L'età dell'innocenza (romanzo)

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L'età dell'innocenza
Autore Edith Wharton
1ª ed. originale 1920
Genere romanzo
Lingua originale inglese
Ambientazione Stati Uniti d'America
Protagonisti Newland Archer
Coprotagonisti Ellen Olenska

L'età dell'innocenza è il dodicesimo romanzo della scrittrice statunitense Edith Wharton, pubblicato nel 1920 con esso l'autrice vinse nel 1921, prima volta per una donna, il premio Pulitzer. La storia è ambientata nel mondo dell'alta-borghesia newyorkese degli anni '70 del XIX secolo.

Dipinto del 1785 di Joshua Reynolds, che ha ispirato all'autrice il titolo del romanzo.

Trama[modifica | modifica sorgente]

Newland Archer è un giovane e brillante avvocato appartenente all'esclusiva società newyorkese, un gentiluomo erede di una delle migliori famiglie della città. Equilibrato ed umano, Archer conosce, prima che venga annunciato il suo fidanzamento combinato con la bella ma innocua May, Ellen Olenska, moglie trentenne separata di un corrotto conte polacco e cugina della stessa May.

Ellen è tornata a New York dall'Europa dopo la scandalosa separazione dal cattivo marito; ella ha una personalità troppo schietta e sensibile - si fa allegramente beffe delle sue regole esigenti - per poter essere accettata in una società estremamente formale. Nonostante ciò Archer, invece, sente crescere sempre più l'ammirazione che prova per la contessa, fino a quando non s'accorge d'essersene innamorato profondamente.

Comincia anche a metter in dubbio l'idea di sposarsi con May, questo matrimonio non appare più essere un destino ideale come aveva immaginato fino a poco tempo prima; allo stesso tempo però egli non vuole e non può sottrarsi agl'impegni assunti, pertanto decide alla fine di sposarla come prestabilito.

La scelta irrevocabile presa da Ellen di divorziare produce un'autentica crisi negli altri membri della sua famiglia, terrorizzati dallo scandalo e dalla vergogna che fuor di dubbio s'abbatteranno su di loro: vivere separati di fatto può ancora essere tollerato, ma il divorzio è inaccettabile per loro. Nel tentativo di salvare la reputazione della famiglia Welland un collega dello stesso studio legale in cui lavora Newland chiede all'amico di cercar di dissuadere ad ogni costo la contessa dall'idea del divorzio.

In tal modo il giovane diventa il legale ufficiale di Ellen nella causa che si sta avviando; ad un certo punto, per la paura d'innamorarsi definitivamente dell'affascinante donna, implora May d'accelerare la data delle nozze, ma ella rifiuta. Newland arriva così a confessarsi apertamente davanti ad Ellen; lei risponde a questi sentimenti ma rimane profondamente turbata dal fatto che la loro eventuale relazione possa far soffrire la cugina.

Infine la contessa accetta di rimanere in America separata ma ancora ufficialmente sposata al conte; Newland nel frattempo riceve un telegramma in cui May le annuncia d'acconsentire alle nozze. A matrimonio avvenuto egli cerca invano di dimenticare Ellen, ma la sua esistenza a fianco di May è del tutto priva d'autentico amore; si lascia assorbire così sempre più dalla propria vita lavorativa e sociale, anche se divenuta vuota e priva di gioia.

Ellen è intanto andata a vivere a Washington, rimanendo così a distanza di sicurezza da Newland, ma le loro strade nuovamente s'incrociano a Newport, in Rhode Island; il giovane avvocato scopre che il conte fa pressioni per far tornare la moglie da lui ma lei, nonostante le spinte della famiglia ad accettar la riconciliazione e tornarsene in Europa, ha finora sempre rifiutato. Frustrata ed incollerita dal senso d'indipendenza che Ellen ha sempre dimostrato, la famiglia arriva al punto da tagliare i viveri.

Newland cerca disperatamente una maniera per lasciar May e stare con Ellen, da cui sempre più appassionatamente ossessionato: disperando di poter far mai diventare Ellen sua moglie, prova almeno a farle accettare di diventar la propria amante. Poco dopo Ellen viene richiamata a New York per prendersi cura della nonna malata, l'unica che abbia accettato la decisione della donna di rimanere separata dal marito.

Qui, sotto le rinnovate pressioni dell'avvocato, finisce col cedere ed accetta di consumare il rapporto; subito dopo però Ellen va via e si trasferisce a Parigi. Ogni tanto torna il fantasma del passato e Archer è tentato di raggiungere Ellen in Europa, ma May gli annuncia di aspettare un figlio e lui ritorna ai suoi doveri. Irrimediabilmente intrappolato Newland rinuncia a seguire l'amata, rinunciando di perseguire il proprio amore per il bene della famiglia e dei figli.

L'ultimo capitolo si svolge ventisei anni più tardi, a Parigi. Archer è oramai vedovo e si trova a Parigi col figlio il quale, venuto a sapere che la cugina della madre vive lì ha organizzato di farle visita nel suo appartamento. Ricevuto l'invito a passare da lei Newland sarebbe ormai libero; stordito dalla prospettiva di rivedere Ellen manda però solo il figlio a salutarla, mentre egli rimane ad attendere fuori guardando la finestra. Preferisce tenere in tal modo intatti i propri ricordi.

