Astronauta

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L'astronauta Bruce McCandless II dello Space Shuttle. Fonte:NASA

Un astronauta o cosmonauta è una persona che viaggia nello spazio, o è trasportato da qualcosa che lo fa. I criteri per determinare il significato di "viaggio nello spazio" sono vari. Negli Stati Uniti sono considerati astronauti coloro che superano un'altitudine di 50 miglia (circa 80 km). Invece la Federazione Internazionale Aeronautica (FAI) definisce voli spaziali quelli che superano i 100 km. Al 20 giugno 2011 un totale di 529 persone sono andate nello spazio (secondo la definizione americana) dove hanno totalizzato oltre 30 000 giorni, inclusi più di 100 giorni di passeggiate spaziali. Alla stessa data sono invece 523 gli "astronauti" secondo la FAI. Le persone che ad oggi hanno effettuato viaggi nello spazio provengono da 38 paesi.

Varianti internazionali[modifica | modifica wikitesto]

Per convenzione un astronauta dell'Agenzia Spaziale Russa, o uno dell'ex Unione Sovietica, è definito cosmonauta. Cosmonauta deriva dal russo космонавт (kosmonavt) che a sua volta deriva dal greco kosmos (universo) e nautes (navigatore). Comunque negli Stati Uniti d'America, il termine "astronauta" è applicato alla persona non appena abbia iniziato l'addestramento, mentre in Russia, un individuo non è un "cosmonauta" fino a che non compie con successo il volo spaziale. Il 14 marzo 1995 l'astronauta Norman Thagard è diventato il primo americano a guidare un veicolo spaziale russo, diventando il primo cosmonauta americano della storia.

Il termine taikonauta è invece usato nel mondo occidentale per identificare un astronauta cinese. Il termine fu coniato in un newsgroup malese nel 1998. Il termine deriva dal cinese "tàikōng" che significa spazio. In Cina, tuttavia, è usato il termine yuhangyuan ("navigatore dello spazio") per indicare sia gli astronauti che i cosmonauti ed il termine più vicino che usa la parola "tàikōng" è taikongren che significa "uomo dello spazio".

Pietre miliari nella storia dell'astronautica[modifica | modifica wikitesto]

Astronauti nella Stazione Spaziale Internazionale (SSI)
Guidoni e gli altri membri della missione STS-100 a bordo della SSI

Il primo cosmonauta della storia fu Yuri Gagarin il 12 aprile 1961 a bordo del Vostok 1. La prima donna nello spazio fu Valentina Vladimirovna Tereškova, che fu lanciata nello spazio nel giugno del 1963 a bordo del Vostok 6. Alan Shepard diventò il primo astronauta americano nello spazio nel maggio del 1961. La prima astronauta donna americana fu Sally Ride, che volò nello spazio nel 1983.

Il primo astronauta non sovietico né americano fu il cecoslovacco Vladimír Remek, che andò nello spazio nel 1978 sulla Soyuz 28. Il 23 luglio 1980, il vietnamita Pham Tuan divenne il primo asiatico nello spazio a bordo dalla Sojuz 37. Il primo astronauta italiano fu Franco Malerba, a bordo dello Space Shuttle il 31 luglio 1992.

Il primo astronauta europeo a bordo della Stazione Spaziale Internazionale è stato Umberto Guidoni nel 2001 durante la missione dello Space Shuttle STS-100. Il primo sudamericano ad andare nello spazio e nella Stazione Spaziale Internazionale è stato il brasiliano Marcos Pontes nel 2006 con la Soyuz TMA-8.

Il primo taikonauta cinese fu Yang Liwei, lanciato il 15 ottobre 2003 con la Shenzhou 5. C'erano già stati però astronauti americani di origine cinese come Taylor Wang, Edward Lu e Leroy Chiao. La prima taikonauta donna cinese, Liu Yang, ha volato nello spazio nel luglio 2012.

Il 21 luglio 1969, Neil Armstrong divenne il primo uomo a posare piede sulla Luna, nell'ambito della missione Apollo 11.

La persona più giovane a viaggiare nello spazio fu Gherman Titov, che volò con il Vostok 2 all'età di 26 anni. Il più vecchio fu John Glenn, che viaggiò con la missione STS-95 all'età di 77 anni. La permanenza più lunga nello spazio fu di Valerij Vladimirovič Poljakov con 438 giorni. Al 2003 il record di missioni spaziali a cui un individuo ha partecipato era di 7, detenuto da Jerry L. Ross e Franklin Chang-Diaz. La distanza maggiore dalla Terra raggiunta da un astronauta è di 401056 km, nel corso dell'emergenza dell'Apollo 13.

Il primo astronauta a raggiungere lo spazio con una missione privata è stato nel 2004 Mike Melvill, a bordo della SpaceShipOne. Ci sono stati anche turisti spaziali a bordo di missioni governative, come Mark Shuttleworth, primo astronauta sudafricano e primo cittadino africano ad andare nello spazio, che nel 2002 volò sulla Soyuz TM-34.

Astronauti internazionali[modifica | modifica wikitesto]

Fino alla fine degli anni settanta soltanto Stati Uniti e Unione Sovietica possedevano astronauti attivi. Nel 1976, i sovietici iniziarono il programma Intercosmos, che prevedeva l'uso, fino al 1989, di cosmonauti provenienti da 12 paesi socialisti (Cecoslovacchia, Polonia, Germania Est, Bulgaria, Ungheria, Vietnam, Cuba, Mongolia, Romania, India, Siria e Afghanistan, oltre al cosmonauta francese Jean-Loup Chrétien). Nello stesso anno, L'ESA selezionò 4 astronauti destinati alla prima missione Spacelab, a bordo dello Space Shuttle. Nel 1980 la Francia iniziò le selezioni per due astronauti (chiamati spazionauti), seguita nel 1982 dalla Germania, nel 1985 dal Giappone e nel 1988 dall'Italia. Molti altri scienziati e specialisti internazionali furono selezionati per le missioni dello Space Shuttle e della Sojuz. Nel 1998 l'ESA ha formato un unico corpo di 18 astronauti, sciogliendo i corpi nazionali di Germania, Francia e Italia.

Selezioni[modifica | modifica wikitesto]

Gli astronauti e cosmonauti vengono selezionati per gruppi. Il primo gruppo di astronauti americani, chiamato Nasa Group 1 o Mercury Seven, era composto da sette astronauti e fu selezionato nell'aprile del 1959. Il primo gruppo di cosmonauti sovietici era composto da venti persone; le selezioni, iniziate alla fine del 1959, furono completate nel marzo del 1960[1]. I sovietici selezionarono il primo gruppo di cosmonaute nel marzo del 1962; era composto da cinque donne, ma solo una (Valentina Tereskova) volò nello spazio[2].

Addestramento[modifica | modifica wikitesto]

I primi astronauti, sia sovietici che americani, erano piloti di aerei da caccia, o anche piloti sperimentali provenienti dagli ambienti militari. Gli astronauti-militari ricevono una speciale medaglia celebrativa, conosciuta come Astronaut Badge e ottenuta dopo il completamento della missione spaziale. Fino ad oggi 18 astronauti sono morti in missione e circa altri 10 sono morti durante missioni di addestramento al suolo.

Note[modifica | modifica wikitesto]

  1. ^ First Group of Cosmonauts marks their 50th anniversary
  2. ^ Femal Group-1962


Voci correlate[modifica | modifica wikitesto]


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