Reform Act 1832

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Questo dipinto di Sir George Hayter (ora nella National Gallery di Londra) commemora l'approvazione del Reform Act del 1832.

La "Legge del 1832 sulla Rappresentanza del Popolo" (“The Representation of the People Act 1832”) - comunemente nota come il Reform Act 1832, o anche come La Grande Riforma - è un atto del Parlamento che ha introdotto ampie modifiche al sistema elettorale inglese e gallese. In accordo al suo preambolo, la riforma era diretta a "prendere le misure necessarie per correggere vari abusi che hanno prevalso a lungo nella scelta dei Membri del Parlamento."

La riforma era stata a lungo richiesta prima del 1832, ma sempre senza successo. L'atto che finalmente entrò in vigore era stato proposto dai Whigs, guidati dal primo ministro Lord Grey. Esso incontrò subito una forte opposizione nel Parlamento da parte dei Tories, che avevano governato il paese per tanto tempo (l'opposizione fu particolarmente notevole nella Camera dei Lords). Tuttavia, a causa della pressione dell'opinione pubblica, la legge passò. La Riforma assegnò un numero più adeguato di seggi nella Camera dei Comuni per le grandi città che si erano sviluppate durante la rivoluzione industriale, e diminuì i seggi spettanti alle circoscrizioni scarsamente popolate, i cosiddetti "borghi putridi" (in inglese rotten boroughs). La legge inoltre aumentò il numero degli aventi diritto di voto, accrescendo le dimensioni del corpo elettorale da circa 400.000 elettori a 650.000, e portando così la quota dei cittadini con diritto di voto a 1 su 6 maschi adulti, rispetto ad una popolazione di circa 14 milioni.


Prima della Riforma del 1832[modifica | modifica sorgente]

Dopo l'Atto di Unione (1800), che aveva sancito la costituzione del Regno Unito di Gran Bretagna e Irlanda, la Camera dei Comuni era composta da 658 membri, di cui 513 rappresentanti per Inghilterra e Galles. C'erano due tipi di circoscrizioni elettorali: contee e borghi. Si presupponeva che i deputati delle contee dovessero rappresentare i proprietari terrieri, mentre i deputati dei borghi avrebbero dovuto rappresentare gli interessi commerciali del Regno.
Le contee erano suddivisioni territoriali storiche della Nazione, stabilite tra VIII e XVI secolo. Non erano solamente circoscrizioni parlamentari; molti elementi del sistema istituzionale pubblico (compresi Tribunali e Milizia) erano organizzati secondo i confini delle contee. I membri del Parlamento scelti dalle contee erano conosciuti come Cavalieri della Contea (Knights of the Shire). In Galles ogni contea poteva eleggere un membro del Parlamento, mentre in Inghilterra ogni contea ne eleggeva due (almeno fino al 1826, quando la rappresentanza dello Yorkshire fu aumentata a quattro seggi in seguito all'abolizione dei seggi di Grampound in Cornovaglia).
L'altra tipologia di circoscrizione elettorale - i borghi - era contraddistinta da una notevole sproporzione e disomogenità di composizione. La dimensione effettiva dei borghi variava dai villaggi rurali alle vere e proprie città. Tale sproporzione risaliva ai modi spesso del tutto casuali in cui queste circoscrizioni erano state disegnate nel Medioevo, e alle modifiche prive di una logica coerente che si erano succedute nei secoli. In molti casi, nei borghi scarsamente popolati, l'elezione alla Camera dei Comuni era di fatto controllata dai grandi proprietari terrieri: si parlava allora di "borghi tascabili" (in inglese pocket boroughs), nel senso che i risultati elettorali erano "in tasca" ai signori aristocratici, che potevano controllare senza difficoltà il voto locale. La maggior parte dei padroni erano membri della nobiltà o della nobiltà terriera che potevano usare la loro fama locale, il prestigio e la ricchezza per influenzare gli elettori. Questo era particolarmente vero nelle contee rurali e in piccoli borghi situati nei pressi dei latifondi. Alcuni nobili controllavano addirittura più circostrizioni, per esempio: il Duca di Norfolk ne possedeva undici, mentre il conte di Lonsdale nove. Nel 1821 Sydney Smith scriveva che "Il paese appartiene al Duca di Rutland, Lord Lonsdale, il duca di Newcastle, e circa altri 20 proprietari terrieri. Sono i nostri signori! ". Oldfield ha sostenuto nella sua Rappresentazione della storia della Gran Bretagna e Irlanda che, tra i 514 membri che rappresentano Inghilterra e Galles, circa 370 erano stati selezionati da circa 180 clienti. Un membro che rappresentava un “pocket borough” avrebbe dovuto votare come il suo padrone ordinava, per non perdere il suo seggio alle prossime elezioni. Gli elettori in alcune circoscrizioni avevano resistito al dominio assoluto da parte di proprietari potenti, ma erano ancora, in molti casi, aperti alla corruzione. Gli elettori erano corrotti singolarmente in alcuni distretti, e collettivamente in altri. Nel 1771, ad esempio, è stato rivelato che 81 elettori a New Shoreham (che costituivano la maggioranza degli elettori) formavano una organizzazione corrotta che si chiamava il "club cristiano", e regolarmente vendevano il quartiere al miglior offerente. Particolarmente noti per la loro corruzione erano i "nababbi", o individui che avevano accumulato fortune nelle colonie britanniche in Asia e nelle Indie Occidentali. I nababbi, in alcuni casi, erano riusciti anche a strappare il controllo dei quartieri alla nobiltà e alla borghesia.

