Lettera Einstein-Szilárd

Da Wikipedia, l'enciclopedia libera.
Una copia della lettera

La lettera di Einstein-Szilárd fu una lettera scritta da Leó Szilárd e firmata da Albert Einstein che venne inviata al presidente degli Stati Uniti d'America Franklin D. Roosevelt il 2 agosto 1939.

Scritta da Szilárd, in consultazione con i colleghi fisici ungheresi Edward Teller e Eugene Wigner, la lettera avvertiva che la Germania avrebbe potuto sviluppare bombe atomiche e suggeriva che gli Stati Uniti avrebbero dovuto iniziare il proprio programma nucleare. Era richiesta l'azione da Roosevelt, che alla fine portò allo sviluppo del Progetto Manhattan delle prime bombe atomiche.

Origine[modifica | modifica wikitesto]

La scoperta della fissione dell'uranio nel dicembre 1938, riportata nel numero del 6 gennaio 1939 di Die Naturwissenschaften di Otto Hahn e Fritz Strassmann, e la sua corretta identificazione come fissione nucleare da Lise Meitner nel numero dell'11 febbraio 1939 di Nature, generò grande interesse tra i fisici. Anche prima della pubblicazione, la notizia venne portato negli Stati Uniti dal fisico danese Niels Bohr, che aprì la quinta Conferenza di Washington sulla Fisica Teorica con Enrico Fermi il 26 gennaio del 1939. I risultati vennero rapidamente corroborati da fisici sperimentali, in particolare Fermi e John R. Dunning alla Columbia University.

Il fisico ungherese Leó Szilárd, che viveva negli Stati Uniti, al momento, si rese conto che la fissione dei neutroni, guidata da atomi pesanti, avrebbe potuto essere usata per creare una reazione nucleare a catena che avrebbe potuto produrre grandi quantità di energia per la generazione di energia elettrica o di bombe atomiche. Tale reazione mediante neutroni era un'idea che formulò prima nel 1933, dopo aver letto i commenti sprezzanti di Ernest Rutherford sulle produzione di energia dall'esperimento della sua squadra del 1932 usando i protoni per dividere il litio. Tuttavia, Szilárd non fu in grado di raggiungere una reazione a catena guidata da neutroni con atomi leggeri ricchi di neutroni. In teoria, se in una reazione a catena guidata da neutroni il numero di neutroni secondari prodotti fosse maggiore di uno, allora ogni tale reazione potrebbe innescare reazioni multiple addizionali, producendo un numero esponenzialmente crescente di reazioni.

Szilárd collaborò con Fermi per costruire un reattore nucleare dall'uranio naturale alla Columbia University, dove furono fortunati ad avere un capo comprensivo del dipartimento di fisica in George B. Pegram. A quel tempo c'era disaccordo sul fatto se fosse l'uranio-235, che rendeva meno dell'1% di uranio naturale, o il più abbondante isotopo di uranio-238, come sosteneva Fermi, ad essere il primo responsabile della fissione. Fermi e Szilárd condussero una serie di esperimenti, e conclusero che una reazione a catena con uranio naturale sarebbe potuta essere possibile se avessero potuto trovare un moderatore di neutroni adatto. Essi scoprirono che gli atomi d'idrogeno dell'acqua rallentavano i neutroni, ma tendevano a catturare i loro. Szilárd quindi suggerì di usare il carbonio come moderatore. Essi ora necessitavano di grandi quantità di carbonio e uranio per creare un reattore. Szilárd era convinto che avrebbero avuto successo se solo avessero potuto ottenere i materiali.

Szilárd era preoccupato che anche gli scienziati tedeschi avrebbero potuto tentare questo esperimento. Il fisico nucleare tedesco Siegfried Flügge pubblicò due articoli influenti sullo sfruttamento dell'energia nucleare nel 1939.[1][2] Dopo aver discusso questa prospettiva con il collega fisico ungherese Eugene Wigner, decisero che avrebbero dovuto mettere in guardia i belgi, dato che il Congo Belga era la migliore fonte di minerale di uranio. Wigner suggerì che Albert Einstein avrebbe potuto essere una persona adatta per farlo, dato che conosceva la famiglia reale belga.

Il collegamento tra Einstein e Szilárd precedette la lettera. Si conobbero a Berlino agli inizi del 1920, e nel 1926 inventarono congiuntamente la refrigerazione Einstein-Szilárd.[3]

La Lettera[modifica | modifica wikitesto]

Il 12 luglio 1939, Szilárd e Wigner guidarono nella macchina di Wigner fino a Peconic Bay su Long Island, dove Einstein alloggiava. Quando spiegarono circa la possibilità di bombe atomiche, Einstein rispose: Daran habe ich gar nicht gedacht (Non ci ho nemmeno pensato). Szilárd dettò una lettera in tedesco per l'Ambasciatore del Belgio negli Stati Uniti. Wigner scrisse la parte inferiore, ed Einstein firmò. Su suggerimento di Wigner, prepararono una lettera anche per il Dipartimento di Stato che spiegava quello che stavano facendo e perché, dando due settimane per rispondere, se avessero avuto obiezioni.

