Scipionyx samniticus

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Scipionyx
9121 - Milano, Museo storia naturale - Scipionyx samniticus - Foto Giovanni Dall'Orto 22-Apr-2007a.jpg
Esemplare fossile, al Museo Civico di Storia Naturale di Milano
Stato di conservazione
Fossile
Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Superordine Dinosauria
Ordine Saurischia
Sottordine Theropoda
Famiglia † Compsognathidae?
Genere Scipionyx
dal Sasso & Signore, 1998
Nomenclatura binomiale
† Scipionyx samniticus
dal Sasso & Signore, 1998

Scipionyx samniticus (il cui nome significa "artiglio di Scipione")[1][2] è un genere estinto di dinosauro teropode vissuto nel piano Albiano del Cretaceo inferiore, circa 113 milioni di anni fa, in Italia.

Il genere contiene una singola specie, S. samniticus, nota da un singolo fossile, scoperto nel 1981 da un paleontologo dilettante e portato all'attenzione della scienza nel 1993, per poi essere descritta e nominata nel 1998.

La scoperta di questo esemplare ha avuto un notevole impatto nella paleontologia per diversi motivi: Scipionyx rappresentava il primo dinosauro ritrovato sul suolo italiano, inoltre il suo stato di preservazione è tale da conservare vaste aree di tessuti molli pietrificati e organi interni come muscoli e intestino. L'esemplare mostra diversi dettagli degli organi interni, persino la struttura interna di alcune cellule muscolari e ossee. Data la sua importanza nella comprensione dell'anatomia dei dinosauri, l'esemplare è stato ampiamento studiato, ed è stato soprannominato "Ciro" dalla stampa popolare italiana, che ne ha ampiamente pubblicizzato il ritrovamento.

L'esemplare rappresenta un individuo molto giovane lungo solo mezzo metro e, forse, di appena tre giorni di vita. La sua taglia da adulto è sconosciuta. Scipionyx era un predatore bipede, che bilanciava il corpo grazie alla lunga coda. Il suo corpo era probabilmente ricoperto da piume primitive, sebbene queste non si siano conservate nell'esemplare che manca di qualsiasi tegumento esterno.

Nelle viscere dell'esemplare sono ancora presenti gli ultimi pasti semidigeriti dell'animale, indicando che Scipionyx si nutriva di lucertole e pesci. Forse questi erano stati dati in pasto al giovane dai suoi genitori. Diversi scienziati hanno cercato di apprendere dalla posizione degli organi interni come l'animale respirava, ma le loro conclusioni si sono spesso trovate in disaccordo.

La classificazione di Scipionyx è alquanto incerta, in quanto l'animale rappresenta un individuo troppo giovane per poter indicare con precisione a quale clade appartenesse. La maggior parte dei paleontologi lo classifica come membro di Compsognathidae, una famiglia di piccoli celurosauri. Tuttavia, il paleontologo italiano Andrea Cau ha proposto che Scipionyx possa rappresentare un giovane Carcharodontosauridae, una famiglia di grandi carnosauri.

Descrizione[modifica | modifica wikitesto]

Dimensioni[modifica | modifica wikitesto]

Dimensioni dell'esemplare tipo giovanile rispetto a un essere umano

L'olotipo di Scipionyx rappresenta un individuo molto piccolo e giovane, la cui lunghezza conservata è di appena 237 millimetri. Nel 2011, dal Sasso & Maganuco hanno stimato la sua lunghezza totale, compresa la sezione di coda mancante, a 46,1 centimetri. L'esemplare non è molto più piccolo di altri embrioni o giovani teropodi conosciuti, come Lourinhasaurus e Allosaurus, teropodi che potevano raggiungere dimensioni considerevoli. Tuttavia, date le sue presunte affinità con i Compsognathidae, è probabile che la taglia adulta di Scipionyx non superasse quella del più grande compsognathide conosciuto, Sinocalliopteryx di 2,37 metri di lunghezza. Poiché il cucciolo si sarebbe adattato all'interno di un uovo lungo circa 11 centimetri e largo 6 centimetri, ciò avrebbe implicato una dimensione dell'uovo piuttosto elevata rispetto alla lunghezza del corpo dell'adulto,[2] una biologia riproduttiva che ricorderebbe alcuni uccelli moderni come il kiwi, ma che non ha precedenti tra i teropodi mesozoici, che tendono a produrre uova molto più piccole rispetto alle loro dimensioni adulte.[2] Se Scipionyx venisse rivalutato come un allosauroide, come proposto da Cau, allora tale discrepanza tra le stimate dimensioni dell'uovo e la taglia adulta verrebbero risolte e combacerebbero con lo standard dei teropodi mesozoici.[3]

Costituzione generale[modifica | modifica wikitesto]