Conseguenze della Rivoluzione Francese[modifica | modifica sorgente]

I supporti per la riforma parlamentare erano crollati dopo la Rivoluzione Francese nel 1789. Reagendo agli eccessi della rivoluzione, i politici inglesi erano diventati fermamente contrari a qualsiasi cambiamento politico importante. Nonostante questa reazione, diversi gruppi che si mobilitavano per la riforma erano stabiliti. Un gruppo di Whigs guidato da James Maitland, l'ottavo conte di Lauderdale e Charles Grey fondarono un'organizzazione per difendere la riforma parlamentare nel 1792. Questo gruppo, noto come la Società degli Amici del Popolo, includeva ventotto membri del Parlamento. Nel 1793, Grey presentò alla Camera dei Comuni una petizione da parte degli Amici del Popolo, delineando gli abusi del sistema e chiedendo il cambiamento. Egli non proponeva alcun regime specifico di riforma, ma semplicemente possibili miglioramenti. La reazione del Parlamento alla Rivoluzione francese, fu così negativa, che anche questa richiesta di indagine fu respinta con un margine di quasi 200 voti. Grey fece un secondo tentativo di sollevare la questione nel 1797, ma la Casa lo respinse di nuovo con una maggioranza di oltre 150.

Altre notevoli organizzazioni pro-riforma includevano i Clubs Hampden (dal nome di John Hampden, un politico inglese che si oppose alla Corona durante la guerra civile inglese) e il London Corresponding Society (che era costituito da operai e artigiani). Ma le riforme radicali proposte da queste organizzazioni (per esempio, il suffragio universale) trovarono anche meno sostegno in Parlamento. Ad esempio, quando Sir Francis Burdett, presidente del Hampden Club di Londra, propose una risoluzione a favore del suffragio universale, trovò solo un altro sostenitore (Lord Cochrane) in tutta la casa.

Nonostante le avversità, la pressione popolare per la riforma rimase forte. Nel 1819, una grande manifestazione pro-riforma si tenne a Birmingham. Anche se la città non aveva diritto ad alcun seggio ai Comuni, quelli che si erano radunati decisero di eleggere Sir Charles Wolseley "rappresentante legislatore di Birmingham". Seguendo il loro esempio, i riformatori tennero a Manchester una riunione simile per eleggere un "avvocato legislatore". Tra 20.000 e 60.000 persone parteciparono all'evento,alcuni dei quali portavano evidenti manifesti con su scritto "Uguaglianza di rappresentanza o Morte". Ai manifestanti era stato dato l'ordine di sciogliersi; qualora non lo avessero fatto, il Yeomenry di Manchester avrebbe soppresso il movimento con la forza. Undici persone furono uccise e diverse centinaia ferite, l'evento più tardi divenne noto come il Massacro di Peterloo. In risposta, il governo approvò i Sei Atti, provvedimenti che erano progettati per sedare un ulteriore agitazione politica. In particolare, i “Seditious Meetings Act” proibirono le assemblee di gruppi superiori alle 50 persone per discutere materie politiche senza il permesso dello sceriffo o del magistrato.

La riforma durante gli anni Venti dell'Ottocento[modifica | modifica sorgente]

Poiché la Camera dei Comuni regolarmente aveva respinto numerose contestazioni al sistema di rappresentanza a larga maggioranza, i sostenitori della riforma dovettero accontentare di misure più modeste. Il Whig Lord John Russell, I conte di Russell portò avanti una tra queste nel 1820, proponendo la privazione dei diritti civili del quartiere notoriamente corrotto di Grampound in Cornovaglia. Egli suggerì che i due posti che il borgo portava fossero trasferiti alla città di Leeds. Tories nella Camera dei Lord approvò la privazione dei diritti civili del borgo, ma si rifiutò di trasferire direttamente le proprie sedi a una città industriale. Invece, modificarono la proposta in modo che altri due seggi furono dati a Yorkshire, la contea in cui si trova Leeds. In questa forma, il disegno di legge fu approvato da entrambe le Camere e diventò legge. Nel 1828, Lord John Russell propose di ripetere l'idea di abolire i quartieri corrotti di Penryn e East Retford, e di trasferire le loro sedi a Manchester e Birmingham. Questa volta, però, la House of Lords respinse le sue proposte. Nel 1830, Russell provò di nuovo a proporre uno schema, ove Leeds, Manchester e Birmingham prendevano posti a discapito dei prossimi 3 borghi trovati colpevoli di corruzione; di nuovo, la proposta fu respinta.

Il sostegno alle riforme proveniva da una fonte inaspettata di una fazione del partito Tory nel 1829. Il governo Tory sotto Arthur Wellesley, primo duca di Wellington, in risposta al pericolo di guerra civile in gran parte cattolica in Irlanda, elaborò il Catholic Relief Act del 1829. Questa normativa abrogò varie leggi, in particolare le leggi che impedivano ai cattolici di diventare membri del Parlamento. In risposta, i conservatori disincantati che percepirono un pericolo per la religione ufficiale vennero a favorire la riforma parlamentare, in particolare per l'affrancamento di Manchester, Leeds, e in altre città nel nord dell'Inghilterra.