Tarbosaurus bataar

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Tarbosaurus
Stato di conservazione: Fossile
Yamanashigakuin elementary school Tarbosaurus white background.JPG
Scheletro completo di T. bataar
Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Superordine Dinosauria
Ordine Saurischia
Sottordine Theropoda
Famiglia † Tyrannosauridae
Sottofamiglia † Tyrannosaurinae
Tribù Tarbosaurini
Olshevsky & Ford, 1995
Genere Tarbosaurus
Maleev, 1955
Nomenclatura binomiale
† Tarbosaurus bataar
(Maleev, 1955)

[originariamente Tyrannosaurus]

Sinonimi
  • Maleevosaurus novojilovi (Maleev, 1955) Carpenter, 1992 [originally Gorgosaurus]
  • Tarbosaurus efremovi Maleev, 1955
  • Gorgosaurus lancinator Maleev, 1955
  • Shanshanosaurus huoyanshanensis Dong, 1977
  • Jenghizkhan bataar (Maleev, 1955) Olshevsky, 1995 [originally Tyrannosaurus]
  • Tyrannosaurus luanchuanensis Dong, 1977[1]

Mappa dei ritrovamenti (Mongolia)

Map mn umnugobi aimag.png La Provincia dell'Ômnôgov' (arancione) dove sono stati trovati la maggior parte dei resti del Tarbosauro[2]

Tarbosaurus (il cui nome significa "lucertola allarmante") è un genere estinto di dinosauro teropode tirannosauride vissuto nel Cretaceo superiore, circa 70 milioni di anni fa, in quella che è oggi la Mongolia, mentre alcuni resti frammentari sono stati ritrovati anche in Cina.

Anche se nel tempo sono state proposte numerose specie, oggi i paleontologi ne riconoscono solo una, T. bataar, come specie valida. Alcuni esperti credono che Tarbosaurus sia in realtà una specie asiatica del ben noto tyrannosauride nordamericano Tyrannosaurus; questo renderebbe il genere Tarbosaurus un sinonimo di Tyrannosaurus. Visto che tale ipotesi non è ancora stata accertata, oggi Tarbosaurus e Tyrannosaurus sono considerati strettamente correlati tra loro condividendo molte caratteristiche peculiari. Anche i generi Alioramus e Raptorex, anch'essi della Mongolia, sono considerati da alcuni come sinonimo junior di Tarbosaurus, o comunque i suoi parenti più prossimi.

Come tutti i tirannosauridi, il Tarbosaurus era una grande predatore bipede, che poteva raggiungere un peso massimo di ben 5 tonnellate e dotato di una testa enorme armata di sessantina di denti. La mandibola non poteva muoversi lateralmente e poteva solo essere aperta e chiusa in movimento verticale. Come tutti i suoi parenti anche il Tarbosaurus possedeva braccia sproporzionatamente piccole in confronto al corpo e dotate di sole due dita.

L'habitat in cui viveva il Tarbosaurus era costituito da una pianura alluvionale attraversata da canali fluviali. In questo ambiente, il Tarbosaurus era predatore dominante al vertice della catena alimentare, predando anche altri grandi animali come l'hadrosauride Saurolophus e il sauropode Nemegtosaurus. Il Tarbosaurus è anche uno dei dinosauri meglio conosciuti grazie ad una serie di ritrovamenti di crani e scheletri completi di esemplari adulti e giovani, che hanno permesso ai paleontologi di studiare la sua filogenesi, la meccanica cranio, la struttura del cervello e l'ontogenesi.

Descrizione[modifica | modifica wikitesto]

Dimensioni di un'esemplare adulto (25 anni) e di un giovane (2 anni) a confronto con un uomo

Anche se leggermente più piccolo di Tyrannosaurus, il Tarbosaurus è stato uno dei più grandi tirannosauridi noti. Gli individui più grandi potevano raggiungere i 10-12 metri (33-39 ft) di lunghezza.[3] La massa di un individuo completamente sviluppato è paragonabile o leggermente più leggera di un Tyrannosaurus, con un peso di circa 4-5 tonnellate.[4][5]

