Specie relitta

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Il termine specie relitta (o semplicemente relitto) indica una specie che era presente in un territorio più ampio di quello attuale ed è stata confinata in quest'ultimo a seguito di eventi che ne hanno causato l'estinzione altrove.

Molto spesso le specie relitte sono endemiche di aree ristrette oppure hanno un areale fortemente frammentato. A volte il relitto è costituito da una specie limitata a un areale ristretto, affine a un'altra geograficamente distante e distribuita su un areale più ampio.

Esempi di specie relitte sono il larice alpino, strettamente imparentato con i larici che formano estesissime foreste in Siberia e in Canada; la zelkova siciliana e la zelkova cretese, ultimi rappresentanti europei del genere Zelkova; la betulla dell'Etna, giunta in Sicilia dal Nord con le glaciazioni; la Petagnaea gussonei.

Il concetto di "relitto" può essere esteso a un intero genere, un'intera famiglia o un'intera associazione di specie (p.es. una "flora relitta").

A volte, il termine "relitto" viene usato anche come sinonimo di "fossile vivente", per indicare specie, generi o famiglie che sono sopravvissuti all'estinzione della maggior parte degli organismi affini.