Therapsida

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Therapsida
Raranimus.jpg
Un terapside primitivo, Raranimus
Classificazione scientifica
Dominio Eukaryota
Regno Animalia
Phylum Chordata
Superclasse Tetrapoda
Classe Synapsida
Ordine Therapsida

I Terapsidi sono un ordine appartenente alla classe dei Sinapsidi, comparso nel Permiano medio ed estintosi nel Mesozoico inoltrato.

Sono considerati gli antenati dei mammiferi per l'aspetto rettiliforme molto particolare (sono chiamati rettili simili ai mammiferi) che anticipa alcune loro caratteristiche. Il termine è da non confondere con Theropsida, sinonimo di Synapsida, taxon che individua l'intera loro classe di appartenenza.

Il regno dei terapsidi si trovava nell'emisfero australe dove il progressivo ritirarsi dei ghiacci aveva lasciato il posto a nuovi spazi, nuove terre, occupate dapprima dalle piante, poi dagli invertebrati e infine dai rettili mammaliani.

La loro genealogia risulta essere ancora in parte misteriosa. Si ritiene che essi discendano da un ramo dei Pelicosauri, i Sinapsidi dominanti del Permiano. Gran parte dell'ordine si estinse a fine Permiano - inizio Triassico a causa di cambiamenti climatici, lasciando la scena ai dinosauri.

I superstiti generarono e convissero per molti milioni di anni con i primi mammiferi, fino a Giurassico inoltrato, finché ressero la competizione con questi ultimi.

I vari sottordini di terapsidi comprendono animali molto diversificati.

  • Biarmosuchi (Biarmosuchia): forme primitive di medie dimensioni, esclusivamente carnivore
  • Dinocefali (Dinocephalia): animali giganteschi, dalle grosse teste, alcuni erbivori e altri carnivori
  • Anomodonti (Anomodontia), che si dividevano in:
    • Dromasauri (Dromasauria): piccoli e agili erbivori
    • Venjukoviamorfi (Venjukoviamorpha): piccoli e tozzi erbivori
    • Dicinodonti (Dicynodontia): erbivori specializzati, di taglia piccola, media o grande
  • Teriodonti (Theriodontia), che si dividevano in:
    • Gorgonopsi (Gorgonopsia): carnivori possenti, di taglia media o grande
    • Terocefali (Therocephalia): piccoli terapsidi evoluti, comprendenti forme carnivore, insettivore o erbivore
    • Cinodonti (Cynodontia): i terapsidi più evoluti, con forme carnivore ed erbivore, tra le quali i diretti antenati dei mammiferi

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