Igor' Ivanovič Sikorskij

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Igor Sikorskij nel 1914

Igor' Ivanovič Sikorskij (in russo Игорь Иванович Сикорский; Kiev, 25 maggio 1889Easton, 26 ottobre 1972[1]), anglicizzato in Sikorsky, fu un ingegnere, imprenditore e pioniere dell'aviazione statunitense d'origine russo-ucraina. Tra i suoi progetti più importanti nella storia dell'aviazione civile e militare figurano il primo aereo plurimotore, il primo dei grandi idrovolanti utilizzati dalla Pan American negli anni trenta per le rotte transoceaniche e soprattutto il primo elicottero di successo e prodotto in serie.

Biografia[modifica | modifica wikitesto]

Sikorsky mentre pilota personalmente il Vought-Sikorsky VS-300.

Igor Sikorskij nacque a Kiev, odierna Ucraina, all'epoca nell'impero russo.

Era il più giovane dei cinque figli di Ivan Alekseevič Sikorskij, insegnante di psicologia di origini russo-polacche. Ivan Sikorskij era figlio e nipote di un pope ortodosso di orientamento monarchico e russo-nazionalista e così fu anche Igor'[2][3][4][5][6][7].

La madre di Igor' Marija Stepanovna Temrjuk-Čerkasova, ucraina per parte di padre e russa dal ramo materno, era una fisica. Facendo scuola al figlio, gli comunicò un grande amore per l'arte, specialmente per la vita e le opere di Leonardo da Vinci e per le storie di Jules Verne. Egli iniziò a fare esperimenti con macchine volanti e a 12 anni costruì un piccolo elicottero giocattolo. [8][9]

Sikorskij studiò al Collegio della Marina a San Pietroburgo dal 1903 al 1909, senza terminare gli studi. Per un breve periodo, tra la fine del 1906 e l'inizio del 1907, studiò ingegneria a Parigi. Nel 1908, Sikorskij e suo padre viaggiarono in Germania; là vide su un giornale l'immagine di Orville Wright e del suo aeroplano. Sikorskij disse poi di questo episodio: «In 24 ore decisi di cambiare il mio futuro lavoro e di studiare l'aviazione».

Con l'aiuto finanziario della sorella, Sikorskij nel 1909 tornò a Parigi, che era a quel tempo il centro della scienza aeronautica europea. Incontrò alcuni piloti francesi, tra cui Louis Blériot, la prima persona a volare sul Canale della Manica. Quello stesso anno Sikorskij tornò a Kiev e iniziò a fare esperimenti con macchine volanti.

Nel 1912 Igor Sikorskij divenne ingegnere capo della divisione ferroviaria, poi anche aeronautica, della Russo-Baltique (RBVZ) a San Pietroburgo. Nel 1914 ricevette la laurea honoris causa in Ingegneria dal Politecnico di San Pietroburgo. Il suo aereo S-6-B vinse una piccola commessa dell'esercito russo. In quel periodo diresse anche la costruzione del primo aereo con quattro motori a combustione interna, il Bolshoi Baltiski, che lui chiamò Le Grand. Fu anche il pilota collaudatore per il suo primo volo, il 13 maggio 1913. Gli apparecchi di Sikorsky furono usati come bombardieri dalla Russia nella Prima guerra mondiale — ad esempio, l'Ilya Muromets, il primo bombardiere a quattro motori. Ricevette l'onorificenza dell'Ordine di San Vladimir.

Durante una dimostrazione del suo S-5 (70 miglia all'ora, nel 1911), l'aereo dovette effettuare un atterraggio forzato. Si scoprì che un insetto era entrato nel serbatoio, finendo poi nel carburatore. Questo incidente convinse Sikorskij della necessità di un aeromobile che potesse continuare a volare se anche avesse perso un motore.[10] Diversi aeroplani con due, tre o quattro motori furono realizzati da varie nazioni e furono usati nella Grande Guerra.

Dopo la Prima guerra mondiale Igor Sikorskij divenne per breve tempo ingegnere delle forze armate francesi in Russia durante la guerra civile russa. Vedendo poche opportunità di lavorare come progettista di aerei nell'Europa sconvolta dalla guerra, in particolare in Russia che aveva subito anche le conseguenze della Rivoluzione d'Ottobre e della guerra civile, emigrò negli Stati Uniti nel 1919.[11]

Negli Stati Uniti Sikorskij, il cui cognome fu anglicizzato in Sikorsky, lavorò all'inizio come insegnante e conferenziere, cercando contemporaneamente impiego in campo aeronautico. Nel 1923, aiutato da vari ex ufficiali russi, creò la Sikorsky Aero Engineering Company. Tra i sostenitori di Sikorskij vi era anche il compositore Sergei Rachmaninoff, che si presentò con un assegno di 5 000 dollari (circa 61 000 del 2007). Sebbene il suo prototipo avesse subito un danneggiamento nel primo volo test, Sikorskij persuase gli investitori - riluttanti - a investire altri 2.500 $; con essi produsse il S-29, uno dei primi aerei a doppio motore in America, con una capacità di 14 passeggeri e una velocità di 115 miglia all'ora.[12].

Il monumento a Igor Sikorskij eretto a Kiev.

Nel 1928 Sikorskij divenne cittadino statunitense. L'anno successivo la Sikorsky Aero Engineering Company fu acquisita e divenne una sussidiaria della United Aircraft, che è ora a sua volta parte di United Technologies Corporation. L'azienda produsse particolari idrovolanti, come il S-42, usati dalla Pan Am per voli transatlantici e detti Pan Am Clipper.

Sikorskij aveva sperimentato macchine volanti simili agli elicotteri già in Russia. Implementò i suoi progetti il 14 settembre 1939 con il primo volo del Vought-Sikorsky VS-300, un apparecchio con un singolo rotore a tre pale ed un motore da 75 cavalli (56 kW). Il primo volo libero (senza cavo) fu il 26 maggio 1940. Il VS-300 non era il primo aeromobile ad ala rotante né il più stabile tra gli elicotteri a rotore singolo, ma fu il primo tra quelli a singolo rotore con la configurazione tail boom, poi divenuta predominante.

A Sikorskij fu conferito il titolo di Pioniere dell'aviazione del Connecticut dal governo dello stato. La Sikorsky Aircraft Corporation a Stratford, Connecticut è oggi una delle maggiori produttrici di elicotteri del mondo; un piccolo aeroporto nelle vicinanze è stato intitolato Sikorsky Airport e anche un ponte vicino alla sede della Sikorsky porta il suo nome.

Sikorskij, russo ortodosso, era profondamente religioso e scrisse due libri di genere religioso-filosofico (The Message of the Lord's Prayer e The Invisible Encounter).[13]

Ebbe una figlia in Russia e quattro figli negli Stati Uniti. Il figlio maggiore, Sergej, rimase attivo nell'azienda del padre dopo la morte di questo, nel 1972. Sikorskij morì nella sua casa a Easton nel Connecticut il 26 ottobre.

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