Hatzegopteryx thambema

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Hatzegopteryx
Stato di conservazione: Fossile
Hatzegopteryx humerus.jpg
Frammento d'omero di Hatzegopteryx
Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Classe Sauropsida
Ordine † Pterosauria
Sottordine † Pterodactyloidea
Famiglia † Azhdarchidae
Genere Hatzegopteryx
Buffetaut, Grigorescu & Csiki, 2002
Nomenclatura binomiale
† Hatzegopteryx thambena
Buffetaut, Grigorescu & Csiki, 2002

Hatzegopteryx (il cui nome significa "ala del bacino di Haţeg") è un genere estinto di pterosauro azdarchide vissuto nel Cretaceo superiore, circa 65 milioni di anni fa (Maastrichtiano), sull'Isola di Haţeg, oggi Hunedoara, Transilvania, Romania. Sebbene i fossili di questo animale siano perlopiù frammentari e rari, i paleontologi concordano che si tratti di uno dei più grandi pterosauri mai vissuti. Il fatto che lo scheletro di Hatzegopteryx sia così simile a quello di un altro pterosauro azhdarchide nordamericano, Quetzalcoatlus northropi, ha portato alcuni paleontologi ha considerare Hatzegopteryx come un nomen dubium, o come un sinonimo junior di Quetzalcoatlus.[1] Tuttavia, solo nuove prove fossili potranno dimostrare tale ipotesi.[2]

Descrizione[modifica | modifica wikitesto]

Dimensioni[modifica | modifica wikitesto]

Hatzegopteryx è uno dei più grandi animali che abbia mai volato, con apertura di gran lunga superiore a quella del più grande uccello volante mai esistito, Pelagornis sandersi, competendo per titolo di più grande pterosauro mai vissuto con il suo possibile sinonimo Quetzalcoatlus. Sulla base del frammento dell'omero, che misura 236 mm (9,3 pollici), confrontato con quello di Quetzalcoatlus, il cui esemplare TMM 41.450-3, possiede un'omero di circa 544 millimetri (1 ft 9,4 in), gli autori hanno osservando che il frammento d'osso di Hatzegopteryx era meno della metà dell'osso originale, stabilendo che l'osso completo potrebbe essere "leggermente più lungo" di quello Quetzalcoatlus. Nel 1981, quest'ultimo aveva un'apertura alare stimata tra gli 11 e i 12 metri (36-39 piedi), mentre le stime precedenti avevano fortemente superato i 15-20 metri (49-65.6 ft). Da queste stime gli scienziati conclusero che l'apertura alare di Hatzegopteryx doveva essere di circa 12 metri (39 piedi).[3] Nel 2003, le stime furono riviste e si arrivò ad un'apertura alare di poco meno di 12 metri (39 piedi) per un cranio di 2,5 metri (8.2 ft) di lunghezza.[4] Nel 2010, Mark Witton EA ha dichiarato che qualsiasi aspetto avesse l'omero di Hatzegopteryx, il fatto che sembrasse più grande di TMM 41.450-3, era dovuto ad una distorsione dell'osso dopo la deposizione e che la specie in tal modo probabilmente avevano un'apertura alare non più grande di quella di Quetzalcoatlus, oggi generalmente stimata tra i 10 e gli 11 metri (32.8-36 piedi).[5]

Cranio[modifica | modifica wikitesto]

Hatzegopteryx aveva un cranio robusto ampliato nella parte posteriore, e una mascella massiccia. La sua mascella inferiore caratterizzata da una scanalatura unica nel suo punto di articolazione, visto in altri pterosauri, avrebbe permesso all'animale di raggiungere una grande apertura mandibolare. Molte delle ossa fossilizzate di Hatzegopteryx assomigliano molto a quelle di Quetzalcoatlus sp., anche se in Hatzegopteryx il cranio era molto più pesantemente costruito, e aveva un'articolazione della mascella marcatamente diversa, simile a quella vista in Pteranodon. Sulla base dei confronti con altri pterosauri, come Nyctosaurus e Anhanguera , Buffetaut e colleghi, inizialmente, descrissero l'animale con un cranio di quasi 3 metri (9,8 piedi) di lunghezza, il che lo avrebbe reso più grande di quello dei più grandi Quetzalcoatlus e tra i più grandi crani di tutto il regno animale.[3]