Il cranio di Tarbosaurus più grande mai rinvenuto era lungo ben 1,30 metri (4,3 piedi), più grande di qualunque altro dinosauro carnivoro, tranne di Tyrannosaurus.[6] Il cranio era alto, come quello di Tyrannosaurus, ma non così ampio, in particolare verso la parte posteriore. La parte posteriore non era espansa per questo gli occhi dell'animale non si affacciassero direttamente in avanti, inibendo la visione binoculare presente in Tyrannosaurus. Le grandi fenestrae (aperture) nel cranio ne riducevano il peso. Le mascelle del Tarbosaurus erano armate tra i 58 e i 64 denti disposti in fila nelle mascelle, in numero leggermente maggiore rispetto a Tyrannosaurus, ma minore rispetto a tirannosauridi più piccoli come Gorgosaurus e Alioramus. La maggior parte dei denti erano ovale, in sezione trasversale, anche se i denti della premascella sulla punta della mascella superiore avevano una sezione trasversale a forma di D. Questa eterodonzia è caratteristica della famiglia. I denti più lunghi erano quelli mascellari (della mascella superiore), con corone lunghe fino a 85 millimetri (3,3 in). Nella mandibola, una cresta sulla superficie esterna angolare dell'osso articolato con la parte posteriore dell'osso dentario, creavano un meccanismo di chiusura unico sia in Tarbosaurus sia in Alioramus. Gli altri tirannosauridi mancavano di questo meccanismo e aveva una maggiore flessibilità nella mascella inferiore.[7]

I tyrannosauridi variavano ben poco nella morfologia del corpo, e Tarbosaurus non fa eccezione. La testa era supportata da un collo grande e muscoloso dalla forma ad S, mentre il resto della colonna vertebrale, tra cui la lunga coda, era tenuta orizzontale. Gli arti anteriori del Tarbosaurus, sproporzionatamente piccoli alle dimensioni del corpo, e in generale erano le piccole tra tutti i membri della famiglia. Le mani avevano solo due dita ciascuna ed erano fornite di due artigli, più un terzo metacarpo senza artiglio che probabilmente era inglobato nella mano e non spuntava, simile a quello dei generi strettamente correlati. Holtz ha suggerito che Tarbosaurus ha anche suggerito una riduzione delle falangi nei teropodi come provato dalle falangi dell'animale che presentano uno schema IV-I, un sistema "ulteriormente sviluppato" che in altri tirannosauridi,[8] come secondo metacarpo nei campioni di Tarbosaurus ha dimostrato che il metacarpo inferiore è il doppio della lunghezza del primo metacarpale (altri tirannosauridi un secondo metacarpo circa il doppio della lunghezza del primo metacarpale). Inoltre, il terzo metacarpo di Tarbosaurus è proporzionalmente più breve che in altre tirannosauridi; in altri tirannosauridi (come Albertosaurus e Daspletosaurus), il terzo metacarpale è più spesso e più lungo del primo metacarpo, mentre in Tarbosaurus il terzo metacarpale è inferiore in dimensioni al primo.[6]

In contrasto con gli arti anteriori, le tre dita degli arti posteriori erano lunghe e spesse, sostenendo il corpo in una postura bipede. La lunga coda era pesante e rigida e forniva un contrappeso alla testa e al torso, collocando il centro di gravità sui fianchi.[3][6]

Classificazione[modifica | modifica wikitesto]

Diagramma che mostra le sostanziali differenze tra il cranio di Tarbosaurus (A) e quello di Tyrannosaurus (B)

Il Tarbosaurus è classificato come un teropode della sottofamiglia dei Tyrannosaurinae, all'interno della famiglia Tyrannosauridae. Altri membri includono il ben noto Tyrannosaurus e il più piccolo Daspletosaurus, entrambi del Nord America,[9], e eventualmente, il genere mongolo Alioramus.[7][10] Gli animali di questa sottofamiglia sono più strettamente legati a Tyrannosaurus rispetto ad Albertosaurus e sono caratterizzati da crani robusti e alti e in proporzione hanno femori più lunghi rispetto all'altra sottofamiglia, degli albertosaurinae.[6]

