Paifang

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Un paifang al mercato del pesce di Hong Kong

Il Paifang (traslitterazione alternativa: paaifong), chiamato anche pailou (o in alternativa: paailau), è un'architettura tradizionale cinese a forma di arco.

La parola Pai-fang (牌坊), in origine, era un termine usato per descrivere i due livelli più elevati della suddivisione amministrativa delle città cinesi. La suddivisione più ampia nelle antiche città cinesi era il Fang (坊), l'equivalente di un attuale quartiere. Ogni fang (坊) era circondato da mura e le porte d'accesso venivano chiuse e sorvegliate ogni notte. I fang erano a loro volta suddivisi in vari Pai (牌), ciascuno dei quali, a sua volta, era composto da svariati hutong. Questo sistema di suddivisioni amministrative raggiunse un elevato livello durante la dinastia Tang, e perdurò sotto le dinastie successive. Ad esempio, durante la dinastia Ming, Pechino era suddivisa in 36 fang (坊).

Inizialmente, quindi, il Paifang (牌坊) era la porta d'accesso del fang (坊), ma a partire dalla dinastia Song si evolse in un monumento puramente decorativo.

I Paifang si presentano sotto molteplici forme. Una delle più tipiche è caratterizzata da pilastri lignei posizionati sopra un basamento di pietra e collegati tra loro da travi in legno. Quesato tipo di arco è riccamente decorato: i pilastri solitamente sono colorati di rosso, le travi sono arricchite da intricati disegni e da calligrafie cinesi e il tetto è coperto da tegole colorate e bestie mitologiche.

Paifang di accesso alla Chinatown di Boston

Un altro tipo di paifang è quello strutturato come un vero e proprio arco di pietre o mattoni, coi muri dipinti in bianco o rosso o decorati da tegole colorate.

Un altro tipo ancora, costruito perlopiù su terreni sacri o cimiteri, consiste di pilastri e travi in pietra bianca senza tegole di copertura o decorazioni, se non elaborate incisioni prodotte dai mastri scalpellini.

Fuori dalla Cina, il Paifang è spesso il simbolo delle Chinatown.

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