Il cranio di Hatzegopteryx è unico in peso e robustezza. Infatti, la maggior parte dei teschi di pterosauro sono costituiti da lastre molto leggere e cave. In Hatzegopteryx le ossa del cranio sono forti e robuste, con le aree di inserzioni dei muscoli grandi e increspate. Nella loro descrizione del 2002, Buffetaut e colleghi hanno suggerito che, al fine di volare, il peso cranio di questo pterosauro doveva essere ridotto in qualche modo non convenzionale. Gli autori hanno teorizzato che la riduzione del peso necessario è stato compiuto dalla struttura interna delle ossa del cranio, che erano pieni di piccoli pozzi e avvallamenti (alveoli) di lunghezza fino a 10 mm, separati da una matrice di puntoni ossei incredibilmente sottili (trabecole), un caratteristica presente anche in alcune parti delle ossa delle ali dell'animale. Gli autori hanno sottolineato che questa costruzione insolita, che differiva in modo significativo dalla struttura interna irregolare degli altri crani di pterosauro, assomiglia alla struttura del polistirolo espanso, la sostanza usata per fare il polistirolo. Ciò avrebbe dato alle ossa dell'animale una costruzione robusta indeformabile, pur rimanendo leggero e capace di volare nonostante la grande testa.[3]

Recenti studi sul cranio di Hatzegopteryx hanno dimostrato che l'animale aveva un becco proporzionatamente breve e profondo, raggruppandosi con gli azdarchidi dal "becco spesso".[6] Ciò è in contrasto con gli esemplari più piccoli di Quetzalcoatlus, che avevano un becco sottile e aguzzo.[7]

Vertebre[modifica | modifica wikitesto]

Recenti studi sulle vertebre del collo di Hatzegopteryx dimostrano che le vertebre del collo dell'animale erano notevolmente robuste e brevi rispetto a quelle degli altri azdarchidi, suggerendo che il collo dell'animale era più corto e muscoloso.[8]

Storia della scoperta[modifica | modifica wikitesto]

Ricostruzione scheletrica obsoleta di Hatzegopteryx, con il collo lungo

Il genere è stato denominato nel 2002, dal paleontologo francese Eric Buffetaut e dai paleontologi rumeni Dan Grigorescu e Zoltan Csiki. Il genere contiene una singola specie, ossia Hatzegopteryx thambema. Il nome del genere, Hatzegopteryx, deriva da Hatzeg (o Haţeg), città della Transilvania, che nel Cretaceo superiore formava l'Isola di Haţeg, dove sono state trovate le ossa dell'animale, e dalla parola greca pteryx ossia "ala". Il nome specifico, thambema, deriva invece dal termine greco "mostro", in riferimento alle sue enormi dimensioni.[3]

Le ossa di Hatzegopteryx provengono dalla parte superiore della Formazione Densuș Ciula di Vălioara, nel nordest di Haţeg, Transilvania, Romania, datata al Cretaceo superiore, circa 66 milioni di anni fa (Maastrichtiano).[9]

L'olotipo, FGGUB R 1083A , è costituito dalla parte posteriore del cranio e la parte prossimale danneggiata di un omero sinistro.[3] In seguito fu trovato nelle vicinanze un femore di 38,5 centimetri, FGGUB R1625, che potrebbe appartenere ad Hatzegopteryx.[4] L'esemplare FGGUB R1625 apparteneva ad un individuo con una apertura alare di cinque o sei metri. I frammenti riportati successivamente rappresentano un'animali di medie dimensioni.[10]

Nel 2011, sono stati segnalati reperti aggiuntivi: la parte anteriore di una mandibola, una possibile terza falange del dito di un'ala, una scapulocoracoide non condensata, una scapola, vertebre cervicali e un pezzo d'omero.[11] Tuttavia nel 2013, questi resti sono stati assegnati al nuovo genere Eurazhdarcho.[10]