Poiché l'olotipo è un pulcino di solo pochi giorni, è difficile determinare la corporatura dell'animale adulto, ma alcune conclusioni generali possono essere tratte attendibilmente. Scipionyx era un piccolo predatore bipede. La sua postura orizzontale parallela al terreno era bilanciata dalla lunga coda. Il collo era relativamente lungo e sottile. Gli arti posteriori e soprattutto gli anteriori erano piuttosto allungati. Dal Sasso & Maganuco ritennero probabile che l'animale fosse ricoperto da un manto di protopiume primitive, presenti anche in alcuni suoi possibili parenti diretti.[2]

Tratti diagnostici[modifica | modifica wikitesto]

Lo studio dell'esemplare del 2011 ha stabilito otto tratti derivati unici, o autapomorfie, in cui Scipionyx differiva dai suoi parenti più stretti. La premascella presenta cinque denti. Dove l'osso parietale e l'osso frontale entrano in contatto, la depressione in cui era presente la finestra sopratemporale, un'apertura del tetto cranico, mostra una sinuosa cresta sul postorbitale. Il ramo inferiore dell'osso squamosale ha un'estremità rettangolare. Il polso è costituito da due sole ossa sovrapposte: un elemento radiale e un elemento inferiore formato dalla fusione del primo e del secondo carpale. Quest'ultimo elemento ha la forma di una lente, non di una mezzaluna; è appiattito; ed è fuso senza soluzione di continuità. Il primo dito è notevolmente allungato, il 23% più lungo del terzo dito. La tacca sul bordo anteriore dell'ileo è diretta in avanti e solo debolmente sviluppata. Il bordo anteriore dell'asta dell'ischio ha un lungo processo otturatorio con un'estremità rettangolare.[2]

Cranio[modifica | modifica wikitesto]

Il cranio dell'olotipo è grande, rispetto alle dimensioni del corpo, e corto con orbite molto grandi. Ciò è in gran parte dovuto alla sua giovane età. Di conseguenza, la fenestra antorbitale semicircolare, l'apertura del cranio normalmente più grande, è anch'essa corta e più piccola dell'orbita dell'occhio. Di fronte ad essa sono presenti due aperture più piccole: la mascellare e la promascellare. Il muso è appuntito con una punta bassa e arrotondata. La premascella, l'osso che forma la parte anteriore del muso, presenta cinque denti. Il mascellare posteriore è profondo con un ramo anteriore molto corto e presenta sette denti. La depressione nella sua superficie per l'apertura antorbitale è delimitata da una cresta. Il lacrimale è robusto e privo di corno, e la sua parte laterale non presenta alcun forame. Il prefrontale è eccezionalmente grande, formando gran parte del bordo superiore anteriore dell'orbita dell'occhio. Le ossa frontali hanno una cresta trasversale sul retro. Tra i frontali e i parietali il tetto cranico su una distanza limitata non si è ancora chiuso, determinando una cospicua apertura a forma di diamante, una fontanella che fu inizialmente scambiata per un danno inferto al fossile durante la sua prima preparazione. Sul suo lato interno la finestra sopratemporale non ha depressioni, essendo delimitata da un alto margine del parietale. La giugale non presenta un ramo verticale anteriore verso il lacrimale. L'osso quadrato ha sul bordo anteriore una grande espansione a forma d'ala, che tocca lo pterigoideo. Le ossa della scatola cranica sono in gran parte inaccessibili, ma è visibile una piccola apertura dell'orecchio interno, il recessus tympanicus dorsalis. La parte inferiore della scatola cranica manca di una parte gonfiata o bulla.[2]

La mandibola è diritta e allungata. L'osso mascellare è piuttosto basso: l'esemplare crea l'illusione di una mascella forte perché la mascella sinistra è visibile sotto quella destra e presenta dieci denti. Nella descrizione del 1998 una parte dello splenio fu scambiata per un sopradentario e l' angolo fu erroneamente identificato come surangolare perché nel fossile era stato spostato verso l'alto, creando la falsa impressione che fosse presente una finestra mandibolare esterna, un'apertura nella parte esterna della mandibola.[2]

Scipionyx presenta 5 denti nella premascella, 7 nella mascella e 10 nella mandibola per un totale di 22 per lato e un totale complessivo di 44. Il numero dei denti premascellari è curioso, in quanto nei compsognathidi i denti premascellari sono normalmente 4: solo alcuni carnosauri ne avevano cinque. A causa della giovane età dell'esemplare, il ciclo di sostituzione dei denti non era ancora iniziato, causando una perfetta simmetria dentale tra la mascella sinistra e quella destra. I denti mancano anche della tipica forma dei denti dei compsognatidi con un apice improvvisamente ricurvo della corona dentale. In generale, invece, i denti curvano gradualmente; solo i denti più grandi mostrano una sorta di "nodo". Eccezionalmente, la fila dei denti mandibolari si estende più indietro rispetto a quella della mascella. I denti premascellari sono appuntiti e privi di dentelli. I primi quattro hanno una sezione ovale; il quinto è più appiattito vicino al suo apice. Il secondo e il quinto dente sono i più grandi. I denti mascellari sono appiattiti con dentelli sui bordi posteriori. Il secondo e il quarto dente mascellare sono i più grandi; quest'ultimo è il dente più grande di tutti. Dei dieci denti della mandibola, i primi due sono piuttosto dritti a sezione ovale e privi di dentelli. Il terzo dente ha dei dentelli alla base e una sommità più piatta; gli altri sette sono più ricurvi e appiattiti lungo tutta la loro altezza; gradualmente i dentelli raggiungono l'apice.[2]