Personaggi[modifica | modifica sorgente]

Protagonisti[modifica | modifica sorgente]

Newland Archer
Protagonista maschile della storia; è un giovane popolare nonché avvocato di successo che vive con la madre e la sorella in un'elegante casa newyorkese. Fin dalla più tenera età la sua vita è stata plasmata dalle abitudini ed aspettative della classe sociale superiore cittadina a cui appartiene, tanto che all'inizio egli è orgoglioso e felice di ambire ad un matrimonio tradizionale con la mite e sottomessa May.
Ma la sua vita è destinata a cambiare radicalmente a partire dal momento in cui incontra la contessa Olenska; attraverso il suo rapporto con lei, prima solo amichevole e poi anche amoroso, comincia per la prima volta a mettere in discussione i valori in cui era stato allevato. Vede così la disuguaglianza sessuale del suo mondo e la superficialità dei suoi costumi; si sforza pertanto di bilanciare l'impegno assunto con May con l'amore che prova per Ellen.
Mrs. Manson Mingott
Matriarca della potente famiglia Mingott, nonna di Ellen e May. Rimasta vedova giovane, ha assicurato la posizione sociale della propria famiglia con astuzia e forza di carattere; è lei che concorda la data del matrimonio della nipote e il denaro della casa (assegna un assegno di sussistenza ad Ellen).
Mrs. Augusta Welland
Madre di May, ha allevato la figlia con l'esclusivo scopo di farla diventare una correttissima signora della buona società: conseguenza di una tal influenza sono l'ottusità, la mancanza d'immaginazione e la rigidità di comportamento di May, sempre protesa ad esser adeguata ed appropriata così come gli altri s'attendono da lei. Ha portato subito il velleitario marito a conformarsi ai suoi voleri e desideri.
Cercherà in tutti i modi di trascinare anche Newland nella sua rete, per trasformarlo in un imperturbabile, privo di fantasia e noioso marito per la figlia.
May Welland
Prima fidanzata e poi moglie di Newland. Cresciuta per esser una moglie e madre perfetta, lei segue ed obbedisce sempre a tutti i costumi sociali che le vengono imposti: per lo più è la superficiale, disinteressata e poco interessante giovane donna che il mondo newyorkese richiede. Dopo il matrimonio giunge a sospettare che il marito sia stato l'amante di Ellen.
Fingerà tuttavia sempre d'esser felice di fronte agli altri, mantenendo l'illusione che lei e Newlan abbiano raggiunto il connubio perfetto che tutti s'aspettano: l'insoddisfazione intima in cui vive sviluppa la sua natura manipolativa, di cui il marito s'accorge però troppo tardi. Su letto di morte dirà al figlio Dallas che potrà sempre fidarsi ciecamente del padre, in quanto ha ceduto la cosa per lui più importante per lealtà nei confronti della famiglia.
Ellen Olenska
Cugina di May e nipote di Mrs. Mingott, ha acquisito il titolo sposando un conte polacco dell'antica nobiltà europea; il marito, crudele ed insensibile, ha gettato tutta la sua fortuna in relazioni con altre donne e forse anche con uomini. Dopo aver vissuto per un po' a Venezia con la segretaria per sfuggire all'infelicità matrimoniale, torna dalla famiglia d'origine a New York.
Lei è uno spirito libero, che aiuta Newland a vedere oltre lo stretto confine delle imposizioni sociali; tratta la cameriera Nastasia da pari a pari, offrendole il proprio mantello prima di mandarla a fare una commissione. Frequenta inoltre feste a cui partecipano anche persone poco raccomandabili, come Julius Beaufort e la signora Lemuel Struthers; invita infine Newland, il fidanzato della cugina May, a farle visita.
Ellen soffre tanto quanto Newland per il loro amore impossibile, ma è disposta a vivere in una specie di limbo emotivo purché possano continuare per sempre ad amarsi a distanza; l'amore che prova per il giovane avvocato la spinge a decisioni importanti, come rinunciare al divorzio ed offrire solo una volta a Newland un incontro sessuale prima di scomparire dalla sua vita. La propria coscienza e responsabilità nei confronti della famiglia complicano non poco i sentimenti che prova: quando viene a sapere dell gravidanza di May sceglie immediatamente di abbandonare l'America, rifiutando il tentativo di Newland di eguirla in Europa.