Restò ancora il problema di ottenere il sostegno del governo per la ricerca dell'uranio. Un altro amico di Szilárd, l'economista austriaco Gustav Stolper, suggerì di avvicinare Alexander Sachs, che aveva accesso al Presidente Franklin D. Roosevelt. Sachs disse a Szilárd che aveva già parlato con il presidente dell'uranio, ma che Fermi e Pegram avevano riferito che le prospettive per la costruzione di una bomba atomica erano lontane. Disse a Szilárd che avrebbe consegnato la lettera, ma suggerì che provenisse da qualcuno più prestigioso. Per Szilárd, Einstein era ancora la scelta più ovvia. Sachs e Szilárd redatto una lettera piena di errori di ortografia e la spedirono ad Einstein.

Szilárd partì di nuovo per Long Island il 2 agosto. Wigner non era disponibile, quindi questa volta Szilárd cooptò un altro fisico ungherese, Edward Teller, per fare da autista. Einstein dettò la lettera in tedesco. Tornato alla Columbia University, Szilárd dettò la lettera in inglese ad una giovane stenografa dipartimentale, Janet Coatesworth. Ha poi ricordato che, quando Szilárd menzionò bombe estremamente potenti, lei "era sicura che stava lavorando per un pazzo". Terminare la lettera con "Distinti saluti, Albert Einstein" non fece nulla per modificare questa impressione. Sia la lettera che una lettera più esplicativa vennero poi inviate ad Einstein.

La lettera avvertiva che:

« Nel corso degli ultimi quattro mesi è stata resa probabile — attraverso il lavoro di Joliot in Francia, così come di Fermi e Szilárd in America — che diventi possibile impostare una reazione nucleare a catena in una grande massa di uranio, con il quale si generano grandi quantità di potenza e grandi quantità di nuovi elementi simili al radio. Ora sembra quasi certo che questo potrebbe essere realizzato nel prossimo futuro.

Questo nuovo fenomeno potrebbe anche portare alla costruzione di bombe, e non è escluso — anche se molto meno certo — che bombe estremamente potenti di un nuovo tipo possano quindi essere costruite. Una sola bomba di questo tipo, portata da una barca e fatta esplodere in un porto, potrebbe benissimo distruggere l'intero porto, insieme al territorio circostante. Tuttavia, tali bombe potrebbero benissimo rivelarsi troppo pesanti per il trasporto aereo.[4] »

Inoltre, mise espressamente in guardia riguardo la Germania:

« Capisco perché la Germania ha di fatto bloccato la vendita di uranio dalle miniere cecoslovacche quando lei ha preso il sopravvento. Che lei avresse dovuto prendere tale azione precoce potrebbe forse essere inteso per il fatto che il figlio del Sottosegretario di Stato tedesco, von Weizsäcker, è attaccato al Kaiser-Wilhelm-Institut a Berlino, dove una parte del lavoro americano sull'uranio viene ora ripetuto.[4] »

Recapito[modifica | modifica wikitesto]

La replica di Roosevelt

La lettera venne firmata da Einstein e inviata di nuovo a Szilárd, che la ricevette il 9 agosto. Szilárd diede sia brevi che lunghe lettere, insieme a una sua lettera, a Sachs il 15 agosto. Sachs chiese allo staff della Casa Bianca un appuntamento per vedere il presidente, ma prima che uno potesse essere istituito, l'amministrazione fu coinvolta nella crisi della invasione tedesca della Polonia, che iniziò la Seconda guerra mondiale. Sachs ritardò la sua nomina fino a ottobre in modo che il presidente avesse dato alla lettera la dovuta attenzione, fissando un appuntamento l'11 ottobre. In quella data s'incontrò con il presidente, il segretario del presidente, il generale di brigata Edwin "Pa" Watson, e da due esperti artiglieria, il Tenente Colonnello dell'Esercito Keith F. Adamson e il Comandante della Marina Gilbert C. Hoover. Roosevelt riassunse la conversazione con: "Alex, cosa siete dopo aver visto che i nazisti non ci faranno saltare in aria".