Originariamente la specie Tarbosaurus bataar era stata descritta come una specie del genere Tyrannosaurus,[11] una disposizione che è stata sostenuta da alcuni studi più recenti.[9][12] Altri esperti preferiscono mantenere i due generi separati, pur riconoscendoli come sister taxa.[6] Un'analisi cladistica del 2003 basata sulle caratteristiche del cranio , indicò il genere Alioramus come l'animale più simile a Tarbosaurus, in quanto i due generi hanno un cranio che mostra la stessa distribuzione dello stress che non si trova in altri tyrannosauridi. Se dimostrata, questa relazione potrebbe argomentare il dibattito sulla presunta sinonimia tra Tarbosaurus e Tyrannosaurus e suggerendo una differente linea evolutiva dei tyrannosauridi asiatici.[7][10] I due esemplari noti di Alioramus, che mostrano caratteristiche giovanili, non possono rappresentare dei giovani Tarbosaurus a causa del loro elevato numero di denti (da 76 a 78 denti) e la loro fila unica di dossi ossei lungo la parte superiore del muso li differenzia ulteriormente.[13]

La scoperta di Lythronax, un tyrannosauride rimitivo nordamericano mostra una stretta relazione Tyrannosaurus e Tarbosaurus; si è scoperto così che Lythronax è un sister taxon di un clade composto dal genere campaniano Zhuchengtyrannus e dai generi maastrichtiani Tyrannosaurus e Tarbosaurus. Ulteriori studi su Lythronax suggeriscono anche che i tyrannosauroidi asiatici erano parte di una radiazione evolutiva.[14]

Scheletro completo di un'esemplare adulto di T. bataar
Materiale fossile di un'esemplare giovane di T. bataar

Di seguito è riportato un cladogramma pubblicato nel 2013 da Loewen et al.[15]

Tyrannosauridae

Gorgosaurus libratus


Albertosaurus sarcophagus



Tyrannosaurinae

Tyrannosauride della Formazione Dinosaur Park


Daspletosaurus torosus


Tyrannosauride della Formazione Two Medicine


Teratophoneus curriei


Bistahieversor sealeyi


Lythronax argestes


Tyrannosaurus rex


Tarbosaurus bataar


Zhuchengtyrannus magnus












Storia della scoperta[modifica | modifica wikitesto]

Cranio olotipico, PIN 551-1, al Museo di Paleontologia di Mosca

Nel 1946, una spedizione congiunta di paleontologi sovietici e mongoli scoprì un grande teschio di un dinosauro carnivoro e alcune vertebre associate, all'interno dell Formazione Nemegt, nel deserto del Gobi, nella Provincia mongola dell'Ômnôgov'. Nel 1955, Evgeny Maleev, un paleontologo sovietico, fece di questo cranio l'olotipo ( PIN 551-1) di una nuova specie, che battezzò Tyrannosaurus bataar.[11] Il nome specifico, bataar è una parola di lingua mongola баатар/Baatar che vuole dire "eroe".[7] Nello stesso anno, Maleev descrisse e nominò tre nuovi teschi di teropodi, ciascuno associati a resti scheletrici scoperti dalla stessa spedizione del 1948 e del 1949. Il primo di questi (PIN 551-2) fu nominato Tarbosaurus efremovi, un nuovo nome generico composto dalle parole del greco antico ταρβος/Tarbos ("terrore", "allarme", "timore" o "reverenza") e σαυρος/sauros ("lucertola"),[16] mentre il nome specifico, efremovi rende onore al paleontologo russo Ivan Yefremov. Gli altri due (PIN 553-1 e 552-2 PIN) furono nominati come nuove specie e assegnate al genere nordamericano Gorgosaurus ( con rispettive specie G. lancinator e G. novojilovi). Tutti e tre questi ultimi campioni sono più piccoli rispetto al primo.[3]

Campione PIN 553-1, l'olotipo di Gorgosaurus lancinator, nella famosa "posa di morte"

