Dendrerpeton acadianum

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Dendrerpeton
Dendrerpeton DB.jpg
Ricostruzione di Dendrerpeton acadianum
Intervallo geologico
pennsylvaniano
Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Sottoregno Eumetazoa
Superphylum Deuterostomia
Phylum Chordata
Subphylum Vertebrata
Infraphylum Gnathostomata
Superclasse Tetrapoda
Classe Amphibia
Ordine Temnospondyli
Famiglia Dendrerpetontidae
Genere Dendrerpeton
Nomenclatura binomiale
Dendrerpeton acadianum
Owen, 1853
Sinonimi
  • Dendrerpeton oweni Dawson, 1863

Il dendrerpeton (gen. Dendrerpeton Owen, 1853) è un anfibio estinto appartenente al gruppo dei temnospondili, vissuto nel Carbonifero superiore (circa 318 - 314 milioni di anni fa). I suoi resti sono stati ritrovati in Nuova Scozia (Canada), nel ben noto giacimento di Joggins, e in Irlanda.

Descrizione[modifica | modifica wikitesto]

Lungo non più di un metro, questo anfibio era simile a una odierna salamandra, ma possedeva un corpo più tozzo e zampe meglio adattate a uno stile di vita terrestre. Il cranio possedeva una notevole incisura otica, ovvero una fossa profonda che si apriva nella parte posteriore del teschio, che probabilmente ospitava un orecchio adatto a sentire suoni ad alta frequenza. Recenti ritrovamenti di fossili tridimensionali hanno confermato che il dendrerpeton possedeva un udito sviluppato: vi era una staffa robusta, originariamente utilizzata per irrobustire la struttura ma in seguito specializzatasi per consentire la trasmissione di suoni ad alta frequenza. L'intera regione timpanica e la scatola cranica sono simili a quelle di altri temnospondili primitivi, come le specie del genere Doleserpeton, ma anche a quelle degli anuri attuali (rane e rospi).

Fossili[modifica | modifica wikitesto]

Numerosi resti fossili di questo animale sono stati ritrovati nel giacimento di Joggins (Nuova Scozia), nei tronchi cavi di giganteschi alberi, come Lepidodendron e Sigillaria. Il motivo di questa insolita conservazione è dovuto al fatto che le antiche foreste carbonifere erano periodicamente soggette ad alluvioni, e le basi degli alberi venivano seppellite. In seguito, gli alberi morivano e le parti superiori crollavano, lasciando solo le parti cave sepolte, che diventavano così profondi pozzi in cui cadevano rettili e anfibi primitivi. Il tetrapode più comune in questo giacimento era Dendrerpeton, ma sono noti anche alcuni antichi rettili (Hylonomus). I fossili di dendrerpeton sono generalmente appiattiti e schiacciati, e non permettono una chiara interpretazione dell'anatomia dell'animale; un ritrovamento tridimensionale è avvenuto solo di recente e ha reso possibile chiarire la morfologia della regione timpanica.

Classificazione[modifica | modifica wikitesto]

Dendrerpeton venne descritto per la prima volta da Richard Owen nel 1853, sulla base di numerosi fossili ritrovati a Joggins, in Nuova Scozia. La specie tipo è Dendrerpeton acadianum, nota per molti esemplari disarticolati. Altre specie in seguito attribuite a questo genere, provenienti dal medesimo giacimento, sono D. oweni, D. confusum e D. helogenes. La prima, tuttavia, è stata riconosciuta come una variante individuale di D. acadianum, mentre per le altre due sussiste qualche dubbio. Dal giacimento di Jarrow, in Irlanda, provengono invece i fossili di D. rugosum, inizialmente attribuito a una specie del genere Erpetocephalus e riconosciuto come Dendrerpeton da Angela Milner nel 1980.

Dendrerpeton fa parte di una radiazione arcaica di anfibi temnospondili, i dendrerpetontidi, dalle spiccate attitudini terrestri e dalle caratteristiche ancora primitive, comprendenti anche il più antico Balanerpeton della Scozia.

Bibliografia[modifica | modifica wikitesto]

  • R. Owen. 1853. Notes on the above-described fossil remains. Quarterly Journal of the Geological Society of London 9:66-67
  • Milner, A. R. 1980. The temnospondyl amphibian Dendrerpeton from the Upper Carboniferous of Ireland. Palaeontology 23 125–141
  • Godfrey, S.J., Fiorillo, A.R., and Carroll, R.L. 1987. A newly discovered skull of the temnospondyl amphibian Dendrerpeton acadianum Owen. Canadian Journal of Earth Science, v. 24, p. 796-805.
  • Holmes, R. B., Carroll, R. L. & Reisz, R. R. 1998. The first articulated skeleton of Dendrerpeton acadianum (Temnospondyli, Dendrerpetontidae) from the lower Pennsylvanian locality of Joggins, Nova Scotia, and a review of its relationships. Journal of Vertebrate Paleontology 18, 64-79.
  • Robinson, J., Ahlberg, P. E. & Koentges, G. 2005. The braincase and middle ear region of Dendrerpeton acadianum (Tetrapoda: Temnospondyli). Zoological Journal of the Linnean Society 143, 577-597.

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