Velociraptor

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Velociraptor
Stato di conservazione: Fossile
Velociraptor Wyoming Dinosaur Center White Background.jpg
Scheletro di V. mongoliensis

Confronto dimensioni con un essere umano

Intervallo geologico
cretaceo superiore
Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Sottoregno Eumetazoa
Superphylum Deuterostomia
Phylum Chordata
Subphylum Vertebrata
Infraphylum Gnathostomata
Superclasse Tetrapoda
Classe Reptilia
Sottoclasse Diapsida
Infraclasse Archosauromorpha
Superordine Dinosauria
Ordine Saurischia
Sottordine Theropoda
Infraordine Tetanurae
Famiglia Dromaeosauridae Maniraptora
Sottofamiglia Velociraptorinae
Genere Velociraptor
Osborn, 1924
Serie tipo
Velociraptor mongoliensis
Osborn, 1924
Specie

Velociraptor Osborn, 1924 ("rapace veloce") [1] è un genere di dinosauro coelurosauride dromaeosauride che visse da circa 85 a 71 milioni di anni fa durante il Cretacico superiore.[2] Attualmente, si riconoscono due specie, anche se in passato se ne riconoscevano di più. La serie tipo è V. mongoliensis; i fossili di questa specie sono state scoperti per la prima volta in Mongolia. Una seconda specie, V. osmolskae, fu nominato nel 2008 a base di frammenti cranici provenienti dalla Mongolia Interna in Cina.

Il Velociraptor era più piccolo degli altri dromaeosauridi come Deinonychus e Achillobator. Ciononostante, condivideva tanti dei loro tratti anatomici, essendo un carnivoro bipede piumato con una lunga coda e un artiglio ricurvo su ogni zampa posteriore, che si ritiene furono usate nella caccia. Differenzia dagli altri dromaeosauridi dal suo cranio lungo e snello, col muso rivolto in su.

Il Velociraptor (comunemente nominato coll'abbreviativo "raptor") è uno dei generi di dinosauri più conosciuti dal pubblico generale, grazie al suo ruolo prominente nel film Jurassic Park e i suoi sequel. Gli animali mostrati nel film però mostrano degli sbagli anatomici, inclusi una mancanza di piumaggio. Altri tratti anatomici furono infatti basati sul Deinonychus.[3][4] È anche ben conosciuto dai paleontologi, che hanno scoperto più scheletri di esso che di qualsiasi altro dromaeosauride. Un esemplare specialmente famoso consiste d'un Velociraptor nell'atto di lottare un Protoceratops.

Anatomia[modifica | modifica wikitesto]

Cranio. La grandezza dell' anello sclerotico suggerisce che in vita Velociraptor fosse un animale notturno.[5]
Cranio fossile

Velociraptor era un dromaeosauride di taglia media; gli adulti misuravano fino a 2.07 metri di lunghezza, 0.5 metri d'altezza alla schiena, e pesando 15 chili.[6] Il cranio, lungo e basso con muso appiattito lateralmente, misura circa 25 cm di lunghezza e presenta un'unica curvatura superiore. Si presenta concavo nella parte superiore della volta cranica e convesso in quella inferiore. Le mascelle dei reperti presentano fra i 26 ed i 28 denti, in unica fila, estesamente spaziati su ogni lato, e nella parte posteriore presentano una zigrinatura marcata: si suppone che ciò rappresenti un particolare adattamento il quale permetteva all'animale di afferrare rapidamente e trattenere la preda.[1][7]

Simile agli altri dromaeosauridi, il Velociraptor aveva delle mani larghe fornite da tre artigli ricurvi. Erano simili in morfologia e flessibilità alle ossa delle ali degli uccelli moderni. Il secondo dito era il più lungo, mentre il primo era il più corto. La struttura del polso non lo permetteva di assumere una posizione prona. Invece, la posizione neutrale consisteva nelle palme che si fronteggiavano come se l'animale "applaudisse".[8]