Altri[modifica | modifica sorgente]

Christine Nillson
Famosa cantante (esistita realmente, vedi Christina Nilsson) che si esibisce in un'opera la notte in cui Newland e May prendono il reciproco impegno di sposarsi. Canterà nella stessa opera due anni dopo.
Mrs. Lovell Mingott
Nuora di Mrs. Mingott.
Lawrence Lefferts
Giovane uomo ricco membro dello stesso circolo sociale di Newland. Considerato da tutti un esperto di buone maniere, è lui che sta dietro allo scortese rifiuto di alcuni di partecipare alla cena di benvenuto per Ellen: fa un grande spettacolo della propria moralità ogni qual volta la moglie lo sospetta di intrattenere una qualche relazione extraconiugale.
Sillerton Jackson
Esperto nei riguardi delle migliori famiglie ce compongono la buona società di New York; sa sempre chi è legato a chi e la storia di ogni famiglia importante. La madre e la sorella di Newland lo incitano a cena quando vogliono venire a conoscenza degli ultimi pettegolezzi.
Julius Beaufort
Un banchiere arrogante che cerca d'avere una relazione con Ellen. La sua attività alla fine fallisce e viene costretto a lasciare la società in disgrazia.
Regina Beaufort
Moglie di Julius e nipote di Mrs. Mingott, da cui si reca per chiedere un prestito quando la banca del marito sta per fallire: la sua vista inaspettata fa sì che a Mrs. Mingott venga un ictus.
Janey Archer
Sciatta sorella nubile di Newland. Lei e la madre non perdono un'occasione per poter spettegolare sulla società di New York; disapprova fortemente Ellen, in quanto anticonformista e indipendente.
Mrs. Adeline Archer
Madre vedova di Newland e Janey. Crede molto e con convinzione nei valori sociali prescritti, vede pertanto Ellen con notevole sospetto.
Mrs. Lemuel Struthers
Una donna ai margini della società, trattata da tutti con diffidenza e disprezzo, fino a quando Ellen non fa amicizia con lei. Alla fine diventa popolare e benvoluta, tanto che May ritiene opportuno recarsi alle sue feste.
Conte Olenski
Marito di Ellen, un aristocratico dissoluto, fino a trascinare la moglie quasi nella miseria più completa. In un primo momento lascia libera Ellen di andarsene, più tardi però manda il suo segretario fino in America per chiederle di tornare, con l'unica clausola che appaiano assieme di tanto in tanto. Descritto come mezzo paralizzato e molto pallido, con spesse ciglia femminee: tradisce costantemente la moglie ed un'osservazione velata di Lawrence fa capire che abbia rapporti omosessuali.
Sophy Jackson
Signora nubile, amica di Adeline e Janey.
Louisa e Henry van der Luyden
Cugini degli Archer, tra le persone più potenti della città, raramente si mescolano con gli altri.
St Austrey
Un duca inglese, cugino di Henry ed ospite d'onore ad una cena dai van der Luyden organizzata. Sia Ellenche Newland lo trovano estremamente noioso.
Nastasia
cameriera italiana di Ellen
Mr. Letterblair
Socio anziano dello studio legale in cui lavora Newland e a cuigli dà la responsabilità di occuparsi della causa di divorzio intrapresa da Ellen.
Mrs. Rushworth
Vana e sciocca donna maritata con la quale Newland aveva avuto una relazione prima del fidanzamento con May.
Ned Winsett
Un giornalista amico di Newland, questo nonostante i loro differenti ambienti sociali: è una delle poche persone con cui Newland sente di poter avere una conversazione significativa. Ad un certo punto sfida l'amico di riuscire a pensar alle cose al di fuori delle imposizioni sociali.
Reggie Chivers
Un importante membro della società, Newland trascorre un fine settimana nella sua casa in campagna sul fiume Hudson.
Medora Manson
Una marchesa, colei che ha accolto Ellen in Europa come fosse una figlia; ora vive a Washington, dove Ellen ad un certo punto va a pendersi cura di lei. Durante una visita a New York fa pressioni su Newland perché cerchi di convincere la nipote a tornare al conte. Il fallimento della banca di Beaufort alla fine la manda in rovina e dovrà tornarsene in Europa accompagnata da Ellen.
Dr. Agathon Carver
Un amico, e possibile interesse amoroso, della marchesa Manson
Signore Du Lac
Vecchie zie di Newland, offrono la propria casa di campagna a lui e a May per la loro luna di miele.
Mrs. Carfry
Conoscente inglese di Adeline e Janey; invita Newland e May per una cena durante il loro tour europeo subito dopo le nozze.
M. Rivière
Il tutore francese del nipote della signora Carfry; affascina fortemente Newland per il brillante intelletto che dimostra e per le vicende della propria vita.
Emerson Sillerton
Professore eccentrico fuori moda che passa e proprie estati a Newport col resto della società che conta. Sua moglie organizza una festa per i Blanker, a cui nessuno però è intenzionato partecipare.
Famiglia Blenker
Famiglia socialmente inferiore con cui la Marchesa ed Ellen rimangono in contatto mentre si trovano a Newport.
Miss Blanker
Figlia più giovane de Blanker. A Newland ricorda per un breve spazio di tempo le caratteristiche di Ellen e la ragazza flirta con lui; è attraverso di lei che scopre che Ellen s'è recata a Boston.
Dallas Archer
Figlio maggiore di Newland e May. Accompagnerà il padre oramai anziano lungo un viaggio in Europa.
Fanny Beaufort
Fidanzata di Dallas e figlia di Julius e della sua seconda moglie.

Adattamenti cinematografici[modifica | modifica sorgente]

Altri progetti[modifica | modifica sorgente]