Lead Belly

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Lead Belly
Leadbelly2byGottliebcropped.jpg
Leadbelly nel 1946
NazionalitàStati Uniti Stati Uniti
GenereBlues
Folk
Periodo di attività musicale1936 – 1949
Album pubblicati11
Studio7
Raccolte4
Sito ufficiale

Lead Belly, pseudonimo di Huddie William Ledbetter (Mooringsport, 20 gennaio 1888New York, 6 dicembre 1949), è stato un cantante e chitarrista statunitense.

Talvolta accreditato come Leadbelly, è stato uno dei più importanti esponenti della musica blues e virtuoso della chitarra a 12 corde.[1]

Appartenente alla tradizione del delta blues ma anche alla tradizione afroamericana, i suoi brani e il suo apporto stilistico sono stati di particolare influenza per innumerevoli artisti successivi.[2]

Il nome d'arte deriva dalle parole inglesi lead (piombo) e belly (pancia). Egli scelse questo pseudonimo dopo aver riportato una ferita da arma da fuoco: il proiettile non venne mai estratto e perciò gli rimase del "piombo nella pancia".

Biografia[modifica | modifica wikitesto]

Figlio unico di Wesley e Sally, all'età di cinque anni si trasferisce con la propria famiglia a Leigh, nel Texas. È allora che ha inizio il suo interesse per la musica, su incoraggiamento dello zio Terrell che gli regala una fisarmonica.

Huddie Ledbetter (Leadbelly) e Martha Promise Ledbetter

All'età di sette anni avviene la sua prima fuga infantile, atto iniziale di una vita movimentata. Alcuni anni dopo arriva la prima chitarra, fino a quando, ventunenne, Huddie lascia casa per vagare lungo il Texas e la Louisiana, nel tentativo di vivere da musicista. I dieci anni successivi li trascorre all'insegna del vagabondaggio attraverso i territori del sudovest statunitense, suonando la chitarra quando possibile e lavorando come manovale quando necessario.

La sua vita travagliata lo porta ad essere raccoglitore di cotone, operaio delle ferrovie, amante (ricercato per l'accusa d'aver messo incinta due volte una ragazza senza sposarla, accuse molto comuni in quegli anni verso uomini neri ma non sempre fondate), bevitore e chitarrista. Spesso le sue abitudini irruente e il suo stile di vita violento, unite al contesto storico culturale influenzato dal razzismo negli USA d'inizio Novecento, lo conducono dietro le sbarre.

Negli anni dieci suona nei club per neri delle cittadine della Louisiana e poi a Dallas (dove incontra Blind Lemon Jefferson nel 1915).

Nel 1916 Huddie si trova in cella, la prigione viene assaltata e lui si rende protagonista di una fuga. Trascorre i due anni successivi sotto lo pseudonimo di Walter Boyd. In seguito viene anche riconosciuto colpevole di omicidio a seguito di una rissa, e viene condannato a 30 anni di reclusione da scontare tramite il lavoro coatto presso il Carcere di Huntsville. Secondo una leggenda, viene rilasciato dopo sette anni, su gesto di clemenza del governatore che aveva ascoltato una sua canzone:

Leadbelly con la sua fisarmonica
(EN)

«Please, Governor Neff, Be good 'n' kind[3]
Have mercy on my great long time...
I don't see to save my soul
If I don't get a pardon, try me on a parole...
If I had you, Governor Neff, like you got me
I'd wake up in the mornin' and I'd set you free»

(IT)

«La prego, governatore Neff, sia misericordioso e comprensivo
Abbia pietà per la mia condanna...
Io non vedo salvezza per la mia anima
Se non avrò il perdono, metta alla prova la mia parola d'onore...
Se io fossi al suo posto, governatore Neff
Mi alzarei al mattino e la libererei»

(Lead Belly, Governor Pat Neff[4])

Grazie a questa canzone il Governatore Pat Neff si convince del pentimento di Huddie e lo scarcera.

Nel 1930 viene nuovamente arrestato per rissa; dopo un processo sommario viene condannato per tentato omicidio, e rinchiuso nel Penitenziario di Stato della Louisiana. Qui, nel luglio 1933, Huddie incontra John A. Lomax, etnomusicologo, e suo figlio Alan col quale viaggiava il sud per conto della Biblioteca del Congresso per raccogliere e registrare le ballate tradizionali folk, tramandate fino ad allora solo per via orale.

I due scoprono che le prigioni del sud degli U.S.A. sono tra i luoghi più fertili ove reperire canti di lavoro, ballate, spiritual e canti popolari. Leadbelly, tuttavia, è una scoperta del tutto inaspettata.