Postcrania[modifica | modifica wikitesto]

La lastra completa; i pezzi aggiunti da Todesco non sono stati rimossi

La colonna vertebrale di Scipionyx comprende probabilmente 10 vertebre cervicali e 13 vertebre dorsali; a causa del fatto che l'esemplare è solo un cucciolo, la differenziazione tra le due categorie non si è completamente sviluppata, rendendo ogni distinzione piuttosto arbitraria. Con certezza sono presenti cinque vertebre sacrali. Il fossile conservava solo nove vertebre caudali; probabilmente il numero originale era di circa cinquanta. Le vertebre cervicali sono opistocele. L'epistrofeo è pneumatizzato in quanto un pneumatoporo, un'apertura attraverso la quale un diverticolo delle sacche d'aria della base del collo potrebbe raggiungere il suo interno cavo, è visibile a lato. Anche la terza, la quarta e la quinta vertebra mostrano pneumatopori ma la serie consecutiva ne è priva, il che è sorprendente in quanto si era ipotizzato che il processo di pneumatizzazione iniziasse posteriormente, proseguendo in avanti. Contrariamente a quanto affermato dallo studio del 1998, le coste cervicali sono molto allungate, circa tre volte i centri vertebrali.[2]

Le vertebre dorsali non sono pneumatizzate. Sono anfiplati a sezione ovale e presentano basse spine a profilo esagonale. Appena sotto la parte superiore della colonna vertebrale sul bordo anteriore e posteriore è presente un piccolo processo a forma di becco. Interpretato come un ridotto complesso iposfene-ipantro nel 1998, un sistema di articolazioni vertebrali secondarie presente in molti teropodi, lo studio del 2011 lo ha interpretato invece come una coppia di punti di attacco per i tendini, come identificato nel 2006 in Compsognathus. Eccezionalmente, con la tredicesima vertebra i due processi articolari costali, la parapofisi e la diapofisi, sono posizionati allo stesso livello. Le cinque vertebre sacrali non si sono ancora fuse in un vero e proprio bacino. Le vertebre della coda sono platycoelous con spine basse e chevron inclinati all'indietro.[2]

L'esemplare presenta almeno dodici paia di costole dorsali; alcuni elementi ossei spostati potrebbero rappresentare una tredicesima coppia. La terza e la quarta costola hanno estremità inferiori espanse che in vita probabilmente erano attaccate a costole sternali cartilaginee, a loro volta collegate ad uno sterno che nell'esemplare olotipico non si era ancora ossificato. Il ventre è coperto da una serie di diciotto paia di gastralia o costole ventrali. Misteriose parti di fusto presenti in prossimità degli arti anteriori sono stati interpretati da Dal Sasso & Maganuco come i resti di un diciannovesimo elemento anteriore costituito da due fusti completamente fusi omologhi ai normali elementi mediali di una coppia di gastralia; un osso simile a uno chevron è stato riportato anche in Juravenator. I gastralia formano uno schema a spina di pesce, gli elementi mediali sinistro e destro si sovrappongono alle loro estremità biforcute in modo che possano espandersi e contrarsi per accogliere i movimenti respiratori dell'addome.[2]

La scapola è relativamente diritta e circa sei o sette volte più lunga che larga; la sua estremità superiore è mancante. La sua estremità inferiore è collegata a un coracoide semicircolare. La forcula è ampia e più o meno a forma di U con i suoi due rami angolati a 125°. L'arto anteriore è piuttosto lungo; la sua lunghezza è pari al 48% della lunghezza del corpo davanti al bacino. Soprattutto la mano è allungata come è tipico dei compsognatidi; ma come membro del gruppo, Scipionyx presenta comunque una mano relativamente corta. L'omero è diritto con una cresta deltopettorale moderatamente sviluppata. L'ulna è slanciata e di forma cilindrica con una lunghezza del 70% di quella dell'omero. Il polso è costituito da due soli elementi: un osso radiale che ricopre l'estremità inferiore del radio e un osso a forma di disco al di sotto di esso; questo è o il primo carpale inferiore ingrandito o una perfetta fusione senza soluzione di continuità del primo e del secondo carpale inferiore. Il metacarpo è compatto e moderatamente allungato. I suoi tre elementi rispecchiano la forma delle dita che portano: il primo è il più corto e il più grosso; il secondo il più lungo; e il terzo è intermedio in lunghezza e spessore. Il terzo dito è eccezionalmente lungo per un comspognathide, con il 123% della lunghezza del pollice. Come l'articolazione inferiore del primo metacarpo è smussato, il pollice diverge medialmente. Il suo artiglio non è più grande di quello del secondo dito. Gli artigli delle mani sono moderatamente ricurvi.[2]