In un articolo del 1965, il paleontologo russo AK Rozhdestvensky riclassificò tutti i campioni di Maleev come le diverse fasi di crescita di una stessa specie, che riteneva essere ben distinta dal nordamericano Tyrannosaurus. Così cambiò la nomenclatura a Tyrannosaurus bataar facendolo diventare Tarbosaurus bataar, includendovi tutti gli esemplari di Maleev e il cranio olotipico di Tyrannosaurus bataar.[17] Autori successivi, tra cui lo stesso Maleev,[18] furono d'accordo con l'analisi di Rozhdestvensky, anche se alcuni preferivano usare il nome Tarbosaurus efremovi piuttosto che T. bataar.[19] Nel 1992, il paleontologo americano Kenneth Carpenter riesaminò il materiale e concluse che apparteneva al genere Tyrannosaurus, come originariamente pubblicato da Maleev, e aggregò tutti gli esemplari sotto la riesumata specie Tyrannosaurus bataar tranne che per i resti che Maleev aveva classificato come Gorgosaurus novojilovi. Quest'ultimo, che secondo Carpenter, rappresentava un genere a se stante venne ribattezzato Maleevosaurus novojilovi.[12] In seguito George Olshevsky creò il nuovo genere Jenghizkhan (ispirato a Gengis Khan) per la specie Tyrannosaurus Bataar, riconoscendo come specie a se stanti Tarbosaurus efremovi e Maleevosaurus novojilovi, per un totale di tre distinti generi contemporanei all'interno della Formazione Nemegt.[20] Uno studio del 1999, riclassificò il genereMaleevosaurus come un giovane Tarbosaurus.[21] Tutte le ricerche pubblicate dal 1999 riconoscono ormai solo una singola specie, che può essere chiamata o Tarbosaurus bataar[6][10][22] o Tyrannosaurus bataar.[9]

Un campione di T. bataar viene rimpatriato in Mongolia, dopo essere stato venduto illegalmente negli USA, nel 2013

Dopo la spedizione russo-mongola originale del 1940, una spedizione congiunta polacco-mongola nel deserto del Gobi ha iniziato nel 1963 e proseguito fino al 1971, recuperando molti nuovi fossili, tra cui nuovi esemplari di Tarbosaurus all'interno della Formazione Nemegt.[7] Un'altra sedizione tra il 1993 e il 1998, coinvolse i paleontologi giapponesi e gli scienziati mongoli,[23] nonché alcune spedizione private come quella guidata dal paleontologo canadese Phil Currie intorno alla fine del 21° secolo, che scoprì e raccolse innmerevoli resti di Tarbosaurus.[24][25] In totale furono raccolti più di 30 esemplari, tra cui più di 15 teschi e diversi scheletri postcraniali.[6]

Fossili di Tarbosaurus sono stati ritrovati solo all'interno del deserto del Gobi, in Mongolia e in Cina, dove se ne vieta severamente l'esportazione, anche se alcuni esemplari sono stati saccheggiati da collezionisti privati.[26] Il 20 maggio 2012, un'esemplare fu messo all'asta da Heritage Auctions, a New York, per ben $ 1 milione. Per la legge mongola qualsiasi fossile di Tarbosaurus trovato sul suolo mongolo deve essere custodito all'interno di un istituto mongolo adeguato. Tuttavia l'esemplare pubblicizzato era palesemente rubato. Il presidente della Mongolia e molti paleontologi hanno sollevato obiezioni alla vendita che ha portato ad un'indagine dell'ultimo minuto che ha confermato che si trattava di un esemplare ritrovato nel deserto del Gobi, giustamente appartenente alla Mongolia.[27] Nel corso della causa legale (United States v. One Tyrannosaurus Bataar Skeleton), Eric Prokopi , il contrabbandiere, f dichiarato colpevole di traffico illegale e il dinosauro è stato restituito alla Mongolia nel 2013, e venne esposto temporaneamente presso Sukhbaatar Square, al centro della città di Ulaanbaatar.[28]

Sinonimi[modifica | modifica wikitesto]

Elementi fossili dell'esemplare, IVPP V4878, descritti come Shanshanosaurus huoyanshanensis

A metà del 1960, alcuni paleontologi cinesi scoprirono un cranio parziale e lo scheletro di un piccolo teropode, ( IVPP V4878), nel Xinjiang, una regione indipendente della Cina. Nel 1977, Dong Zhiming descrisse questo esemplare, recuperato dalla Formazione Subashi, nella Contea di Shanshan, come un nuovo genere e specie, Shanshanosaurus huoyanshanensis.[29] Nel 1988, il paleontologo Gregory S. Paul riconobbe Shanshanosaurus come un tyrannosauride, riferendosi all'ormai defunto genere Aublysodon.[30] In seguito i paleontologi Dong e Currie riesaminarono il campione e conclusero che si trattava di un giovane esemplare di un grosso tyrannosauride. Sebbene gli autori hanno evitato di assegnarlo ad qualsiasi particolare genere, hanno suggerito che Tarbosaurus potrebbe essere la scelta più fondata.[31]