Paleobiologia[modifica | modifica wikitesto]

Come quasi tutti gli pterosauri azhdarchidi, Hatzegopteryx era principalmente un predatore terrestre. Grazie alle sue imponenti dimensioni, all'assenza di grandi dinosauri predatori sull'isola in cui viveva e alla concentrazione di dinosauri nani l'animale era il superpredatore dell'Isola di Haţeg. Difatti, adattamenti come un collo corto ma muscoloso e un cranio robusto ed enorme sembrano tutti adattamenti ad uno stile di vita quasi esclusivamente terrestre (mantenendo tuttavia la capacità di volare), nutrendosi a terra di piccoli animali come piccoli di dinosauro, arpionandoli con il grande becco e ingoiandoli interi.[12] Anche un altro pterosauro, Thalassodromeus, avrebbe potuto avere uno stile di vita "rapace" simile.[13]

Note[modifica | modifica wikitesto]

  1. ^ Witton, M.P., Martill, D.M. and Loveridge, R.F. (2010). "Clipping the Wings of Giant Pterosaurs: Comments on Wingspan Estimations and Diversity." Acta Geoscientica Sinica, 31 Supp.1: 79-81
  2. ^ Quetzalcoatlus: the media concept vs the science
  3. ^ a b c d e Buffetaut, E., Grigorescu, D., and Csiki, Z. (2002). "A new giant pterosaur with a robust skull from the latest Cretaceous of Romania." Naturwissenschaften, 89(4): 180-184. Abstract
  4. ^ a b Buffetaut, E., Grigorescu, D. and Csiki, Z. (2003). "Giant azhdarchid pterosaurs from the terminal Cretaceous of Transylvania (western Romania)", Geological Society, London, Special Publications 217: 91-104
  5. ^ Witton, M.P. and Habib, M.B. (2010). "On the Size and Flight Diversity of Giant Pterosaurs, the Use of Birds as Pterosaur Analogues and Comments on Pterosaur Flightlessness." PLoS ONE, 5(11): e13982.DOI10.1371/journal.pone.0013982
  6. ^ Witton, Mark et al (2013). "Pterosaur overlords of Transylvania: short-necked giant azhdarchids in Late Cretaceous Romania". The Annual Symposium of Vertebrate Palaeontology and Comparative Anatomy
  7. ^ Witton, M. P. (2013). Pterosaurs: Natural History, Evolution, Anatomy. Princeton University Press.
  8. ^ Witton, Mark et al (2013). "Pterosaur overlords of Transylvania: short-necked giant azhdarchids in Late Cretaceous Romania". The Annual Symposium of Vertebrate Palaeontology and Comparative Anatomy
  9. ^ Hatzegopteryx thambema, palaeocritti.com. URL consultato il 15 ottobre 2013.
  10. ^ a b Vremir, M., Kellner, A.W.A., Naish, D., Dyke, G.J., 2013, "A New Azhdarchid Pterosaur from the Late Cretaceous of the Transylvanian Basin, Romania: Implications for Azhdarchid Diversity and Distribution", PLoS ONE 8(1): e54268. doi:10.1371
  11. ^ Vremir, M., Dyke, G., Csiki, Z., 2011, "Late Cretaceous pterosaurian diversity in the Transylvanian and Hateg basins (Romania): new results", The 8th Romanian Symposium on Palaeontology, Bucharest. Abstract vol: 131–132
  12. ^ Witton, Mark et al (2013). "Pterosaur overlords of Transylvania: short-necked giant azhdarchids in Late Cretaceous Romania". The Annual Symposium of Vertebrate Palaeontology and Comparative Anatomy
  13. ^ Witton, M. P. (2013). Pterosaurs: Natural History, Evolution, Anatomy. Princeton University Press.

Bibliografia[modifica | modifica wikitesto]

  • Buffetaut, E., Girgorescu, D., and Csiki, Z., 2002, A new giant pterosaur with a robust skull from the latest Cretaceous of Romania: Naturwissenschafte, v. 89, p. 180-184.

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