Hesperornis

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Esperornite
Stato di conservazione: Fossile
Hesperornis Heinrich Harder.jpg

Hesperornis regalis.jpg

Intervallo geologico
Cretaceo superiore
Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Classe Aves
Ordine Hesperornithiformes
Famiglia Hesperornithidae
Genere Hesperornis
Marsh, 1872
Specie
  • Hesperornis altus
  • Hesperornis crassipes
  • Hesperornis gracilis
  • Hesperornis montana
  • Hesperornis regalis
  • Hesperornis rossicus

L'esperornite (gen. Hesperornis Marsh, 1872) era un uccello ora estinto, fossile del tardo Cretaceo (da 84,9 a 66,043 milioni d'anni fa, dal Santoniano al Maastrichtiano), i cui resti sono stati rinvenuti in Nordamerica, in Europa e in Asia.[1]

Di grandi dimensioni (superava un metro di lunghezza), questo uccello primitivo era adattato straordinariamente alla vita acquatica: il corpo era lungo e affusolato, dotato di due zampe posteriori poderose e probabilmente dotate di membrane interdigitali con le quali si spostava velocemente in acqua. Il collo allungato sosteneva un cranio munito di becco dentato, per mezzo del quale l'esperornite arpionava i pesci che gli capitavano a tiro. Le "ali" erano ridotte a semplici moncherini, ed erano virtualmente inutilizzabili.

Molti fossili di questo uccello sono stati rinvenuti nel Kansas, nei terreni cretacei di Niobrara. A quel tempo, circa 85 milioni di anni fa, l'interno del Nordamerica era costituito da un vero e proprio oceano, che separava le due estremità del continente. Questo oceano era abitato da rettili marini di dimensioni gigantesche, come Elasmosaurus, Brachauchenius e i mosasauri, per i quali l'esperornite era una potenziale preda.

La specie di gran lunga più conosciuta di esperornite è Hesperornis regalis, tipica del Kansas, ma altre specie sono state rinvenute in tutto il Nordamerica e in Asia. Altre forme simili, riunite nell'ordine degli esperornitiformi, sono conosciute fino alla fine del Cretaceo: da citare Asiahesperornis, Baptornis e Parahesperornis.

Nella cultura di massa[modifica | modifica wikitesto]

  • L'esperornite compare sia nella serie britannica Primeval dove li definicono uccelli grossi e spaventosi ma allo stesso tempo molto stupidi, sia nel documentario Mostri del mare.

Note[modifica | modifica wikitesto]

  1. ^ †Hesperornis Marsh 1872 (bird). URL consultato il 23 aprile 2015.

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