Le specie Albertosaurus periculosus, Tyrannosaurus luanchuanensis, Tyrannosaurus turpanensis e Chingkankousaurus fragilis sono stati tutti classificati come sinonimi di Tarbosaurus nella seconda edizione di Dinosauria, tuttavia la classificazione di Chingkankousaurus fragilis è stata valutata dubbia, da Brusatte et al. (2013).[6][32]

Descritto nel 1976 da Sergei Kurzanov, l' Alioramus è un altro genere di tyrannosauride ritrovato negli stessi sedimenti di Tarbosaurus, in Mongolia.[33] Diverse analisi conclusero che l' Alioramus è un tyrannosauride strettamente legato a Tarbosaurus.[7][10] Sebbene il cranio olotipico del genere sia stata descritto come appartenente ad un adulto, la forma allungata e le dimensioni del cranio sono caratteristiche tipiche dei giovani tyrannosauridi. Ciò ha portato Currie a credere che Alioramus possa rappresentare un'esemplare giovane di Tarbosaurus, tuttavia come lui stesso a dovuto affermare, il numero superiore di denti e la cresta ossea sul muso, rendono poco probabile la sua teoria.[13]

Paleobiologia[modifica | modifica wikitesto]

Come molti altri grandi tyrannosauridi, il Tarbosaurus è noto per abbondanti fossili ben preservati. Infatti, un quarto di tutti i fossili raccolti dalla Formazione Nemegt appartengono a Tarbosaurus.[34] Purtroppo il materiale di Tarbosaurus non è mai stato studiato così a fondo come nei tyrannosauridi nordamericani,[7] pertanto gli scienziati hanno tratto limitate conclusioni sulla sua biologia.

Nel 2001, il paleontologo Bruce Rothschild et al. pubblicarono uno studio sulle fratture da stress e avulsioni dei tendine nei dinosauri teropodi e le implicazioni sul loro comportamento. Dal momento che le fratture da stress sono state causate da traumi ripetuti piuttosto che da singoli eventi, che probabilmente furono casate da un comportamento regolare rispetto ad altri tipi di lesioni. Nessuna delle diciotto ossa dei piedi di Tarbosaurus esaminate nello studio mostrava segni di frattura da stress, ma una dei delle ossa della mano esaminate pare mostrarne una. La presenza di fratture da stress sulle ossa delle mani di questi animali indicano uno stile di vita attivo e movimentato, in quanto le fratture da stress nelle ossa dei piedi possono essere causate dalla locomozione. Lesioni alle mani, al contrario, potrebbero essere ottenute durante una lotta con una preda. La presenza di fratture da stress e avulsioni tendinee, in generale, forniscono anche una prova del suo comportamento predatorio rivelandosi essere più un cacciatore attivo che uno saprofago obbligato.[35]

Nel 2012, furono ritrovati dei profondi segni di morsi su due frammenti di gastralia del campione olotipico del grande ornithomimosauro Deinocheirus. Le dimensioni e la forma dei segni dei morsi corrispondono ai denti del Tarbosaurus, oltre che ad essere l'unico grande predatore della Formazione Nemegt. Sono stati individuati vari tipi di tracce di alimentazione; forature, sgorbie, strie, frammenti di denti e le sopracitate combinazioni dei segni. I segni di morsi rappresentano quasi sicuramente un comportamento alimentare piuttosto che un combattimento tra due animali vivi, inoltre il fatto che i segni di morsi si trovassero sul torace del Deinocheirus indica che il predatore fosse interessato agli organi interni. Segni di morsi di Tarbosaurus sono stati rinvenuti anche sulle ossa di hadrosauridi e sauropodi, ma segni di morsi su altri teropodi sono una documentazione fossile molto rara.[36]

Meccanica del cranio[modifica | modifica wikitesto]

Visione frontale del cranio di T. bataar

Il cranio del Tarbosaurus fu completamente descritto per la prima volta nel 2003. Gli scienziati che hanno descritto il cranio notarono diverse differenze tra Tarbosaurus e i tyrannosauridi nordamericani. Molte di queste differenze sono legate allo stress a ci sono sottoposte le ossa durante il movimento del morso. Quando la mascella superiore scendeva, la forza esercitata veniva trasmessa dalla mascella superiore alle circostanti ossa del cranio. Nei tirannosauridi nordamericani, questa forza è passato viene invece trasmessa sulle ossa nasali, che sono saldamente collegate nella parte posteriore del muso. Queste de ossa sono saldate insieme, suggerendo che la forza veniva trasmessa dalle ossa nasali a quelle lacrimali.[7]