Nella bacino, l'ileo è corto e piatto con il profilo superiore leggermente convesso. L'estremità posteriore è rettangolare, il bordo anteriore ha una punta appendente a forma di uncino e vicino alla sua sommità è presente una tacca circolare, un tratto che di solito è considerato una sinapomorfia dei Tyrannosauroidea. L'osso pubico punta quasi verticalmente verso il basso ed è quindi "mesopubico" o "ortopubico". È relativamente corto con circa due terzi della lunghezza del femore. Ha un "piede" corto a forma di mazza da golf. L'ischio è tre quarti della lunghezza del pube, posto ad un angolo di 54° rispetto ad esso. Finisce in una piccola espansione. Sulla parte anteriore del suo corpo centrale è presente un grande processo otturatore a forma d'ascia, l'attacco per il Musculus puboischiofemoralis externus, che manca di una piccola tacca circolare tra il suo bordo inferiore e l'asta, sebbene questa mancanza sia normalmente associata al possesso di un processus obturatorius triangolare inferiore.[2]

Dell'arto posteriore manca la parte inferiore della gamba. Il femore è dritto e robusto. Il piccolo trocantere è nettamente più basso del grande trocantere e separato da esso da una stretta fessura. Ha la forma di un'espansione a forma d'ala sul davanti. Manca un accessorio o trocantere posteriore; allo stesso modo è assente un quarto trocantere sulla diafisi posteriore. La tibia presenta solo una debole cresta cnemica, separata dal suo condilo esterno da un solco profondo e stretto, l'incisura tibiale. Il perone è largo nella parte superiore ma ha un corpo centrale sottile.[2]

Tessuti molli[modifica | modifica wikitesto]

Primo piano degli arti anteriori e della regione intestinale

L'olotipo conserva un insieme eccezionalmente ampio di tessuti molli per un dinosauro fossile. Sebbene alcuni tessuti muscolari (Santanaraptor, Pelecanimimus), cartilagine (Juravenator, Aucasaurus[4]) e intestino (Mirischia) fossero già stati ritrovati anche in dinosauri, Scipionyx è unico nel preservare in qualche forma esempi della maggior parte dei principali gruppi di organi interni: sangue, vasi sanguigni, cartilagine, tessuto connettivo, tessuto osseo, tessuto muscolare, guaine di cheratina, apparato respiratorio e apparato digerente. Il tessuto nervoso e la pelle esterna, comprese eventuali squame o piume, sono invece assenti.[2]

I tessuti molli non sono presenti sotto forma di impronte ma come pietrificazioni tridimensionali, essendo stati sostituiti da fosfato di calcio con dettagli sorprendenti, anche a livello subcellulare; o come resti trasformati dei componenti biomolecolari originari.[2]

Tessuto osseo[modifica | modifica wikitesto]

Il tessuto osseo originale non è più presente ma la mineralizzazione del fosfato di calcio ha preservato la struttura delle cellule ossee originarie, mostrando i singoli osteociti compresi i loro spazi cavi interni e i canaliculi. Si sono conservati anche i vasi sanguigni interni dell'osso, in alcuni casi ancora vuoti all'interno. Su alcune ossa, tra cui parte del cranio e della mandibola, è ancora visibile il periostio.[2]

Legamenti e cartilagine[modifica | modifica wikitesto]

Dalla nona vertebra cervicale al dorso, le articolazioni vertebrali mostrano resti di capsule articolari. In alcuni punti tra le spine vertebrali sono visibili legamenti interspinali e sovraspinali molto sottili. Sei vertebre sono visibilmente ricoperte da sincondrosi cartilaginee, una caratteristica tipica giovanile. I cappucci cartilaginei sono presenti anche su tutte le articolazioni degli arti, anche i più piccoli, e sono particolarmente spessi nelle articolazioni della spalla, del gomito e del polso. Anche il piede pubico è ricoperto e l'ileo e l'osso pubico sono separati dalla cartilagine.[2]

Sistema respiratorio[modifica | modifica wikitesto]

Dell'apparato respiratorio si è conservato poco. Non ci sono tracce di polmoni, né di sacche d'aria. L'unico elemento ancora presente è costituito da un pezzo di trachea lungo sette millimetri di cui sono visibili una decina di anelli tracheali, i più anteriori dei quali sono aperti nella parte superiore, conferendo loro una forma a C. Hanno una lunghezza media di 0,33 millimetri e sono separate da intercapedini spesse 0,17 millimetri. La trachea è piuttosto sottile, con una larghezza preservata di un millimetro circa la metà di quella che ci si aspetterebbe per un animale delle dimensioni dell'olotipo, e posizionata piuttosto in basso alla base del collo, incorporata nel tessuto connettivo.[2]

Fegato, cuore, milza e timo[modifica | modifica wikitesto]