Come gli altri teropodi, il primo dito del piede era uno sperone. Però, al contrario della maggior parte dei teropodi, Velociraptor, come gli altri dromaeosauridi, camminava su due dita, in particolare sul terzo e quarto dito, i quali sostenevano il peso dell'animale. Il secondo dito, che rende Velociraptor così famoso, era tenuta ritratta dal suolo. Come gli altri dromaeosauridi e i troodontidi, questo dito era dotato d'un artiglio a forma di falcetto relativamente grande, che nel Velociraptor poteva raggiungere i 6,5 cm di lungezza, e l'orlo esterno presenta una profilatura atta alla lacerazione di una preda.[9][10]

Ristauro scheletrico di V. mongoliensis

La coda era fornita da lunghe apofisi sul lato superiore e tendini ossificati sotto. Le apofisi cominciavano sulla decima vertebra caudale, estendendosi fino a pilastrare 4-5 vertebre ulteriori, dipendendo dalla posizione della coda. Si riteneva una volta che queste rendevano rigida la coda fino al punto di renderla una bacchetta inflessibile. C'è però almeno un esemplare con le vertebre caudali ricurvate lateralmente in una forma S, così suggerendo che possedeva più flessuosità orizzontale di che si riteneva prima.[11][9]

Nel 2007, furono scoperti dei segni, tipici negli uccelli, dell’attaccatura del calamo di penne su ossa di un braccio di Velociraptor ben conservato, così confermando l'ipotesi della presenza di piumaggio nel genere.[12]

Piumaggio[modifica | modifica wikitesto]

I fossili di alcuni dromaeosauridi più primitivi del Velociraptor hanno i corpi ricoperti di piume, e penne sulle braccia.[13] Il fatto che gli antenati di Velociraptor fossero piumati, e possibilmente capaci di volare, ha da tempo condotto i paleontologi a suggerire che Velociraptor fosse anch'esso piumato, siccome persino quegli uccelli moderni incapaci di volare conservano la maggior parte del loro piumaggio. Nel settembre 2007, i ricercatori trovarono l’attaccatura del calamo delle penne su un braccio di Velociraptor scoperto in Mongolia.[12] L'attaccatura mostra dove erano ancorate le penne, e la loro presenza in Velociraptor indica che anch'essa possedeva le piume.

Secondo il paleontologo Alan Turner,

« Una mancanza d'attaccatura non significa necessariamente che un dinosauro non avesse le piume. Però la scoperta di attaccature su Velociraptor dimostra che li aveva di certo. Questa è una cosa che abbiamo sospettato a lungo, ma che nessuno fu in grado di dimostrare.[14] »

Mark Norell, il curatore dei rettili, anfibi e uccelli fossili al American Museum of Natural History, fece il commento seguente:

« Più impariamo di questi animali, più troviamo che praticamente non ci sono differenze tra gli uccelli e i loro antenati dinosauri come Velociraptor. Entrambi avevano furcule [altrimenti note come ossa dei desideri], covavano le uova, possedevano ossa cave, ed erano ricoperte di piume. Se gli animali come Velociraptor fossero vivi ai tempi nostri, la nostra prima impressione sarebbe che fossero semplicemente degli uccelli dall' aspetto strano.[14] »

Secondo Turner e i suoi colleghi, l'attaccatura non si trova in tutti gli uccelli preistorici, ma la loro assenza non esclude che avessero le piume. I fenicotteri per esempio non l'hanno. Però la loro presenza conferma che Velociraptor avesse delle penne sulle braccia. L'esemplare su cui l'attaccatura fu scoperta (IGM 100/981) rappresenta un animale lungo 1.5 d'altezza che pesava 15 chili. Sulla base degli spazzi tra le attaccature, gli autori suggerirono che Velociraptor fosse fornito di 14 penne remiganti secondarie. In contrasto, Archaeopteryx ne possedeva 12+, Microraptor 18, e Rahonavis 10.[12]

Gli stessi ricercatori interpretarono la presenza di piume su Velociraptor come prova contraria all'idea che i maniraptori più grossi e incapaci di volare avessero perso le piume a causa della loro taglia elevata. Inoltre, notarono che l'attaccatura è assente nella maggior parte di uccelli terrestri moderni, e che la sua presenza in Velociraptor (che si presumeva fosse terrestre a causa della sua grandezza e braccia relativamente corte) dimostri che gli antenati dei dromaeosauridi potessero volare, e che i generi più grossi come Velociraptor avessero perso questa capacità. Rimane però la possibilità che le penne di Velociraptor servissero a scopi diversi dal volo, come ad esempio l'ornamento, l'isolamento termico delle uova, o per l'aerodinamicità nella corsa in salita.[12]