Il Tarbosaurus mancava di questi puntoni ossee, e la connessione tra le ossa nasali e quelle lacrimali era piuttosto debole. Invece, vi era una sviluppata proiezione all'indietro della mascella all'interno di una guaina formata dal lacrimale. Nei tyrannosauridi americani questa proiezioni è composta solo da una sottile piastra ossea. La grande proiezione all'indietro suggerisce che la forza veniva trasmessa più direttamente dalla mascella al lacrimale. Il lacrimale era fortemente saldato alle ossa frontali e alle ossa prefrontali. Le connessioni ben sviluppate tra il mascellare superiore, lacrimale, frontale e prefrontale rendevano la mascella superiore del Tarbosaurus molto più rigida e robusta.[7]

Un'altra grande differenza tra il Tarbosaurus e i suoi parenti nordamericani è la conformazione della mascella inferiore (mandibola) che si presenta molto rigida e compatta, mentre molti altri teropodi, tra cui i tyrannosauridi nordamericani, avevano un certo grado di flessibilità tra le ossa nella parte posteriore della mandibola e il dentario della parte anteriore, mentre Tarbosaurus aveva un meccanismo di bloccaggio formata da una cresta sulla superficie angolare, che articolava con il processo quadrato sul retro del dentario.[7]

Alcuni scienziati hanno ipotizzato che il cranio più rigido del Tarbosaurus fosse un adattamento alle caccia ai massicci sauropodi titanosauridi, ritrovati nella Formazione Nemegt, sebbene ne esistessero in maggior numero in Nord America durante il Cretaceo superiore. Le differenze nella meccanica del cranio riguardano anche la filogenesi dei tyrannosauridi. Difatti la inusuale articolazione del cranio del Tarbosaurus simile a quella dell' Alioramus indica una stretta parentela tra i due. Mentre una possible analogia tra Tarbosaurus e Tyrannosaurus sono le dimensioni, sviluppatesi indipendentemente attraverso un'evoluzione convergente.[7]

Cervello e abilità sensorie[modifica | modifica wikitesto]

Dettaglio del cranio e del collo di T. bataar

Il cranio di Tarbosaurus ritrovato nel 1948 dagli scienziati sovietici e mongoli (PIN 553-1, originariamente chiamato Gorgosaurus lancinator) includeva la cavità del cranio occupata dal cervello. Dopo aver fatto un calco in gesso di quell'area del cranio, Maleev fece alcune osservazioni preliminari sulla struttura del cervello di Tarbosaurus.[37] Un nuovo modello del cervello dell'animale, in poliuretano, ha permesso un'analisi più approfondita della struttura celebrale dell'animale.[38]

La struttura celebrale del Tyrannosaurus era già stata analizzata,[39] e quella di Tarbosaurus era molto simile, differendo solo per le posizioni di alcuni nervi cranici radici, tra cui il trigemino e il nervo accessorio. I cervelli dei tyrannosauridi erano molto più simili a quello dei coccodrilli e altri rettili che a quello degli uccelli. Il volume cerebrale totale per un'animale di 12 metri (40 piedi) come Tarbosaurus, è di soli 184 centimetri cubi (11,2 cu in). Le grandi dimensioni dei bulbi olfattivi, così come i terminali e i nervi olfattivi, suggeriscono che Tarbosaurus aveva un acuto senso dell'olfatto, come il suo cugino americano Tyrannosaurus. Il bulbo vomeronasale è ampio e differenziato dal bulbo olfattivo, il che indica un organo di Jacobsen ben sviluppato, utilizzato per rilevare i feromoni. Ciò può implicare che il Tarbosaurus avesse un comportamento d'accoppiamento complesso. Anche il nervo uditivo era molto grande, facendo intuire che l'animale aveva anche un ottimo udito, utile per la comunicazione tra i suoi simili. Il nervo era ben sviluppato vestibolarmente indicando un buon senso di equilibrio e della coordinazione. Al contrario, i nervi e le strutture cerebrali associati alla vista erano più piccole e poco sviluppati. Il tectum mesencefalo, responsabile per l'elaborazione visiva nei rettili, era molto piccolo, così come il nervo ottico ed il nervo oculomotore, che controllava il movimento degli occhi. A differenza di Tyrannosaurus, che aveva occhi frontali fornendogli un'ottima visione binoculare, il Tarbosaurus aveva un cranio stretto più tipico di altri tyrannosauridi in cui gli occhi erano spostati leggermente ai lati. Tutto questo suggerisce che il Tarbosaurus si basava di puù sul senso dell'udito e dell'olfatto durante la caccia.[38]