Nella parte anteriore del torace è visibile un cospicuo alone rosso, che forma una macchia grossolanamente circolare del diametro di diciassette millimetri. Nel 1998, è stato suggerito che questo potrebbe rappresentare i resti del fegato in decomposizione, un organo ricco di sangue. Che il pigmento rosso fosse effettivamente derivato dal sangue, è stato confermato nel 2011: un'analisi al microscopio elettronico a scansione ha indicato che la sostanza era costituita da limonite, ossido di ferro idrato, un probabile prodotto di trasformazione dell'emoglobina originale. Era presente anche la biliverdina, una componente biliare prevista nel fegato. Il sangue potrebbe anche aver avuto origine in parte dal cuore e dalla milza, due organi ugualmente ricchi di sangue, che i rettili hanno posizionati tra i due lobi del fegato.[2]

Un altro organo del torace, di cui potrebbero essere presenti tracce, è il timo, che potrebbe aver contribuito ad una massa grigiastra di origine organica visibile alla base del collo; questo contiene anche tessuto connettivo e muscolare.[2]

Apparato digerente[modifica | modifica wikitesto]

Un diagramma che mostra gli organi conservati nell'olotipo di Scipionyx

Il tratto digestivo può essere per lo più ricostruito, sia perché gli intestini sono ancora presenti, sia per la presenza degli ultimi pasti dell'animale. La posizione dell'esofago è indicata da una serie lunga cinque millimetri di piccole particelle di cibo. Al di sotto della nona vertebra dorsale la posizione dello stomaco è mostrata da un gruppo di piccole ossa di animali, l'organo stesso probabilmente è stato dissolto dal suo stesso acido gastrico poco dopo la morte dell'animale. La posizione piuttosto arretrata dell'ammasso suggerisce che lo stomaco avesse una struttura doppia, con un proventricolo che secerneva enzimi seguito dal ventriglio muscolare. Non sono stati trovati gastroliti.[2]

Proprio dietro la presunta posizione dello stomaco è visibile un intestino molto cospicuo, che è stato identificato come il duodeno, che si conserva in parte sotto forma di endocalco naturale, e in parte come pietrificazione che mostra ancora la struttura cellulare, compresa la mucosa e il tessuto connettivo. Alcuni vasi sanguigni mesentericii coprono l'intestino sotto forma di tubi cavi lunghi fino a un centimetro e larghi da 0,02 a 0,1 millimetri. Il duodeno forma un'ampia ansa, la cui parte discendente è diretta prima verso il basso verso la gastralia e poi scorre verso la parte posteriore. Lì in una curva a gomito, le cui pieghe sono chiaramente visibili, gira in avanti, procedendo come un tratto ascendente, la sua parte visibile termina vicino allo stomaco. A questo punto il tratto è diretto alla sinistra del corpo, perpendicolare alla lastra fossile, e quindi non è più possibile seguirne l'andamento. Accanto e leggermente al di sopra, affiora una parte successiva dell'intestino che è stata interpretata come il digiuno. Questo intestino più sottile si rivolge all'indietro, correndo parallelamente al tratto ascendente del duodeno e infine scomparendo sotto di esso, a livello della dodicesima vertebra dorsale. Apparentemente viene fatto un cappio in avanti perché riemerge al di sotto della decima vertebra dorsale, prima correndo verso l'alto e poi girando all'indietro sotto la colonna vertebrale posteriore: probabilmente dopo la morte la sua posizione si è parzialmente spostata verso l'alto. Il digiuno sembra fondersi con un ileo eccezionalmente corto. Una contrazione al di sotto della tredicesima vertebra dorsale potrebbe indicare il passaggio al retto. Il cieco sembra assente. Il retto scorre all'indietro tra i corpi superiori del pube e gli ischi. Quindi si piega verso il basso parallelamente al corpo dell'ischio, alla fine di esso tornando verso l'alto. In questa parte finale sono ancora presenti le feci. La cloaca non è conservata. Dal Sasso & Maganuco hanno suggerito che l'uscita della cloaca fosse piuttosto bassa, a livello dei piedi ischiatici e che una valvola rettocoprodaea separasse feci e urina.[2]

Tra il bordo anteriore delle aste pubiche e la parte posteriore dell'intestino è presente un ampio spazio vuoto. Inoltre, il retto sembra correre in una posizione molto alta come se fosse spinto verso l'alto da qualcosa. Secondo Dal Sasso & Maganuco, in vita questo spazio sarebbe stato riempito dal sacco vitellino del piccolo; alla schiusa i giovani di rettili in genere non hanno assorbito tutto il tuorlo e utilizzano i nutrienti residui per integrare l'assunzione di cibo durante le prime settimane.[2]

Tessuto muscolare[modifica | modifica wikitesto]

In diversi punti fossile è presente del tessuto muscolare. Il grado di conservazione è spesso eccezionale, con non solo le singole fibre ancora distinguibili, ma anche le singole cellule e persino i sarcomeri subcellulari. Tra i fossili di dinosauro, tali sarcomeri sono noti solo da Santanaraptor, le cui fibre muscolari sono quattro volte più spesse. Il materiale organico originario è stato sostituito da piccoli globi cavi, le cui pareti sono costituite da cristalli euedrici di apatite.[2]

