Microraptor

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Microraptor
Stato di conservazione: Fossile
Changyuraptor.jpg
Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Classe Reptilia
Ordine Saurischia
Sottordine Theropoda
Infraordine Tetanurae
Famiglia Dromaeosauridae
Genere Microraptor
Specie

Il microraptor (gen. Microraptor) è un genere di dinosauri carnivori di dimensioni minuscole, vissuto nel Cretacico inferiore in Cina (Barremiano, circa 130 milioni di anni fa).

Un dinosauro - uccello cinese[modifica | modifica wikitesto]

Come Archaeopteryx della Germania, il microraptor dimostra la stretta relazione evoluzionistica tra dinosauri e uccelli, dal momento che i suoi fossili includono lunghe penne sulle zampe e sulla coda. Per il resto, Microraptor è molto simile a un qualunque dinosauro dromeosauride, anch'essi piumati, eccezion fatta per le ridottissime dimensioni. Di questo animale si conoscono due specie, M. zhaoianus e M. gui, anche se recentemente alcuni paleontologi hanno messo in dubbio la validità della seconda. Un altro animale simile, Cryptovolans, potrebbe appartenere allo stesso genere.

Un dinosauro con quattro ali[modifica | modifica wikitesto]

Il fossile completo di Microraptor zhaoianus

Microraptor era lungo circa 75 centimetri dalla punta del muso a quella della coda, e aveva un corpo sottile ricoperto di piume e un ventaglio di penne a forma di diamante alla fine della coda. Probabilmente il microraptor non era in grado di volare autonomamente, ma secondo alcune teorie sarebbe stato in grado di planare da grandi altezze. Alcuni esemplari sembrerebbero aver avuto un ciuffo di penne sulla testa, come in alcuni uccelli moderni. Strisce chiare e scure presenti sui fossili potrebbero indicare l'originale colorazione dell'animale.

Come il suo parente prossimo Cryptovolans, Microraptor aveva due tipi di "ali", uno sulle zampe anteriori e un altro su quelle posteriori. Studi recenti sull'esemplare di Berlino dell'uccello primitivo Archaeopteryx hanno dimostrato che anche questo animale possedeva penne adatte al volo sulle zampe posteriori, benché più corte rispetto a quelle degli esemplari cinesi. Molti scienziati, quindi, pensano che tutti gli uccelli primitivi possedessero penne di questo tipo, e le utilizzassero in modo simile alla coda degli uccelli moderni, per garantire stabilità e cambiare direzione. Sankar Chatterjee, nel 2005, propose che, per garantire un volo efficiente, le ali di Microraptor venissero mantenute ben separate l'una dall'altra, in modo simile a quelle di un biplano, e non andavano a sovrapporsi come quelle delle libellule. Nel 2003 alcuni scienziati cinesi, invece, hanno proposto che Microraptor fosse un animale planatore, piuttosto che volatore, anche se la presenza di penne asimmetriche (una caratteristica presente principalmente negli uccelli volatori) su tutti e quattro gli arti potrebbe indicare un volo rudimentale.

Nelle immagini paleoartistiche (e secondo il discusso studio di Alexander et. al. del 2010) spesso Microraptor ha tutte e quattro le zampe aperte e ben divaricate ai lati del corpo, come nelle ali di un uccello odierno, in realtà solo le zampe anteriori sono articolate con lo scheletro in modo da potersi aprire come della ali. Quelle posteriori non hanno una mobilità laterale così marcata, in compenso se avesse portato le zampe anteriori rivolgendole in avanti, e rivolgendo in avanti gli artigli, le piume poste sulla zampa posteriore si sarebbero trovate in condizione di garantire una spinta aerodinamica, simile a quella dell'ala inferiore di un biblano, anche se solo come libratore. In questa posizione "l'ala" inferiore non disturba, o non disturba in maniera significativa, un eventuale spinta dell'ala superiore. Difficilmente però Microraptor sarebbe potuto essere un buon volatore, anche se forse era più portato per il volo di quanto non sia un semplice animale planatore, piuttosto le sue performance dovrebbero essere paragonate a quelle di molti uccelli terricoli odierni, che sono in grado di decollare se minacciati, ma non di volare per lunghe distanze, come fagiani, pavoni, gallinacei ecc. ecc.

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