Spermaceti

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Spermaceti
Olio di spermaceti
Olio di spermaceti
Caratteristiche generali
Aspetto scaglie cerose di colore bianco
Proprietà chimico-fisiche
Solubilità in acqua insolubile
Temperatura di fusione (K) 111 (44 °C)
Velocità di propagazione del suono (m/s) 2.684

Lo spermaceti (dal greco σπέρμα sperma = "seme" e κέτος kètos = balena, quindi "seme/sperma di balena"[1]) è una sostanza cerosa presente nel capo dei capodogli e in quantità minori nei tessuti grassi delle balene. È una sostanza molto ricca di grassi; a 37 °C (la temperatura corporea dell'animale in superficie) la parte grassa della materia è semiliquida; mano a mano che il capodoglio si immerge in profondità lo spermaceti cristallizza fungendo probabilmente da stabilizzatore, il suo punto di fusione è 44 °C[2].

I cristalli di spermaceti sono insolubili in acqua e poco in alcool, mentre vengono disciolti in etere o cloroformio. È composto principalmente da palmitato di cetile (C15H31COO-C16H33)[3]. La sostanza può essere estratta dal grasso di balena tramite la cristallizzazione e successivi procedimenti chimici. Quando è cristallizzata è di colore bianco, in granuli solidi ma oleosi, piacevoli al tatto e all'odorato; è stata quindi un ingrediente molto usato in cosmetica.

Il prodotto, per le restrizioni dovute a motivi di protezione dell'ambiente e delle specie in via di estinzione, è rarissimo ed estremamente costoso. Un validissimo e pregiato succedaneo vegetale è l'olio (estere) di jojoba, estratto dai semi di Simmondsia chinensis (volg. Jojoba), che ne ricalca in grande misura le proprietà, con costi ragionevoli.

Lo spermaceti era anche molto ricercato (per la bassa emissione di fumo) per la fabbricazione di candele e come combustibile per le lampade ad olio nel XIX secolo.

Olio di spermaceti

All'epoca della caccia alle balene il commercio dell'olio di spermaceti aveva una notevolissima importanza, come si rileva anche nel romanzo Moby Dick di Herman Melville.

Anatomia di una testa di una balena con l'organo produttore di spermaceti.
Olio, cera e candela di spermaceti.

Note[modifica | modifica wikitesto]

  1. ^ etimologia spermaceto
  2. ^ Spermaceti in Encyclopedia Britannica
  3. ^ Cetaceum. Spermaceti

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