Nella massa organica grigia alla base del collo sono presenti fibre muscolari che sono state identificate come appartenenti al Musculus sternohyoideus e al Musculus sternotrachealis. Tra la sesta e la settima vertebra dorsale è visibile una macchia di fibre muscolari appartenenti o al Musculus transversospinalis o al Musculus longissimus dorsi. Davanti all'ischio destro sono presenti fibre muscolari che corrono dal piede ischiatico in direzione del femore. La loro identità è incerta: potrebbero appartenere al Musculus puboischiofemoralis pars medialis (il Musculus adductor femoris I dei coccodrilli) ma in tal caso questo muscolo con (alcuni) teropodi non aviari non sarebbe ancorato al processo otturatorio. Le fibre potrebbero anche rappresentare un muscolo sconosciuto. In ogni caso confutano una congettura di Gregory S. Paul secondo cui non ci sarebbe alcuna connessione muscolare tra l'ischio e il femore. Al di sopra del tratto retto è presente un'ampia area di fibre muscolari orizzontali non segmentate, probabilmente rappresentanti il Musculus caudofemoralis longus non segmentato della base della coda, il principale muscolo retrattore operante sul femore. Queste fibre sono poligonali in sezione trasversale e mostrano anche gli spazi intercellulari. Al di sotto di alcune vertebre della base della coda sono presenti i legamenti connettivi tra i chevron, che formano il legamento interemale, ma anche alcune piccole fibre muscolari e alcuni misteriosi tubi cavi disposti a spina di pesce; questi ultimi forse rappresentano i miosepta dei miotomi, i segmenti del Musculus iliocaudalis o del Musculus ischiocaudalis.[2]

Guaine di cheratina[modifica | modifica wikitesto]

Su tutti gli artigli conservati nel fossile (quelli dei piedi sono andati perduti) sono visibili guaine di cheratina. Questi hanno una colorazione più scura sulla parte superiore che sulla parte inferiore, il che suggerisce che il materiale originale della guaina è ancora presente, ma questo non è stato ancora testato direttamente da un'analisi chimica per paura di danneggiare queste delicate strutture che erano viste come una parte essenziale del l'integrità del prezioso esemplare. Le guaine di cheratina degli artigli delle mani estendono i nuclei ossei di circa il 40%, continuando come una falce la curva ossea e terminando con punte acuminate. Su alcuni artigli le guaine si sono in parte distaccate; su altri sono stati appiattiti o divisi.[2]

Tegumento[modifica | modifica wikitesto]

Ricostruzione museale

Il fossile non conserva alcuna traccia di pelle, scaglie o piume. Nel 1999, Philip J. Currie ipotizzò che ciò potesse essere frutto di una male interpretazione dell'esemplare, suggerendo che i tubi trovati alla base della coda rappresentassero i filamenti delle protopiume. Nel 2011, tuttavia, Dal Sasso & Maganuco hanno respinto questa interpretazione perché i tubi si assottigliano ad entrambe le estremità, mentre si prevede che i filamenti del tegumento abbiano solo un'estremità superiore rastremata. Tuttavia, Dal Sasso & Maganuco ritengono probabile che Scipionyx in vita fosse ricoperto da un manto di protopiume, in quanto sono state ritrovate in diversi esemplari di di compsognatidi, come Sinosauropteryx e Sinocalliopteryx.[2]

Classificazione[modifica | modifica wikitesto]

Poiché l'unico fossile conosciuto di questa specie appartiene a un esemplare molto immaturo, stabilire la sua esatta collocazione nell'albero filogenetico dei teropodi è piuttosto complicato. Questo avviene perché gli esemplari giovani tendono a presentare caratteri ancestrali, che potrebbero collocarlo in una posizione più basale di quella reale. Inizialmente l'esemplare venne considerato un maniraptoriforme.[5] Nella monografia pubblicata nel 2011 gli autori inclusero un'analisi filogenetica, che indicò l'appartenenza di Scipionyx a Compsognathidae, come sister taxon di Orkoraptor.[6] Tuttavia, Dal Sasso & Maganuco hanno sottolineato che, a causa dei resti limitati, la posizione di Orkoraptor è provvisoria.[2]

Questo cladogramma mostra la posizione di Scipionyx all'interno dell'albero Coelurosauria, secondo lo studio del 2011:

