Apatosaurus

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Apatosauro
Stato di conservazione: Fossile
Periodo di fossilizzazione: Giurassico superiore
Louisae.jpg
Scheletro di Apatosaurus louisae
Intervallo geologico
Giurassico superiore
Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Classe Reptilia
Superordine Dinosauria
Ordine Saurischia
Sottordine Sauropodomorpha
Infraordine Sauropoda
Famiglia Diplodocidae
Sottofamiglia Apatosaurinae
Genere Apatosaurus
Marsh, 1877
Specie

L'apatosauro (Apatosaurus Marsh, 1877), noto anche con il nome di brontosauro, era un dinosauro della famiglia Diplodocidae vissuto nel Giurassico superiore nell'America settentrionale.

Un gigante dal collo lungo[modifica | modifica wikitesto]

Questo grande dinosauro quadrupede fa parte di un gruppo di erbivori chiamati sauropodi, la cui caratteristica principale, oltre alle enormi dimensioni, era quella di avere il collo e la coda particolarmente lunghi. L'apatosauro, in particolare, con i suoi 24 metri di lunghezza, gli 8 metri di altezza e le 35 tonnellate di peso, era decisamente rispettabile, ma altri giganti lo superavano: citiamo i sauropodi dei generi Supersaurus, Brachiosaurus e Amphicoelias, solo per rimanere nel Giurassico superiore nordamericano. Fossili di questo animale sono stati rinvenuti in Wyoming, Colorado, Oklahoma e Utah.

Scheletro di Apatosaurus ajax in esposizione presso il Museo nazionale della natura e della scienza di Tochio

Lunghezza e peso[modifica | modifica wikitesto]

L'apatosauro era davvero un animale imponente: non solo per la lunghezza, comunque del tutto rispettabile anche tra i sauropodi, quanto per la costituzione: il corpo, infatti, era tra i più pesanti di tutti i diplodocidi, e il collo era formato da enormi vertebre. Longitudinalmente, l'intero corpo di questo sauropode era probabilmente percorso da una serie di spine simili a quelle dell'iguana. La testa era piccola e dotata di narici alla sommità del muso. I denti erano deboli e adatti a strappare tenere foglie.

Ipotetica ricostruzione d'apatosauro di fine ventesimo secolo

Brontosauro o apatosauro?[modifica | modifica wikitesto]

La storia tassonomica di Apatosaurus è piuttosto complicata, per via della confusione tra Apatosaurus e Brontosaurus. Nel 1877, Othniel Charles Marsh scoprì tre gigantesche vertebre nella Morrison Formation a cui dette il nome di Apatosaurus ajax, ovvero "lucertola ingannatrice". Pochi anni dopo (1879), lo stesso paleontologo trovò un enorme scheletro quasi completo, e lo chiamò Brontosaurus excelsus ("lucertola del tuono" dalla suggestione che il rumore della sua pesante camminata fosse simile al brontolio del tuono). Fu solo nel 1903 che gli studiosi si accorsero che le due specie appartenevano in realtà a un unico genere; Brontosaurus, benché ormai ben noto alla comunità scientifica ed entrato a far parte addirittura della cultura popolare, fu relegato a nome desueto di Apatosaurus per questioni di precedenza tassonomica.

Un cranio sbagliato[modifica | modifica wikitesto]

Questo animale è stato il protagonista involontario di un altro clamoroso caso di ricostruzione errata di uno scheletro fossile: quando Marsh scoprì lo scheletro quasi completo, si accorse che mancava il cranio dell'animale e, arbitrariamente, scelse un teschio dalla forma accorciata e robusta che era stato rinvenuto più o meno nella stessa zona. Solo un secolo dopo due studiosi, McIntosh e Berman, si accorsero che il cranio identificato da Marsh apparteneva a un altro dinosauro, Camarasaurus; il vero aspetto del cranio di Apatosaurus, nel frattempo rinvenuto e dimenticato in un museo, era invece lungo e snello, simile a quello dell'affine Diplodocus. Anche la parte finale della coda era stata basata su quella di Camarasaurus: ora si sa che l'apatosauro possedeva, come tutti i diplodocidi, una coda a frusta.

Cranio di Apatosaurus ajax
Il cranio erroneamente attribuitogli da Marsh

Tre specie[modifica | modifica wikitesto]

Le specie appartenenti al genere Apatosaurus sono due:

  • A. ajax: la più lunga, fino a 25 metri, è la specie tipo e prende il nome da Aiace Telamonio, un eroe della mitologia greca. Conosciuta tramite due scheletri parziali e un cranio.
  • A. louisae: la più robusta, descritta da Holland nel 1915 in onore della moglie del magnate dell'acciaio Andrew Carnegie. Rinvenuta in Colorado.

Recentemente, in strati poco più antichi, è stato rinvenuto un presunto antenato di questi animali, al quale è stato dato il nome di Eobrontosaurus yahnahpin. Una vertebra caudale di un animale simile ad Apatosaurus è stata rinvenuta in terreni del Giurassico superiore della Georgia europea.

Nella cultura di massa[modifica | modifica wikitesto]

  • Piedino, un cucciolo di apatosaurus, è il protagonista della
fortunata serie di film d'animazione Alla ricerca della Valle Incantata e dell'omonima serie TV animata. 
  • in transformers (soprattutto nei fumetti e cartoni animati) e la forma alternativa del dinobot sludge

Bibliografia[modifica | modifica wikitesto]

  • (EN) Frank V. Paladino, James R. Spotila, Peter Dodson, 34: A Blueprint for Giants: Modeling the Physiology of Large Dinosaurs in James O. Farlow and M.K. Brett-Surman (a cura di), The Complete Dinosaur, Indiana University Press, 1997, pp. 491-504, ISBN 0-253-33349-0.
  • The Dinosaur Heresies: New Theories Unlocking the Mystery of the Dinosaurs and Their Extinction, Robert Bakker, 1986 (on Evo-wiki)

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