Reattore nucleare

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Il nucleo del CROCUS, un piccolo reattore nucleare utilizzato per la ricerca presso l' EPFL in Svizzera

In ingegneria nucleare il reattore nucleare è un sistema tecnologico in grado di innescare, alimentare e controllare una reazione nucleare a catena a partire da combustibile nucleare, sfruttandone a fini civili l'energia rilasciata per produrre energia termica e/o energia elettrica.

Si tratta dell'applicazione civile dell'energia nucleare che si contrappone all'applicazione militare rappresentata dalle armi atomiche, dove la reazione a catena è incontrollata dando vita a un'esplosione.

Esistono due tipologie di reattore nucleare, basate sulle due reazioni nucleari note:

  • Reattore nucleare a fissione: un elemento viene bombardato da neutroni e uno di questi rompe il nucleo di un atomo in altri due nuclei più piccoli, producendo energia. È una reazione a catena che prosegue fino all'esaurimento degli atomi.
  • Reattore nucleare a fusione: unione di due o più nuclei per formarne uno solo con emissione di energia; è la tipica reazione nucleare che avviene nelle stelle.

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