Sviluppo[modifica | modifica wikitesto]

Fossile di un'esemplare giovane di T. bataar

La maggior parte degli esemplari di Tarbosaurus appartengono ad animali adulti o individui subadulti; i resti fossili di cuccioli o giovani sono molto rari. Tuttavia, nel 2006, la scoperta dello scheletro di un giovane esemplare, provvisto di un cranio completo lungo 290 millimetri (0.95 ft), fornisce informazioni sull'ontogenesi di questo dinosauro. L'esemplare probabilmente aveva un'età compresa tra i 2 e i 3 anni al momento della morte. Rispetto ai teschi adulti, il cranio dei giovani era molto fragile e armato di denti piccoli e sottili, indicando un diverso tipo di alimentazione e predazione, riducendo la competizione con gli esemplari adulti, potenzialmente cannibali.[40]

Impressioni di pelle e impronte[modifica | modifica wikitesto]

Alcune impressioni della pelle di Tarbosaurus furono recuperate da un grande scheletro nella località di Bugiin Tsav, precedentemente distrutto da bracconieri. Queste impressioni mostrano scaglie non sovrapposte con un diametro medio di circa 2,4 mm ed appartengono ritrovate nella regione toracica dell'individuo, anche se la posizione esatta non si ha con certezza essendo lo scheletro andato distrutto.[41]

Phil Currie et al. (2003) descrissero due impronte nella località Nemegt, che con tutta probabilità appartengono a Tarbosaurus. Le impronte sono rappresentate da calchi naturali, il che significa che solo il riempimento della sabbia sulle piste ha conservato le tracce. Le tracce meglio conservate sono dotate di impressioni di pelle su vaste aree, che mostrano della pelle simile a quella ritrovata a Bugiin Tsav. Sono inoltre dotati di marchi di scorrimento verticali parallele che sono stati lasciati da squame quando il piede è stato spinto nel terreno. Il percorso misura 61 centimetri (24 pollici) in lunghezza, rappresentando quindi un grande individuo. La seconda traccia, anche se ancora più grande, è stata colpita dall'erosione e non mostra alcun dettaglio.[41]

Un'altra impressione di pelle poco conosciuta poiché considerata di dubbia entità deriva da un altro esemplare sempre proveniente dalla Formazione Nemegt, e mostra una grande sacca di pelle sotto la gola dell'animale. L'impressione è stata identificata come un "bargiglio o una sacca di pelle golare",[42] simile a quella di alcuni moderni uccelli come la fregata, che probabilmente era molto colorata. Tale ritrovamento non è ricoperto di scaglie ma mostra pelle nuda. Questo implica che forse anche tyrannosauridi di grandi dimensioni attuassero elaborati rituali di corteggiamento come i moderni uccelli.[43][44]

Paleoecologia[modifica | modifica wikitesto]

Il Delta dell'Okavango, presenta un habitat simile a quello in cui viveva il Tarbosaurus

La stragrande maggioranza dei fossili noti di Tarbosaurus sono stati recuperati nella Formazione Nemegt, nel deserto del Gobi, Mongolia meridionale. Questa formazione geologica non è mai stato datato radiometricamente, ma la fauna presente nella documentazione fossile indica che probabilmente la formazione risale ai primi del Maastrichtiano, alla fine del Cretaceo superiore[34], circa 70 milioni di anni fa.[45][46] Anche la Formazione Subashi, in cui sono stati scoperti i resti dello Shanshanosaurus risale al Maastrichtiano.[47]