Scoperta[modifica | modifica wikitesto]

Diagramma del cranio e artiglio dell'olotipo del 1924

Il primo fossile di Velociraptor scoperto fu trovato da Peter Kaisen nel 1923, durante una spedizione nel deserto Gobi finanziato dall' American Museum of Natural History. Il fossile consisteva d'un cranio quasi completo e l'artiglio del secondo dito posteriore (AMNH 6515). Nel 1924, Henry Fairfield Osborn nominò la serie tipo Velociraptor, che deriva dal Latino velox (veloce) e raptor (ladro o rapace), in riferimento alla morfologia agile dell' animale e alla sua dieta carnivora. Osborn nominò la specie mongoliensis, in onore del suo paese d'origine.[1]

Scheletro di V. mongoliensis, Museum voor Natuurwetenschappen, Brussels

Ulteriori scoperte furono fatte da scienziati sovietici e polacchi, la più famosa essendo il cosiddetto fossile dei "dinosauri combattenti" (GIN 100/25), che fu scoperto nel 1971. Il fossile in questione raffigura un Velociraptor lottando con un Protoceratops.[11][15][16] Questo esemplare è considerato un tesoro nazionale in Mongolia, ma fu temporaneamente dato in prestito all'American Museum of Natural History nel 2000.[17]

Nel periodo 1988-1990, una squadra di paleontologi canadesi e cinesi scoprirono resti di Velociraptor nella Cina settentrionale.[18] Ulteriori scheletri ben conservati furono scoperti nel Gobi del 1990 da scienziati americani e mongoli.[9][19] Uno degli esemplari ritrovati, IGM 100/980, fu soprannominato "Ichabodcraniosaurus", siccome era senza cranio (in allusione al personaggio Ichabod Crane).[20] L'esemplare potrebbe trattarsi di Velociraptor, ma fu concluso che non è abbastanza completo per esserne sicuro.[9]

Nel 1999, i paleontologi belgi e cinesi scoprirono le mascellari e le lacrimali d'un Velociraptor nella Mongolia interna. La forma delle ossa però non era consistente con quella della specie V. mongoliensis, e fu nominato V. osmolskae nel 2008 in onore del paleontologo polacco Halszka Osmólska.[2]

Provenienza[modifica | modifica wikitesto]

Tutti gli esemplari conosciuti di V. mongoliensis furono scoperti nella Formazione Djadochta, situata nella Provincia dell'Ômnôgov' in Mongolia. Si riportano scoperte di Velociraptor anche nella formazione più recente di Barun Goyot,[21] anche se questi potrebbero trattarsi d'un genere di dinosauro diverso.[22] Si stima che queste formazioni risalgano al periodo Campaniano (circa 83-70 millioni di anni fa[23]) del Cretacico superiore.[24]

I resti di V. mongoliensis sono stati trovati in tante delle località Djadochta. La forma tipo fu trovata al sito Bajanzag,[1] mentre i "dinosauri combattenti" furono trovati nella località di Tugrig.[16] Le località di Khulsan e Khermeen Tsav hanno prodotto dei fossili che probabilmente appartenevano a Velociraptor o un genere imparentato.[25] Un teschio parziale d'un esemplare adulto ritrovato nella formazione di Bayan Mandahu nella Mongolia interna di Cina settentrionale è stato classificato come una specie a parte da V. mongoliensis chiamata V. osmolskae.[2]

Paleoecologia[modifica | modifica wikitesto]

Tutti i siti fossili che contengono Velociraptor mostrano un habitat arido che consiste di campi di dune sabbiose e pochi ruscelli, benché l'ambiente di Barun Goyote (che è geologicamente più recente) sembra essere stato più umido del Djadochta.[24] La postura degli scheletri completi dimostrano che gli esemplari furono probabilmente seppelliti vivi durante le tempeste di sabbia.[2]