Leadbelly con la sua chitarra

Nel giro di pochi giorni i Lomax registrano centinaia di canzoni. Tornano al penitenziario nell'estate del 1934 per dedicarsi ulteriormente alle registrazioni, e vengono a conoscenza della storia del perdono accordatogli in precedenza dal governatore dopo aver ascoltato una sua canzone. I Lomax, perciò, incidono la canzone inviata al governatore e sulla facciata opposta del disco Goodnight, Irene. Una copia di queste registrazioni viene in seguito consegnata al governatore Allen. Anche se non è confermabile che la grazia gli sia stata accordata per la commozione suscitata nel governatore, nel giro di un mese Leadbelly ottiene un secondo mandato di scarcerazione. Egli, poco tempo dopo, raggiunge i Lomax in Texas mettendosi a loro disposizione in segno di gratitudine per il loro gesto.

Nel 1935 Lomax porta Leadbelly nel nord America, dove ottiene un buon successo. È durante questi viaggi che un giorno sente cantare Cab Calloway, imprecando ed affermando di volerlo picchiare ogni volta che avrebbe cantato. La sua inclinazione ad affrontare violentemente i conflitti interpersonali lo conduce a minacciare lo stesso Lomax con un coltello. La loro amicizia si interrompe.

Nonostante ciò, nel 1940 Leadbelly diviene ben noto presso l'industria musicale. Nei nove anni successivi la sua notorietà cresce ed il suo successo si mantenne stabile fino a che, durante un tour europeo, gli viene diagnosticata la sclerosi laterale amiotrofica che lo conduce alla morte il 6 dicembre 1949.
La sua versione di Rock Island Line del 1942 entra nella Grammy Hall of Fame Award 2016.

Stile[modifica | modifica wikitesto]

Leadbelly è stato un cantante e chitarrista della dodici corde versatile ed eclettico, capace di una precoce fusione di folk, cakewalk, ragtime, barrelhouse, cajun, boogie woogie e bottleneck.

Ha modernizzato il genere della ballata bianca miscelandola coi ritmi e i valori culturali della comunità nera. Le sue composizioni più famose sono state sfruttate dai folksinger bianchi, fra i tanti musicisti che lo riscoprirono e gli tributarono riconoscimenti.

Cover[modifica | modifica wikitesto]

La cover maggiormente conosciuta è quella realizzata dai Ram Jam nel 1977. I Nirvana realizzarono una cover del brano folk Black Girl che Leadbelly incise nel 1944; questa cover è intitolata Where Did You Sleep Last Night e fu prima pubblicata come lato B del singolo Pennyroyal Tea è poi inclusa nell'album postumo MTV Unplugged in New York. I Nirvana inoltre hanno reinterpretato anche i brani They Hung Him on a Cross, Ain't It a Shame e Grey Goose (quest'ultima solo in versione strumentale), tutti contenuti nel box set With the Lights Out.

Tom Jones invece ha interpretato Black Betty in una versione remixata in stile dance.

Un'altra cover di rilievo del brano Black Betty è contenuta nell'album Kicking Against the Pricks di Nick Cave and the Bad Seeds.

Riferimenti in altri media[modifica | modifica wikitesto]

Discografia[modifica | modifica wikitesto]

Singoli[modifica | modifica wikitesto]

Anno Titolo

(lato A/lato B)

Etichetta Num. cat. Data incisione Num. matrice Note
1935 All Out and Down

Packin' Trunk

Banner 33359 23 gennaio 1935 16688-2

16685-1

L'American Record Corporation decise di pubblicare simultaneamente queste canzoni sulle sei differenti etichette di loro proprietà
Melotone M13326
Oriole 8438
Perfect 0314
Romeo 5438
Paramount 14006
1935 Four Day Worry Blues

New Black Snake Moan

Banner 33360 23 gennaio 1935 16689-2

16691-2

L'American Record Corporation decise di pubblicare simultaneamente queste canzoni sulle sei differenti etichette di loro proprietà
Melotone M13327
Oriole 8439
Perfect 0315
Romeo 5439
Paramount 14017
1936 Becky Deem, She Was a Gamblin' Girl

Pig Meat Papa

Banner 6-04-55 23 gennaio 1935

March 25, 1935

16678-1

17181-1

L'American Record Corporation decise di pubblicare simultaneamente queste canzoni sulle sei differenti etichette di loro proprietà
Melotone 6-04-55
Oriole 6-04-55
Perfect 6-04-55
Romeo 6-04-55
Paramount 6-04-55
1940 Sail On, Little Girl, Sail On

Don't You Love Your Daddy No More?