Roosevelt mandò una risposta ringraziando Einstein, e per informarlo che

« Ho trovato questi dati di tale importanza che ho convocato un Consiglio composto dal capo del Bureau of Standards e un rappresentante scelto dell'Esercito e della Marina per indagare a fondo le possibilità del vostro suggerimento per quanto riguarda l'elemento dell'uranio.[5] »

Einstein inviò due lettere a Roosevelt, il 7 marzo 1940 e il 25 Aprile 1940, chiedendo l'azione sulla materia della ricerca nucleare. Szilárd redasse una quarta lettera con la firma di Einstein che esortava il Presidente d'incontrarsi con Szilárd per discutere la politica sulla materia dell'energia nucleare. Del 25 marzo 1945, non raggiunse Roosevelt prima della sua morte, avvenuta il 12 aprile 1945.[4]

Risultati[modifica | modifica wikitesto]

Roosevelt decise che la lettera necessitava un'azione, e autorizzò la creazione del Comitato Consultivo sull'Uranio. Il comitato era presieduto da Lyman James Briggs, il direttore del Bureau of Standards, con Adamson e Hoover come altri suoi membri. Venne convocato per la prima volta il 21 ottobre. Alla riunione parteciparono anche Fred L. Mohler dal Bureau of Standards, Richard B. Roberts della Carnegie Institution di Washington, e Szilárd, Teller e Wigner. Adamson era scettico circa la prospettiva di costruire una bomba atomica, ma era disposto ad autorizzare 6.000 dollari per l'acquisto di uranio e grafite per l'esperimento di Szilárd e Fermi.

Il Comitato Consultivo sull'Uranio fu l'inizio dello sforzo del governo degli Stati Uniti di sviluppare una bomba atomica, ma non perseguì con determinazione lo sviluppo di un'arma. Venne sostituito dalla Commissione di Ricerca della Difesa Nazionale nel 1940, e poi dall'Ufficio di Ricerca e Sviluppo Scientifico nel 1941. Il memorandum Frisch-Peierls e i Rapporti Maud britannici alla fine indussero Roosevelt ad autorizzare uno sforzo di sviluppo su larga scala nel mese di gennaio 1942. il lavoro di ricerca sulla fissione venne rilevato dal Manhattan District dello United States Army Corps of Engineers nel giugno 1942. Diresse un programma completo sullo sviluppo della bomba.

Einstein non lavorò al Progetto Manhattan. L'esercito gli negò l'autorizzazione necessaria al lavoro nel luglio 1940 (dicendo che le sue tendenze pacifiste facevano di lui un rischio per la sicurezza[6]), anche se gli fu permesso di lavorare come consulente per il Bureau of Ordnance della Marina degli Stati Uniti.[7][8]

Einstein non era a conoscenza dello sviluppo della bomba atomica, e non influenzò la decisione per la bomba di essere eliminata.[4][6] Secondo Linus Pauling, Einstein in seguito si pentì di aver firmato la lettera, perché ha portato allo sviluppo e all'uso della bomba atomica contro popolazioni civili, aggiungendo che Einstein aveva giustificato la sua decisione a causa del maggior pericolo che la Germania nazista avrebbe sviluppato la bomba prima.[9] Nel 1947 Einstein disse alla rivista Newsweek che "se avessi saputo che i tedeschi non sarebbero riusciti a sviluppare una bomba atomica, non avrei fatto nulla."[6][10]

Voci correlate[modifica | modifica wikitesto]

Note[modifica | modifica wikitesto]

  1. ^ (DE) Siegfried Flügge, Die Ausnutzung der Atomenergie. Vom Laboratoriumsversuch zur Uranmaschine – Forschungsergebnisse in Dahlem in Deutsche Allgemeine Zeitung, 387, Supplement, 15 agosto 1939.
  2. ^ (DE) Siegfried Flügge, Kann der Energieinhalt der Atomkerne technisch nutzbar gemacht werden? in Die Naturwissenschaften, vol. 27, 23/24, 1939, pp. 402–410, Bibcode:1939NW.....27..402F, DOI:10.1007/BF01489507.
  3. ^ This Month in Physics History - November 11, 1930: Patent granted for Einstein-Szilard Refrigerator, American Physical Society. URL consultato il 9 ottobre 2013.
  4. ^ a b c d Albert Einstein's Letters to President Franklin Delano Roosevelt su E-World, 1997. URL consultato il 9 ottobre 2013.
  5. ^ President Roosevelt's response to Dr. Einstein Letter, Atomic Archive, Atomic Archive. URL consultato il 9 ottobre 2013.
  6. ^ a b c The Manhattan Project, American Museum of Natural History. URL consultato il 9 ottobre 2013.
  7. ^ Einstein Exhibit -- Nuclear Age, American Institute of Physics. URL consultato il 9 ottobre 2013.
  8. ^ Prof. Einstein Working on Explosives for U.S. Navy Department in Jewish Telegraphic Agency, 16 giugno 1943. URL consultato il 9 ottobre 2013.
  9. ^ Scientist Tells of Einstein's A-bomb Regrets in The Philadelphia Bulletin, 13 maggio 1955.
  10. ^ Einstein, the Man Who Started It All in Newsweek, 10 marzo 1947.

Bibliografia[modifica | modifica wikitesto]

Collegamenti esterni[modifica | modifica wikitesto]

Altri progetti[modifica | modifica wikitesto]

guerra Portale Guerra: accedi alle voci di Wikipedia che trattano di guerra