tremanti
tristi, silenziose.

Attraversai una volta una città popolosa, imprimendomi
nel cervello, per più tardi servirmene, gli esperti, le
architetture, gli usi e le tradizioni,
Ebbene adesso di tutta quella città ricordo appena una
donna, che per caso incontrai e che mi trattenne
per amore sincero,
Un giorno dopo l'altro, una notte dopo l'altra si stava insieme
tutto il resto da tempo l'ho scordato,
Ricordo, ripeto, soltanto quella donna che appassionata a
me si stringeva, Di nuovo andiamo in giro, amiamo, di nuovo ci separiamo,
Di nuovo mi afferra per mano, e non mi lascia partire,
Me la vedo accosto, con quelle labbra tristi, che tremano
in silenzio.
 »

Ci sono anche indizi che Whitman possa aver avuto relazioni sessuali con donne. Ebbe un rapporto romantico con un'attrice di New York di nome Ellen Grey nella primavera del 1862, ma non è noto se fosse una relazione di carattere erotico. Conservò una sua foto per molti anni, anche quando si spostò a Camden, e si riferiva al soggetto ritratto come "una mia vecchia fiamma".[2] In una lettera datata al 21 agosto 1890 affermò "Ho avuto sei figli - due sono morti". Quest'affermazione non è mai stata comprovata.[3]

Curiosità[modifica | modifica wikitesto]

  • Riferimenti alle sue poesie possiamo sentirli letti da Noah, il protagonista del film Le pagine della nostra vita.
  • A lui è dedicato un episodio della famosa serie televisiva La Signora del West, il numero 21 della quinta stagione dal titolo Walt Whitman, in cui si affronta il tema dell'omosessualità.
  • Nella 7ª stagione, la 7ª puntata dei Simpson, dal titolo Mamma Simpson, Homer pensa che la tomba di Walt Whitman sia quella della madre e la prende a calci, dicendo che lo odia.
  • È ampiamente citato nel film L'attimo fuggente.
  • Numerosi riferimenti a Whitman e alle sue poesie sono presenti nella serie tv Breaking Bad - Reazioni collaterali, a partire dal nome del protagonista, Walter White: quest'ultimo inoltre, ad un certo punto della trama, farà notare esplicitamente ad un altro personaggio della serie di avere le stesse iniziali del poeta.
  • Si fa riferimento a lui nel film a tematica lesbica 2 ragazze innamorate.
  • largamente ispirato a lui è il film 110 e lode del 1994 il cui coopratogonista assomiglia fisicamente allo stesso Whitman e in cui si trovano citate più volte le sue poesie (specialmente "canto di me stesso").
  • Alcuni dei suoi versi sono citati spesso nel film Non c'è due senza quattro, con Bud Spencer e Terence Hill.
  • Sulla sua raccolta di poesie, Foglie d'erba, è incentrato il tema principale del libro di John Green, Città di carta.
  • La cantante statunitense Lana Del Rey fa riferimento a lui come suo "padre" nella canzone "Body Electric".

Note[modifica | modifica wikitesto]

  1. ^ Loving, 19
  2. ^ Callow, 278
  3. ^ Loving, 123

Bibliografia[modifica | modifica wikitesto]

Voci correlate[modifica | modifica wikitesto]

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Collegamenti esterni[modifica | modifica wikitesto]

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