Tyrannoraptora

Tyrannosauroidea

Compsognathidae

Scipionyx

Orkoraptor

Sinocalliopteryx

Compsognathus

Huaxiagnathus

Sinosauropteryx

Juravenator

Maniraptoriformes

Nel 2021, uno studio proposto da Andrea Cau rivalutò la classificazione di questo esemplare e la classificazione dei compsognathidi in generale.[3] Secondo lo studio di Cau, i compsognathidi sarebbero un "falso clade" (un assemblaggio polifiletico) e buona parte dei generi ascritti rappresenterebbe in realtà forma giovanili o pulcini di altri teropodi tetanuri, affermando che le stesse caratteristiche usate per differenziare il gruppo dalle altre famiglie di teropodi, siano in realtà le caratteristiche tipiche dei pulcini dei grandi tetanuri basali. Nel suo studio, Cau propone una nuova procedura per classificare questi animali, applicandola a Juravenator, Scipionyx e Sciuromimus, ottenendo una una possibile posizione filogenetica che non fosse intaccata dall'immaturità degli esemplari. Secondo questa nuova procedura, Juravenator e Sciuromimus risultano essere dei megalosauroidi, mentre Scipionyx risulta un carcharodontosauride. Questa interpretazione sarebbe avvalorata, anche, dalla somiglianza del mascellare di Scipionyx con quello di un pulcino di Allosaurus.[3] Tale collocazione, inoltre, andrebbe a spiegare la discrepanza di dimensioni tra l'esemplare tipo di Scipionyx e le dimensioni adulte stimate per i presunti compsognathidi adulti, più in linea con le dimensioni dei grandi carcharodontosauridi.[7]

Olotipo[modifica | modifica wikitesto]

L'olotipo e unico resto fossile conosciuto di questo genere è stato rinvenuto a Pietraroja (BN), ed è stato acquisito dall'Università di Napoli Federico II; dal 15 aprile del 2005 un calco di esso si trova presso il luogo di ritrovamento, al Paleolab[8], un museo realizzato presso l'area geopaleontologica di Pietraroja e altri al Museo Civico di Storia Naturale di Milano, al Museo di Storia Naturale del Mediterraneo di Livorno, al Centro Didattico Ambientale Vivere i Parchi di Candia C.se (TO) e al MUSE di Trento, mentre l'originale è custodito dalla Soprintendenza Archeologica di Salerno, Avellino, Benevento e Caserta[9].

Etimologia[modifica | modifica wikitesto]

Il nome Scipionyx si divide in due radici: Scipio, che è stato attribuito in onore al geologo Scipione Breislack, che fu il primo a segnalare la presenza di pesci fossili nei dintorni di Pietraroja in provincia di Benevento nel 1798; onyx per gli artigli di cui sono munite le sue zampe, mentre samniticus in omaggio alla regione in cui è vissuto, il Sannio.

Storia del ritrovamento[modifica | modifica wikitesto]

L'esemplare di Scipionyx fu rinvenuto nel 1980 nei calcari cretacei della cava di Pietraroja da Giovanni Todesco, originario di San Giovanni Ilarione (VR), appassionato di fossili, e da sua moglie, che lo salvarono, assieme ad altri 8 fossili[10], dalla probabile distruzione ad opera delle ruspe che stavano per sopraggiungere sul luogo degli scavi. Todesco, credendo fosse il fossile d'una semplice lucertola, lo conservò in casa sua per anni; dopo aver visto il film Jurassic Park, pensando che il suo fossile potesse essere un dinosauro, lo affidò per una prima informale consulenza al paleontologo Giorgio Teruzzi, che riconobbe trattarsi di un piccolo dinosauro carnivoro fossile. Il reperto, conseguentemente, venne considerato bene dello Stato[11] e affidato allo stesso Museo civico di storia naturale di Milano, di cui Teruzzi era responsabile della sezione di paleontologia, per lo studio e la conservazione.

L'uomo fu denunciato per furto e i carabinieri sequestrarono tutta la sua collezione di fossili. Alla presentazione del fossile a Milano, Todesco fu obbligato a non presentarsi. La sentenza di assoluzione dall'accusa di aver trafugato fossili arrivò infine nel 2004, riconoscendo a Todesco di essere «un benemerito della ricerca e salvaguardia dei Beni culturali»[10].

Lo Scipionyx samniticus è stato studiato dai paleontologi Marco Signore e Cristiano Dal Sasso; la loro prima pubblicazione scientifica, relativa allo studio del fossile, uscì sul numero di Nature del 26 marzo 1998. Il fossile, ribattezzato informalmente da un settimanale "Ciro"[12][13] e così chiamato fino alla classificazione definitiva, è contenuto in una lastra di calcare litografico.[14]

Giovanni Todesco ha raccontato la storia del ritrovamento di "Ciro" nel libro Due figli e un dinosauro, uscito nel maggio del 2013.

Paleobiologia[modifica | modifica wikitesto]

Gli studiosi[senza fonte] ritengono che lo Scipionyx si nutrisse di pesci e rettili (i cui resti sono stati ritrovati nello stomaco dell'esemplare ritrovato) e forse di piccoli invertebrati.

Visse 113 milioni di anni fa sulle rive dell'oceano Tetide, in un ambiente caratterizzato da lagune alternate con isole. Morì a pochi giorni di vita, probabilmente era un giovane appena uscito dal nido. L'animale finì travolto da una piena e fu trasportato in una laguna molto vicina alla riva[15] finendo sepolto nel fondale privo di ossigeno. La non decomposizione ha fatto sì che il fossile sia giunto così ben conservato all'epoca attuale.

