Darwin (ESA)

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Darwin
Immagine del veicolo
Darwin 6 high.jpg
Dati della missione
Proprietario Agenzia Spaziale Europea
Destinazione L2
Vettore Non ancora noto
Lancio 2015 dal Centre Spatial Guyanais, Guyana Francese

Darwin è una missione spaziale attualmente in sviluppo dall'Agenzia Spaziale Europea. L'obiettivo della missione è la ricerca di pianeti simili alla Terra orbitanti in stelle vicine e la individuazione di eventuali segni di vita. La data di lancio prevista è successiva al 2014.

Il progetto prevede la realizzazione di 6 telescopi spaziali di 1,5 m di diametro disposti in formazione. In aggiunta sono previsti due elementi addizionali, uno che combini le luci provenienti dai sei telescopi ed un altro che provveda a comunicare con la Terra. Sebbene lo strumento sia progettato per la ricerca di pianeti extrasolari, lo strumento potrà avere un utilizzo più generale, essendo in grado di generare immagini con una risoluzione molto alta (dell'ordine del milliarcosecondo nell'infrarosso), studiando nel dettaglio molti fenomeni astrofisici.

La ricerca dei pianeti avverrà in configurazione interferometrica. In questa modalità la fase della luce proveniente dai sei telescopi verrà alterata in modo che quando le varie luci si incontrano nell'elemento centrale siano soggette ad interferenza distruttiva, cancellandosi a vicenda. La luce proveniente dal pianeta non verrà invece cancellata, dato che il pianeta si troverà in una posizione leggermente sfasata rispetto alla stella. Questo permetterà di discriminare la debole luce dei pianeti nonostante la preponderante luce proveniente dalla stella centrale.

Per individuare i pianeti gli strumenti devono operare nella modalità immagine. Per individuare pianeti come la Terra sono richieste 10 ore di osservazioni distribuite in parecchi mesi. Una volta individuato un pianeta saranno effettuati molti studi sullo spettro del pianeta per determinarne l'atmosfera. Una volta determinato lo spettro del pianeta si potrà risalire alla composizione chimica dell'atmosfera e ad eventuali tracce che evidenzino una possibile forma di vita.

La missione Terrestrial Planet Finder della NASA è molto simile come concetto al progetto Darwin e ha obbiettivi scientifici identici. Essendo queste missioni molto ambiziose e difficili, è improbabile che entrambi gli strumenti siano costruiti, è più probabile che le due agenzie collaborino e realizzino un solo strumento

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