I sedimenti della Formazione Nemegt conservano grandi canali fluviali e depositi di terreno che indicano un clima molto più umido rispetto a quelli suggeriti dalle sottostanti Barun Goyot e Formazioni Djadochta. Tuttavia, i depositi caliche indicare che vi erano siccità periodiche. I sedimenti si depositava nei canali e creava le pianure alluvionali nei grandi fiumi. Le facies di questa formazione suggeriscono la presenza di banchi di fango e laghi poco profondi. I sedimenti indicano, inoltre, un habitat ricco che offriva cibo vario in quantità abbondanti adatto a sostenere gli enormi dinosauri del Cretaceo.[48]

All'interno della formazione sono stati ritrovati anche piccoli invertebrati come molluschi, una gran varietà di animali acquatici come pesci, tartarughe[34] e coccodrilli, incluse diverse specie di Shamosuchus, un genere di coccodrillo con denti adatti alla frantumazione di gusci.[49] I mammiferi fossili sono estremamente rari nella Formazione Nemegt, ma vi sono stati rinvenuti numerosi uccelli, tra cui l'enantiornithine Gurilynia e gli hesperornithiforme Judinornis e Teviornis, uno dei primi rappresentanti degli odierni Anseriformi. Gli scienziati hanno descritto molti dinosauri della Formazione Nemegt, tra gli erbivori possiamo annoverare l'ankylosauride Tarchia, il pachycephalosauro Prenocephale[34], gli hadrosauridi Saurolophus e Barsboldia e i sauropodi Nemegtosaurus e Opisthocoelicaudia.[7] Un esemplare adulto di Tarbosaurus avrebbe potuto facilmente predare gli hadrosauridi avendo però qualche difficoltà nell'abbattere gli ankylosauridi e i sauropodi. Tuttavia non c'erano altri grandi teropodi che potessero fare concorrenza ad un Tarbosaurus adulto, mentre i giovani avrebbero potuto avere come concorrente i tyrannosauridi Bagaraatan e Raptorex. Altri teropodi, che avrebbero comunque potuto essere prede di Tarbosaurus, che vivevano nello stesso habitat erano il gigantesco Therizinosaurus, che però era un erbivoro, e gli onnivori ornithomimosauri Anserimimus, Gallimimus e il gigantesco Deinocheirus. È inoltre possibile che i grandi tyrannosauridi, così come moderni varani di Komodo, occupassero diverse nicchie geologiche in base all'età, con i giovani più agili e veloci che cacciavano piccole prede, i subadulti che cacciavano prede più massicce come gli hadrosauridi, mentre gli adulti avrebbero potuto cacciare qualsiasi animale del suo ecosistema.[6]

Nella cultura popolare[modifica | modifica wikitesto]

Exquisite-kfind.png Lo stesso argomento in dettaglio: Dinosauri nella cultura di massa § Tarbosaurus.

Grazie all'enorme abbondanza di fossili ritrovati il Tarbosaurus è uno dei dinosauri meglio conosciuti dai paleontologi. Per questo è stato protagonista di diversi documentari, serie tv e speciali sui dinosauri. Le sue prime apparizioni ufficiali avvengono nei documentari The Truth About Killer Dinosaurs, dove lo si vede scontrarsi anacronisticamente con un Ankylosaurus, e nello speciale della BBC Nel mondo dei dinosauri dove invece attacca ma viene allontanato da un Therizinosaurus.

Un cucciolo di Tarbosaurus di nome Spotty, è inoltre il protagonista dei film Spotty il dinosauro 3D e Tarbosaurus, the mightiest ever, entrambi del 2010 e prodotti in Corea.

Curiosità[modifica | modifica wikitesto]

Il noto attore americano Nicolas Cage recentemente ha dovuto restituire un cranio fossile di Tarbosaurus allo stato Mongolo. L'attore aveva acquistato il cranio a un'asta, nel 2007, per 276.000$. In seguito a delle indagini della Procura di Manhattan, il cranio di dinosauro è risultato rubato, e l'attore è stato costretto a restituirlo ai rappresentanti della Mongolia.[50]

Note[modifica | modifica wikitesto]

  1. ^ †Tarbosaurus bataar Maleev 1955 - Synonyms, paleodb.org. URL consultato il 19 luglio 2011.
  2. ^ Wild Tiger Conservation, Save The Tiger Fund. URL consultato il 7 marzo 2009.
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