Pteranodon

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Pteranodon
Stato di conservazione: Fossile
Pteranodon longiceps mmartyniuk wiki.png

Pteranodon scale.png

Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Classe Sauropsida
Ordine Pterosauria
Sottordine Pterodactyloidea
Superfamiglia Pteranodontoidea
Famiglia Pteranodontidae
Genere Pteranodon
Specie
  • Pteranodon longiceps
  • Pteranodon ingens
  • Pteranodon sternbergi

Lo Pteranodonte (dal greco πτερόν "pteròn", ala e αν-ὁδών, "an-odòn", senza dente - quindi: essere alato senza denti), è stato uno dei maggiori esemplari di pterosauro esistiti, con un'apertura alare che avrebbe potuto raggiungere i 7 metri. Questo rettile volante si buttava in picchiata per catturare i pesci dei quali si cibava, proprio come fanno gli attuali albatros.
Visse 70 milioni di anni fa, nel Cretaceo, in America settentrionale, Europa e Asia.

Descrizione[modifica | modifica sorgente]

La forma delle ossa e la ricostruzione della muscolatura indicano che questo rettile poteva sbattere le proprie ali per volare. Lo pteranodonte aveva una lunga cresta sagittale, sottile, sporgente all'indietro, e un becco privo di denti. Si crede fosse un abile arrampicatore e vivesse nei pressi delle scogliere, utilizzandole come trampolino di lancio per catturare le sue prede marine.

Gli esperti ritengono che la cresta servisse allo pteranodonte come un timone stabilizzatore, per cambiare direzione durante il volo. Questo rettile, poi, aveva una sorta di sacco di pelle posto all'interno del becco nella mascella inferiore. Quando catturava un pesce, lo deponeva in questa sacca per mangiarlo in seguito o per portalo ai piccoli, in modo simile a quanto fanno gli attuali pellicani.

Becco[modifica | modifica sorgente]

A differenza dei precedenti volatili, come gli pterosauri Rhamphorhynchus e Pterodactylus, lo Pteranodon aveva un becco simile a quello dei moderni uccelli con i margini ossei che sporgevano dalla base delle ganasce. Erano inoltre lunghi, sottili, e con punte acuminate. La mascella superiore, curvata verso l'alto, era più lunga della mascella inferiore, ma questa norma è stata attribuita solo ad un campione (UALVP 24.238).

Ricostruzione in grandezza naturale di uno Pteranodonte

Mentre la punta del becco non è nota, il livello di curvatura suggerisce che sarebbe stato estremamente lungo. La forma unica del becco è stata assegnata nel 2010 da Alexander Kellner ad un genere distinto.

Cresta cranica[modifica | modifica sorgente]

La caratteristica più distintiva dello Pteranodon è la sua cresta cranica, infatti queste creste sono sporgenti verso l'alto a partire dal cranio; la loro dimensione e la loro forma variano per un certo numero di fattori, quali l'età, il sesso, e specie. Il maschio dello Pteranodon, aveva una cresta più verticale con una proiezione ampia in avanti, mentre i loro discendenti, gli Pteranodon Longiceps, erano caratterizzati da una cresta cranica più stretta e più sporgente all'indietro della cresta. Le femmine di entrambe le specie le avevano più piccole e arrotondate.
Le creste erano principalmente, con tutta probabilità, strutture espositive, anche se potevano avere altre funzioni, infatti si ritiene che gli Pteranodonti potessero utilizzare la cresta cranica per cambiare posizione durante il volo come una sorta di timone.

Scheletro[modifica | modifica sorgente]

Scheletro di uno Pteranodonte femmina

Altre caratteristiche che distingue lo Pteranodon oltre ad altri pterosauri sono le strette spine neurali sulle vertebre, piastriformi legamenti ossei che rafforzano le vertebre sopra l'anca, e una coda relativamente breve in cui si fondono le vertebre negli ultimi giorni in una lunga asta.
L'intera lunghezza della coda era di circa 3,5% dell'apertura alare, o fino a 25 centimetri (9,8 nei maschi più grandi).

Variazione sessuale[modifica | modifica sorgente]

Scheletro di uno Pteranodonte maschio

Alcuni campioni degli Pteranodon adulti possono essere suddivisi in due classi di dimensioni distinte, piccoli e grandi. Entrambe le classi hanno vissuto a fianco l'un l'altro, e mentre i ricercatori avevano già suggerito che rappresentano diverse specie, Christopher Bennett ha dimostrato che le differenze tra loro sono in linea con il concetto che rappresentano maschi e femmine in dimorfismo sessuale.I teschi della classe di dimensione più grande preservano creste di dimensioni grandi, mentre le creste della classe di dimensione più piccole sono di una forma quasi triangolare. Alcuni teschi più grandi mostrano anche segni di una seconda cresta che si estendeva verso la punta del becco (non si è mai vista nei campioni piccoli).
Il sesso delle classi di diversa dimensione è stata determinata dalle ossa del bacino. Contrariamente a quanto ci si può aspettare, la classe di dimensione più piccola aveva le ossa del bacino sproporzionatamente grandi e larghe. Bennet ha anche scoperto che la classe di piccole dimensioni possedevano un largo canale del parto delle uova, perciò esse rappresentano le femmine, mentre quelle più grandi rappresentano esemplari maschi.
La cresta cranica corrisponde anche all'età, dato che gli esemplari maschi hanno piccole creste, pertanto sembra che le grandi creste solo sviluppate nei maschi quando hanno raggiunto la dimensione adulta, rendendo il sesso degli esemplari difficile da stabilire dai resti parziali.
Il fatto che le femmine sembrano essere più numerose, come con gli animali moderni di dimensione correlata del dimorfismo sessuale, come i leoni di mare e di altri pinnipedi, gli Pteranodonti avrebbero potuto essere poligami.

Stabilimento di territorio[modifica | modifica sorgente]

Simile ai pinnipedi moderni, gli Pteranodon maschi stabilivano probabilmente il proprio territorio roccioso o accoppiamento sessuale con dei combattimenti contro altri volatili.
Essi utilizzano con tutta probabilità le proprie creste craniche come "dominanza visiva" per la femmina.
Se questa ipotesi è corretta, questo comportamento non si trova nei maschi dei moderni animali poligami.

Periodo di tempo ed evoluzione[modifica | modifica sorgente]

In termini generali, lo Pteranodonte sarebbe vissuto nella fine degli anni del Coniaciano ai primi anni delle fasi del Cretaceo. Però, gli anni precisi in cui è vissuto non sono ancora stati del tutto confermati; nel 2003, Kenneth Carpenter ha esaminato la distribuzione e la datazione dei fossili, dimostrando che lo Pteranodon esisteva 88-85 milioni di anni fa, mentre il Pteranodon Longiceps esisteva tra i 86 e 84,5 milioni di anni fa. Invece nel 2010, la formazione Pierre Shale in Kansas, Wyoming e Dakota del Sud, ha ipotizzato che il noto rettile preistorico è risalente tra 81,5 e 80,5 milioni di anni fa.
Nei primi anni del 1990, sono stati notati che il principale Polimorfismo dello pteranodon si è separata in poco tempo. Ciò ha suggerito, insieme alla loro somiglianza globale, che probabilmente rappresentano all'interno un unico ceppo evolutivo della durata di circa 4 milioni di anni. In altre parole, una sola specie di Pteranodon sarebbero stati presenti in un dato momento, e lo Pteranodon sternbergi con ogni probabilità è stato l'antenato diretto dello Pteranodon Longiceps.

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