Molti esemplari dello stesso genere erano presenti in tutte queste formazione, ma variavano al livello specifico. Per esempio, Djadochta fu abitata da V. mongoliensis, Protoceratops andrewsi, e Pinacosaurus grangeri, mentre Bayan Mandahu fu abitata da V. osmolskae, Protoceratops hellenikorhinus, e Pinacosaurus mephistocephalus. Queste differenze in specie potrebbero essere dovute a una barriera naturale che separava le due formazioni.[2] La mancanza, però, d'una barriera naturale significa che forse le differenze erano dovute a una differenza temporale.[22]

Ulteriori dinosauri contemporanei di V. mongoliensis includono il troodontide Saurornithoides mongoliensis, l'oviraptoride Oviraptor philoceratops, e il dromaeosauride Mahakala omnogovae. V. osmolskae viveva insieme al ceratopside Magnirostris dodsoni, l'oviraptoride Machairasaurus leptonychus e il dromaeosauride Linheraptor exquisitus.[22]

Classificazione[modifica | modifica wikitesto]

Confronto delle ossa mascellari di V. osmolskae e V. mongoliensis.
Diagramma che mostra Velociraptor (evidenziato in blu) e altri due dromaeosauridi (Utahraptor in giallo e Deinonychus in verde) in confronto a un essere umano. Ogni sezione della griglia rappresenta un metro quadrato.

Velociraptor è un membro della sottofamiglia Velociraptorinae, un sottogruppo derivato dalla famiglia Dromaeosauridae. Nella tassonomia filogenetica, Velociraptorinae è normalmente definito come "tutti i dromaeosauridi più imparentati a Velociraptor che a Dromaeosaurus". La classifica dei dromaeosauridi però è molto variabile. In principio, la sottofamiglia Velociraptorinae fu eretta solo per contenere Velociraptor.[11] Altre analisi hanno incluso altri generi come Deinonychus e Saurornitholestes.[26] Un'analisi cladistica recente indica che Velociraptorinae fosse monofiletico, e che conteneva Velociraptor, Deinonychus, Tsaagan, e l'imparentato (ma incertamente posizionato) Saurornitholestes.[27]

Nel passato, altre specie dromaeosauride, incluse Deinonychus antirrhopus e Saurornitholestes langstoni, furono classificate nel genere Velociraptor. Siccome Velociraptor fu il primo a essere nominato, queste specie furono rinominate Velociraptor antirrhopus e V. langstoni.[6] Oggi, le uniche specie riconosciute sono V. mongoliensis[7][8][28] e V. osmolskae.[2]

Quando fu prima descritto nel 1924, Velociraptor fu incorporato nella famiglia Megalosauridae, come tanti altri teropodi (infatti, Megalosauridae era quasi un taxon "bidone" che conteneva tanti generi non imparentati).[1] Con ulteriori scoperte, Velociraptor fu riconosciuto come un dromaeosauride. Tutti i dromaeosauridi sono stati incorporati nella famiglia Archaeopterygidae da almeno un autore. In effetti, ciò fa sì che Velociraptor possa essere considerato una forma di uccello terrestre.[8]

Questo cladogramma è derivato da un'analisi del 2009 da Longrich e Currie.[29]

Eudromaeosauria
Saurornitholestinae

Saurornitholestes


Atrociraptor


Bambiraptor



unnamed

Deinonychus


unnamed
Velociraptorinae
unnamed

Velociraptor


Itemirus



unnamed

Adasaurus


Tsaagan




Dromaeosaurinae

Dromaeosaurus


Utahraptor


Achillobator







Paleobiologia[modifica | modifica wikitesto]

Comportamenti di caccia[modifica | modifica wikitesto]

I "dinosauri combattenti" scoperti nel 1971, mostrando un V. mongoliensis e Protoceratops andrewsi
Dettaglio di una ricostruzione del ritrovamento dei "dinosauri combattenti"

