Sherburne Wesley Burnham

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Sherburne Wesley Burnham

Sherburne Wesley Burnham (Thetford, 12 dicembre 1838Chicago, 11 marzo 1921) è stato un astronomo statunitense, che lavorò presso l'Osservatorio Yerkes.

Inizialmente lavorava come stenografo e si dedicava sporadicamente all'astronomia per passione, finché non fu assunto per quattro anni presso l'Osservatorio Lick come astronomo a tempo pieno.

Svolse l'incarico di stenografo militare per l'esercito degli Stati Uniti durante la guerra di secessione. Negli anni 18731874 iniziò a redigere un catalogo riguardante stelle binarie e divenne membro della Royal Astronomical Society. Continuò ad identificare e catalogare le stelle doppie e pubblicò il Catalogo generale di 1290 stelle doppie (General Catalogue of 1290 Double Stars); il numero degli astri scoperti aumentò in seguito fino a 13 665.

Per più di cinquant'anni trascorse il suo tempo libero ad osservare il cielo, dedicandosi in particolare all'osservazione delle stelle binarie. I fratelli Friedrich ed Otto von Struve catalogarono un buon numero di stelle binarie servendosi dei telescopi da 23 e 38 cm di apertura degli osservatori di Dorpat e Pulkovo. Sin dagli anni '40 del XIX secolo si riteneva che erano state scoperte ormai tutte le stelle binarie visibili dagli strumenti del tempo; ma Burnham, col suo strumento da 15 cm di diametro, scoprì 451 nuovi oggetti tra il 1872 e il 1877. La qualità di questo lavoro gli aprì le porte di molti osservatori e gli permise di avere accesso ad attrezzature più potenti negli osservatori di Lick, Yerkes ed altri. Gli è stata attribuita la scoperta di 1340 stelle doppie.

Burnham scoprì inoltre il primo esempio di quella categoria di oggetti, che mezzo secolo dopo sarà chiamata oggetti di Herbig-Haro: la nebulosa di Burnham (oggi classificata come HH 255).

Gli fu conferita nel 1894 la Medaglia d'Oro della Royal Astronomical Society.

A lui sono inoltre dedicati il cratere lunare Burnham e l'asteroide 834 Burnhamia.

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