Il sito fossilifero di Pietraroja è famoso per l'eccezionale qualità dei suoi reperti; generalmente si tratta di animali costieri o acquatici, ma erano già stati rinvenuti resti di piante e di rettili simili a lucertole, oltre a probabili frammenti di coccodrillo.

Note[modifica | modifica wikitesto]

  1. ^ Holtz, Thomas R. Jr. (2011) Dinosaurs: The Most Complete, Up-to-Date Encyclopedia for Dinosaur Lovers of All Ages.
  2. ^ a b c d e f g h i j k l m n o p q r s t u v w x y z aa ab ac Cristiano dal Sasso & Simone Maganuco, 2011, Scipionyx samniticus (Theropoda: Compsognathidae) from the Lower Cretaceous of Italy — Osteology, ontogenetic assessment, phylogeny, soft tissue anatomy, taphonomy and palaeobiology, Memorie della Società Italiana de Scienze Naturali e del Museo Civico di Storia Naturale di Milano XXXVII(I): 1-281
  3. ^ a b c Andrea Cau, Comments on the Mesozoic theropod dinosaurs from Italy, in Atti della Società dei Naturalisti e Matematici di Modena, vol. 152, 2021, pp. 81–95.
  4. ^ Carrano, M.T. & Sampson S.D. 2008. "The phylogeny of Ceratosauria". Journal of Systematic Palaeontology 6(2): 183-236
  5. ^ Cristiano Dal Sasso e Marco Signore, Exceptional soft-tissue preservation in a theropod dinosaur from Italy, in Nature, vol. 392, n. 6674, 1998-03, pp. 383–387, DOI:10.1038/32884. URL consultato il 10 settembre 2021.
  6. ^ (EN) (PDF) Scipionyx samniticus (Theropoda: Compsognathidae) from the Lower Cretaceous of Italy. Osteology, ontogenetic assessment, phylogeny, soft tissue anatomy, taphonomy and paleobiology, su ResearchGate. URL consultato il 10 settembre 2021.
  7. ^ (EN) (PDF) Comments on the Mesozoic theropod dinosaurs from Italy, su ResearchGate. URL consultato il 10 settembre 2021.
  8. ^ Vedi l'articolo sul Paleolab di Pietraroja.
  9. ^ SCIPIONYX SAMNITICUS - Il dinosauro meglio conservato al mondo, su comune.milano.it, Sito del Museo di storia naturale di Milano. URL consultato il 26 agosto 2013 (archiviato il 26 agosto 2013).
  10. ^ a b Giovanni Todesco e l'irriconoscenza delle istituzioni | Notizie del giorno Archiviato l'11 marzo 2011 in Internet Archive.
  11. ^ Tutti i fossili provenienti dal sottosuolo della Repubblica Italiana, facciano essi parte di collezioni pubbliche o private, sono considerati dalla Legge Italiana un "Bene dello Stato" secondo il Decreto Legislativo 22 gennaio 2004, n.42, art.88-89 Archiviato il 21 ottobre 2012 in Internet Archive.
  12. ^ L'Arena.it - Il giornale di Verona - Notizie, Cronaca, Sport, Cultura su Verona e Provincia, su larena.it. URL consultato il 20 agosto 2014 (archiviato dall'url originale il 14 marzo 2014).
  13. ^ Il primo articolo che riportava la notizia è stato "Ho scoperto il primo dinosauro italiano" apparso sul settimanale OGGI del 20/12/1993, firmato Sergio Capone.
  14. ^ la Repubblica/cultura_scienze: Sorpresa, dalle rocce matesi ecco 'Ciro il dinosauro'
  15. ^ confronta l'articolo apparso sul sito Repubblica.it.

Bibliografia[modifica | modifica wikitesto]

Libri[modifica | modifica wikitesto]

  • Dal Sasso, C., Dinosauri italiani, Milano, Marsilio, 2001 [trad. ingl.: Dinosaurs of Italy, Indiana University Press, 2005].
  • Dal Sasso, C. and Signore, M., Exceptional soft tissue preservation in a theropod dinosaur from Italy, "Nature", 392, 1998, pp. 383–387.
  • Poling, Jeff, Skippy the dinosaur, "Journal of Dinosaur Paleontology", 1998.
  • Cristiano Dal Sasso, Simone Maganuco, Scipionyx samniticus (Theropoda: Compsognathidae) from the Lower Cretaceous of Italy: Osteology, ontogenetic assessment, phylogeny, soft tissue anatomy, taphonomy, and palaeobiology, Memorie della Società italiana di Scienze naturali e del Museo civico di Storia naturale di Milano, Vol XXXVII, Fascicolo I, maggio 2011
  • Giovanni Todesco, "Due figli e un dinosauro", Bolzano, Ld, 2013

Voci correlate[modifica | modifica wikitesto]

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Collegamenti esterni[modifica | modifica wikitesto]

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