L'esemplare dei "dinosauri combattenti", scoperto nel 1971, conserva un Velociraptor mongoliensis e un Protoceratops andrewsi fossilizzati nell'atto di combattere, così mostrando prove dirette di comportamenti di caccia. Quando fu prima scoperto, si ipotizzò che i due animali morirono affogati.[16] Siccome gli animali furono conservati in una duna di sabbia, si ritiene ora che furono infatti seppelliti vivi da una tempesta di sabbia o da una frana sabbiosa. La sepoltura fu molto veloce, considerando le posture degli animali. Parti del Protoceratops sono assenti, probabilmente a causa degli animali spazzini.[30] Un confronto tra gli anelli sclerotici di Velociraptor, Protoceratops e gli uccelli e i rettili moderni indica che Velociraptor fosse probabilmente un animale notturno, mentre Protoceratops potrebbe essere stato catemerale (attivo durante il giorno in intervalli brevi), così indicando che la battaglia avvenne durante il crepuscolo.[5]

Alcuni studiosi ritengono che Velociraptor usasse gli artigli posteriori per ristringere le prede mentre le mangiava, come fanno oggi i rapaci, come questo nibbio bruno.

L'artiglio del secondo dito del piede caratteristico dei dromaeosauridi è stato tradizionalmente considerato un'arma usata per sventrare le prede.[31] Nel gruppo fossile i "dinosauri combattenti", il Velociraptor è sotto il Protoceratops, con l'artiglio conficcato nella sua gola. Ciò indica che Velociraptor avesse usato l'artiglio per perforare gli organi vitali della gola, come la vena giugulare, la carotide, e la trachea, invece di aprire l'addome. Il margine interno dell' artiglio era arrotondato e non troppo affilato. Ciò precluderebbe qualsiasi azione tagliente. I muscoli densi addominali delle prede grosse sarebbero stati difficili ad aprire senza un'arma con una superficie tagliente.[30] L'ipotesi che Velociraptor usasse l'artiglio per sventrare le prede fu messo alla prova durante il documentario Bbc The Truth About Killer Dinosaurs (2005). I produttori del programma fabbricarono un piede di Velociraptor artificiale, e lo usarono contro una carcassa di maiale: l'artiglio penetrò la carne, ma non fu in grado di aprirla.[32]

I resti di Deinonychus, un dromaeosauride strettamente imparentato, sono stati spesso trovati in gruppi vicino al dinosauro erbivoro Tenontosaurus. Questo fu interpretato come prova di comportamenti di caccia in gruppo da parte dei dromaeosauridi.[33][34] L'unica prova solida di comportamenti sociali tra i dromaeosauridi viene da una serie d'impronte in Cina, che mostrano sei individui muovendosi in gruppo. Però non si sono visti prove di caccia cooperativa.[35] Anche se molti fossili isolati di Velociraptor sono stati scoperti in Mongolia, nessuno di essi furono associati con altri individui.[28] Quindi, malgrado che Velociraptor venga comunemente raffigurato come un cacciatore sociale (come per esempio in Jurassic Park), ci sono poche prove che lo dimostrano nei dromaeosauridi, e nessuna che lo dimostra specificamente in Velociraptor. L'ipotesi infatti fu basata sulla scoperta di fossili di Deinonychus raggruppati intorno i resti di un Tenontosaurus. Nessun altro gruppo di dromaeosauridi è mai stato scoperto in un'associazione così.[36]

Nel 2011, Denver Fowler e i suoi colleghi suggerirono un nuovo metodo in cui Velociraptor e gli altri dromaeosauridi avrebbero catturato le prede. Questo modello, nominato il modello "raptor prey restraint" (RPR), propone che Velociraptor uccidesse le sue prede in un modo simile agli uccelli rapaci accipitridi; Velociraptor sarebbe saltato sopra la preda, trattenendola col suo peso corporeo e aggrappandosi strettamente ad essa con gli artigli ricurvi. Come gli accipitridi, il dromaeosauride avrebbe cominciato a nutrirsi mentre la preda fosse ancora viva, fino a che non morisse dissanguata. Questo modello fu basato principalmente sulla morfologia e le proporzioni dei piedi dei dromaeosauridi, che sono paragonabili a quelli dei rapaci. Fowler notò che le gambe e i piedi della maggior parte dei dromaeosauridi sono molto simili a quelli delle aquile e gli sparvieri, soprattutto quando vengono preso in considerazione il secondo artiglio ingrandito e la manovrabilità delle dita. Il metatarso corto e la forza d'impugnatura delle dita però erano più simili a quelli dei gufi. Il metodo RPR sarebbe anche consistente con altri aspetti anatomici di Velociraptor, come per esempio la morfologia delle mandibole e le braccia. È possibile che le braccia fossero ricoperte da penne lunghe utilizzate, insieme alla coda rigida, per bilanciare il predatore mentre ristringeva la preda. Le sue mandibole, che si riteneva fossero relativamente deboli, potrebbero essere state utilizzate in un movimento a sega come quello che fa il moderno drago di Komodo.[10]