Bluebird B-8550 15 giugno 1940

17 giugno 1940

051505

051325

1940 Alberta

T.B. Blues

Bluebird B-8559 15 giugno 1940 051507

051503

1940 Easy Rider

Worried Blues

Bluebird B-8570 17 giugno 1940 051322

051324

1941 Roberta

The Red Cross Store Blues

Bluebird B-8709 15 giugno 1940 051506

051504

1941 New York City

You Can't Lose-a Me Cholly

Bluebird B-8750 17 giugno 1940 051323-1

051326-1

1941 Good Morning Blues

Leaving Blues

Bluebird B-8791 15 giugno 1940 051501

051502

1942 I'm on My Last Go-Round Bluebird B-8981 15 giugno 1940 051508-1 Era la B-side di Thirsty Mama Blues del Hot Lips Page Trio
1945[5] Rock Island Line

Eagle Rock Rag

Capitol 10021 4 ottobre 1944

27 ottobre 1944

398-3A1

457-2A

Incluse nell'antologia The History of Jazz Vol. 1: The 'Solid' South della Capitol
1946[6] Yellow Gal

When the Boys Were on the Western Plain

Musicraft 310 17 febbraio 1944 5129

5130-1

1946 Roberta

John Hardy

Musicraft 311 17 febbraio 1944 5126-3

5133

1946 Where Did You Sleep Last Night?

In New Orleans

Musicraft 312 17 febbraio 1944 5128

5132

1946 Bill Brady

Pretty Flowers in Your Back Yard

Musicraft 313 17 febbraio 1944 5127

5131

1946[7] Easy Rider

Pigmeat

Disc 5501 Giugno, 1946
1947[8] Sweet Mary Blues

Grasshopers in My Pillow

Capitol A40038 27 ottobre 1944 459-2A

460-3A

1948 Irene

Backwater Blues

Capitol 40130 11 ottobre 1944 413-3A

416-3A

1948[9] Digging My Potatoes

Defense Blues

Disc 5085 Giugno, 1946 D-385

D-386

Album[modifica | modifica wikitesto]

Anno Titolo Etichetta Num. catalogo Note
1939 Negro Sinful Songs Musicraft Album 31 5 LP a 78 giri
1940 The Midnight Special and Other Southern Prison Songs Victor P-50 3 LP a 78 giri
Featuring Golden Gate Quartet
1941 Play Parties in Song and Dance Asch 3 LP a 78 giri
1942 Work Songs of the U.S.A. Asch 3 LP a 78 giri
1944 Songs by Lead Belly Asch A-343 3 LP a 78 giri
1946 Negro Folk Songs Disc 660 3 LP a 78 giri
1947 Midnight Special Disc 726 3 LP a 78 giri
Featuring Woody Guthrie e Cisco Huston

Note[modifica | modifica wikitesto]

  1. ^ The History of Rock Music. Leadbelly: biography, discography, reviews, links
  2. ^ Lead Belly | Biography | AllMusic
  3. ^ Testo originale della canzone in Parks, p. 324
  4. ^ Scheda della canzone sul sito della Biblioteca del Congresso
  5. ^ Advance Record Releases, in Billboard, vol. 57, n. 39, 6 ottobre 1945, p. 85, ISSN 0006-2510 (WC · ACNP). URL consultato il 30 maggio 2021.
  6. ^ Advance Record Releases, in Billboard, vol. 58, n. 15, 13 aprile 1946, p. 124, ISSN 0006-2510 (WC · ACNP). URL consultato il 7 luglio 2021.
  7. ^ Advance Record Releases, in Billboard, vol. 58, n. 26, 29 giugno 1946, p. 30, ISSN 0006-2510 (WC · ACNP). URL consultato il 30 maggio 2021.
  8. ^ Advance Record Releases, in Billboard, vol. 59, n. 35, 6 settembre 1947, p. 31, ISSN 0006-2510 (WC · ACNP). URL consultato il 30 maggio 2021.
  9. ^ Advance Record Releases, in Billboard, vol. 60, n. 7, 14 febbraio 1948, p. 123, ISSN 0006-2510 (WC · ACNP). URL consultato il 5 luglio 2021.

Bibliografia[modifica | modifica wikitesto]

Altri progetti[modifica | modifica wikitesto]

Collegamenti esterni[modifica | modifica wikitesto]

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