Necrofagia[modifica | modifica wikitesto]

Nel 2010, Hone e i suoi Colleghi pubblicarono un documento riguardo la loro scoperta nel 2008 dei denti che credevano fossero di Velociraptor nei pressi d'una mandibola perforata d'un probabile Protoceratops nella Formazione Bayan Mandahu.[37] Siccome la mandibola non è solitamente una parte del corpo gradita dai carnivori, fu concluso che rappresentasse un caso di necrofagia contro una carcassa già quasi totalmente denudata.[37][38] Gli stessi ricercatori descrissero nel 2012 un esemplare di Velociraptor con l'osso d'un pterosauro azhdarchide nel ventre. Ciò fu interpretato d'essere un altro esempio di necrofagia da parte del Velociraptor.[39]

Metabolismo[modifica | modifica wikitesto]

Il Velociraptor era endotermico, quindi necessitava una quantità d'energia sostanziale per cacciare. Gli animali moderni ricoperti di piume, come probabilmente il Velociraptor, tendono a essere endotermici, visto che questa copertura serve da isolamento termico. Però, il tasso di crescita dei dromaeosauridi e certi uccelli primitivi suggerisce che il loro metabolismo fosse più moderato da quelli degli uccelli moderni e i mammiferi. Il kiwi è simile ai dromaeosauridi in anatomia, piumaggio, struttura ossea e nella struttura dei passaggi nasali (che sono normalmente indicatori di metabolismo). Il kiwi è un animale terrestre molto attivo con una temperatura corporea abbastanza bassa, così rendendolo un buon paragone per il metabolismo di uccelli primitivi e i dromaeosauridi.[8]

Patologia[modifica | modifica wikitesto]

Un cranio di Velociratoptor mongoliensis mostra due righe parallele che sono consistenti con il morso d'un altro esemplare della stessa specie, probabilmente inflitto durante un combattimento. Siccome il fossile non mostra segni di guarigione, è probabile che la ferita fosse stata fatale.[40] Un altro esemplare, che conteneva ossa d'un pterosauro azhdarchide nella cavita dello stomaco, portava una ferita alle costole. Siccome le ossa del pterosauro non mostravano segni d'essere digeriti, è probabile che il Velociraptor morisse poco dopo averle consumate a causa della ferita.[41]

Nella cultura di massa[modifica | modifica wikitesto]

Il Velociraptor e' stato reso famoso per il suo ruolo nel romanzo del 1990 Jurassic Park e il suo film omonimo nel 1993. Questi "raptor" furono modellati sul dromaeosauride imparentato Deinonychus, che a quel tempo fu rinominato Velociraptor antirrhopus da Gregory Scott Paul.[6] Infatti, i personaggi nel romanzo e nel film scoprono i resti d'un "raptor" in Montana, che è consistente col raggio geografico di Deinonychus, ma non Velociraptor, che abitava nell'Asia centrale.[42]

Nel film, l'anatomia e la grandezza dei Velociraptor è quella di Deinonychus.[3][4] Siccome la conferma della presenza di piumaggio in Velociraptor fu scoperta dopo la distribuzione di Jurassic Park e il suo primo sequel, nel film i "raptor" sono raffigurati con squame simile a quelli dei rettili moderni. In Jurassic Park III (2001), i maschi della specie sono raffigurati con spine calamose sulla testa e la nuca, malgrado il fatto che una tale struttura non sia consistente con il piumaggio soffice e ben sviluppato degli uccelli moderni.[12]

Note[modifica | modifica wikitesto]

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  3. ^ a b Jody Duncan, The Winston Effect, London, Titan Books, 2006, pp. 175, ISBN 1-84576-365-3.
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